Blog: 10 overskrifter i training camp

De første rookies er ankommet til training camp, og i de kommende dage er det så de etablerede spillere, der møder ind.

Og så går det løs med træningssamlinger dag efter dag i byer uden NFL-hold som Pittsford, De Pere, Oxnard, White Sulpher Springs og Latrobe, der i de kommende uger – for en stund – vil danne ramme om det enorme mediecirkus, der følger med holdenes training camp.

Få her et overblik over 10 interessante overskrifter forud for dette års 32 camps.

Fitzpatrick-uroen trækker ind i campen
Udefra set er det et rod i New York hos “Gang Green”, hvor Jets-ledelsen stædigt holder fast i, at Ryan Fitzpatrick på ingen måde skal have indfriet de krav til en ny kontrakt (12 millioner dollars i 2015), som han har. Og derfor står Fitzpatrick, der leverede karrierens største sæson i 2015, og Jets-ledelsen stadig stejlt over for hinanden. Fitzpatrick er uden en kontrakt, holdkammeraterne er frustrerede, og ustabile Geno Smith står til at starte i 2016. Head coach Todd Bowles sagde i juni, at parterne kunne gå et stykke ind i training camp uden, at de har en aftale, fordi Jets er parat til at fortsætte med Smith bag center. Men hvilken effekt vil det have på truppen, hvor Fitzpatrick tydeligvis har sine støtter? Og kan Jets undgå et mediecirkus i campen, hvor spørgsmålet om Fitzpatricks fremtid vil kræve svar efter svar – dag efter dag?

Hvem satser Chip Kelly på?
Efter en offseason, hvor det længe så ud til, at Colin Kaepernick ville blive handlet væk, er den langlemmede quarterback nu tilbage hos San Francisco 49ers, hvor han i den kommende tid vil kæmpe en hård kamp med Blaine Gabbert om pladsen bag center. Kaepernick skuffede fælt i 2015, blev bænket til fordel for Gabbert – og blev siden opereret tre gange. I skulderen, en tommeltot og det venstre knæ. Gabbert viste sidst i 2015 lovende, men ikke overbevisende takter, og derfor har de to quarterbacks umiddelbart ret identiske muligheder for at vinde jobbet. Meldingerne fra Santa Clara er dog, at general manager Trent Baalke gerne ser, at Gabbert tager tjansen – blandt andet fordi han tror mere på Gabbert, og fordi han er træt af Kaepernicks introverte, til tider mediefjendske attitude samtidig med, at Gabbert angiveligt i højere grad samler truppen omkring sig. Spørgsmålet er, om den nye head coach Chip Kelly og hans ser trænerstab også ser sådan på det? Virkeligheden er, at Gabbert selv er en rigtig god atlet (én af de bedste quarterback-atleter i NFL, mener han selv), og selvom Kaepernick er hurtigere og umiddelbart det oplagte valg til Kellys system, er Gabbert en bedre “rhytm passer” end Kaepernick. Det er vitalt at være det i Kellys “up tempo”-angreb.

Goff, L.A. og “Hard Knocks”
Jeff Fisher er kendt for at lyve offentligt i forsøget på at holde hemmeligheder ind til kroppen og forvirre modstanderne, men han og general manager Les Sneads udmelding i foråret om, at reserven Case Keenum var fremtidens mand i Los Angeles, var dog for tynd. I april handlede Rams da også fra 15. valget til førstevalget i draften og tog Jared Goff, der er Rams’ “franchise quarterback”. Spørgsmålet, som skal besvares i campen, er blot, hvornår Goff får nøglerne til butikken. Keenum indleder ifølge head coach Jeff Fisher campen som starter og får træningspas derefter, men vil han virkelig også stå bag center i 1. spillerunde, når Rams har talentfulde Goff bag ham? I løbet af training camp bliver vi meget klogere. En training camp, der vil få massiv bevågenhed, fordi det er den første i 20 år i Los Angeles med et L.A.-baseret hold, og fordi holdet samtidig er årets camp-portræt i HBO-serien “Hard Knocks”.

Er Garappolo den nye Aaron Rodgers?
Jimmy Garappolo skal afløse Tom Brady som startende quarterback i New England i sæsonens første fire kampe, hvor Brady er i karantæne, og bedømt ud for den enorme hype, der er omkring legendens reserve, er Garappolo allerede selv ved at være en stjerne. Der er artikler, der har kaldt Garappolo for Patriots’ svar på Aaron Rodgers, der selv blev en superstjerne, efter at han afløste en legendarisk spiller (Brett Favre). Virkeligheden er dog, at Garappolo foreløbigt kun har kastet 31 bolde i den regulære sæson – typisk sent i kampe, der for længst var afgjort – og selvom han har vist lovende takter i preseason, er han under et voldsomt pres for at levere i sæsonens første kvartal. I training camp skal Garappolo skarprette formen – og der vil være et massivt fokus på ham og hans præstationer.

Usædvanlig quarterback-kamp i ørneland
Det er en speciel situation, de er havnet i hos Philadelphia Eagles, hvor holdet p.t. har tre højtbetalte quarterbacks i form af Sam Bradford, nyerhvervelsen Chase Daniel og rookie Carson Wentz, som Eagles højst overraskende handlede op fra ottendevalget til andetvalget i draften i april for at vælge. De tre quarterbacks’ tilstedeværelse betyder, at Eagles har investeret rekordmange dollars i quarterback-positionen, og alene i 2015 tynger de tre salary cappen med 22,5 millioner dollars, men det er kun én af de tre, der kommer ud af training camp som starter. Alle ved, at Wentz er fremtiden, og i foråret var der meldinger, om han var længere fremme end Bradford i forhold til at lære holdets nye playbook, men Bradford, der i foråret krævede at blive byttet væk, er formentligt Eagles’ starter ved indgangen til sæsonen. Det ændrer dog ikke ved, at det vil være en noget usædvanlig camp, hvor de tre quarterbacks dag efter dag skal forholde sig til konkurrencen – og sige de rette, politisk korrekte ting.

Super Bowl-vinder skifter ud bag center
For første gang siden 2000-sæsonen er en ny quarterback starter hos de forsvarende mestre. Denver Broncos har sagt farvel til både Peyton Manning og Brock Osweiler, men her og nu er det stadig svært at spå om, hvem der i sidste ende bliver førstevalget. Mark Sanchez er det gode bud, men rygterne vil vide, at andenårsspilleren Trevor Simian også har en udmærket mulighed for at tage jobbet. Og så er der Broncos’ førsterundevalg, Paxton Lynch, der er spækket med naturlige, fysiske evner, men som er meget upoleret. Konkurrencen i traning camp mellem de tre bliver intens og interessant. Finder Denver ikke den rette mand, vil chancerne for at gentage sidste sæsons bedrift være markant mindre, selvom forsvaret er fænomenalt godt.

Så er det Adam Gases tur…
Miami Dolphins har i nu syv år siden den seneste divisionstitel – og ret beset i halvandet årti, hvor Patriots har domineret – forsøgt at sætte sig på AFC East. Uden held. Skiftende ledere og trænere som Bill Parcells, Jeff Ireland, Cam Cameron, Joe Philbin og senest Dan Campbell har forgæves forsøgt at få holdbar succes. Derfor bliver dette års training camp så interessant. Talentfulde, 38-årige Adam Gase er nemlig ny head coach – den sjette permanente i Miami siden 2000 – og under hans ledelse vil delfingerne både implementere et ny angrebs- og forsvarssystem. For quarterback Ryan Tannehill betyder det, at han skal lære sit tredje system på fire sæsoner. Hvordan bliver den første camp under den lidt afdæmpede Gase? Svaret er interessant og en vigtig rettesnor for fremtidens Miami.

År 1 efter Tom Coughlin
Tom Coughlin er fortid i New York, der siden 2004 havde været en markant trænerskikkelse i The Big Apple. Ny boss på sidelinjen bliver Ben McAdoo, og den 39-årige cheftræner vil i sagens natur være under fuldt spotlight i campen. Ikke alene skal han afløse succesrige, respekterede Coughlin, der var skuffet over at blive fritstillet, han skal også få øjeblikkelig succes med et hold, der bør kunne vinde NFC East, og som i offseason uddelte konktrakter for op mod 200 millioner dollars til nyerhvervelser. McAdoo, der i sidste sæson var holdets offensive koordinator, har sagt, at alt andet end en Super Bowl-sejr i 2016 vil være en fiasko. Indtil nu har forandringerne været små i East Rutherford efter Coughlins afgang. McAdoo siger, at han tror på “evolution fremfor revolution” – altså små ændringer – og det er et mantra, der er blevet proklameret flittigt denne offseason af træneren. Men efter flere skuffende sæsoner for “The G-Men” skal McAdoo levere her og nu.

RG3 forsøger et comeback i Cleveland
Det er nu fem år siden, at Robert Griffin indledte sin hidtil eneste rigtig gode sæson i NFL. Siden har andetvalget i 2011-draften set karrieren kollapse på grund af skader og ustabilt spil, og han mistede efterhånden starter-jobbet i Washington til Kirk Cousins, inden han røg helt ud i kulden. Nu er han i Cleveland, der med head coach Hue Jackson i spidsen overraskende ser en fremtid i den fallerede hurtigmand, der kan løbe fra et helt forsvar, men som samtidig også leverer det ene forfærdelige kast efter det andet. I training camp skal Griffin konkurrere med 37-årige Josh McCown om førstejobbet, og oven på en mini camp, hvor Griffin ikke overbeviste, kan kampen blive tæt, selvom der ikke er meget fremtid i McCown. Han gjorde det godt i 2015, hvor han startede otte kampe, kastede 12 touchdowns og kun fire interceptions.

Ingen undskyldninger i Jacksonville
Der er ingen undskyldninger længere i Jacksonville, der i denne sæson investerede heftigt i flere dyre free agents og via draften fik jaguarerne kløerne i både Jalen Ramsey og Myles Jack samtidig med, at sidste års topvalg, Dante Fawler, vender tilbage fra en korsbåndsskade. Alt andet end en hård jagt på en slutspilsplads vil være en skuffelse for holdets fans og ejer Shahid Khan, der har uvist stor tålmodighed. Men en plads i slutspillet kræver, at quarterback Blake Bortles i sit tredje år i NFL gør store fremskridt. Bortles har vist lovende takter, men han har endnu kun ramt plet på 58,7 procent af alle sine kast – det er for lidt i nutidens NFL – og med to år på bagen og med et receiver-trekløver bestående af Allen Robinson, Allen Hurns og Julius Thomas er der ingen undskyldninger for fortsat at kaste så upræcist, som han til tider gør. Han kastede samtidig 35 interceptions i de første to sæsoner i NFL, og i de organiserede holdaktiviteter i foråret greb forsvaret i alt 12 interceptions. Der vil være en voldsom hype omkring Jaguars og Bortles i den kommende training camp, og holdet er unægtelig dette års mediedarling. Hvordan håndterer holdet den opmærksomhed?

Enig eller uenig med bloggen? Kommentér gerne på Twitter til @shygumhansen

Blog: 7 tanker før 6. runde i NFL

Hvem er NFLs bedste hold, hvad er alternativet til Colin Kaepernick, og hvorfor har et berømt NFL-site skuffet mange fans? Få svarene i dette blogindlæg før 6. spillerunde.

1. Er Arizona Cardinals det bedste hold i NFL?
NFL.com’s Chris Wesseling kom i mandags med en udmelding, som jeg umiddelbart havde svært ved at se logikken i, men som ved nærmere eftersyn måske ikke var helt så tosset.

Wesseling sagde reelt, at Arizona Cardinals er NFLs bedste hold – og at Cardinals ville kunne slå New England Patriots. Personligt mener jeg ellers, at Patriots og Green Bay Packers – ikke mindst i kraft af deres quarterbaks – er over alle andre hold, mens Cincinnati Bengals er tæt ved de to. Og modsat Cardinals har ingen af de tre hold tabt en kamp.

Men man kan i hvert fald godt argumentere for, at Cardinals er nærved på linje med Patriots og Packers. Efter fem spillerunder har Cardinals scoret 190 point og er dermed på vej mod at score 608 point i hele sæsonen – det vil slå Denver Broncos’ pointrekord fra 2013 med to point. En utrolig bedrift indtil nu, der bør få endnu mere opmærksomhed, end det får.

Samtidig har intet andet hold i NFL en så stor margin pr. gennemsnit pr. kamp mellem antal scorede og tilladte point som Cardinals. Bruce Arians’ tropper har snittet 20 point flere, end holdet har tilladt. Og Cardinals er nummer to i NFL i passer rating differential (forskellen mellem offensiv og defensiv passer rating) – et plus på 44,3 point – kun overgået af Packers (54,6). Packers’ defensive koordinator Dom Capers har tidligere kaldt den statistik for “den mest vigtige” af alle – og siden 1940 har hele 27 hold ført den statistik i det år, de blev mester. Det er altså en væsentlig rettesnor for, hvor godt et hold er.

Cardinals’ sejre er dog ikke kommet mod særligt stærke modstandere (Saints, Bears, 49ers og Lions) – de fire hold har tilsammen vundet fire kampe – og det er én af grundene til, at jeg nok stadig vil sætte Patriots og Packers (der har tilladt færrest point i NFL) over Cardinals.

Patriots’ program har dog ikke været helt så stærkt, som det ser ud til på papiret. Sæsonpremieren mod Pittsburgh Steelers var et opgør mod et hold, der savnede NFLs måske bedste running back (Le’Veon Bell), holdets bedste offensive lineman (Maurkice Pouncey) og mest eksplosive angrebsspiller (Martavis Bryant), hvilket var tre markante tab. Jacksonville Jaguars er Jacksonville Jaguars – de tillod 38 point mod Buccaneers (!) i søndags – og et Dallas Cowboys-hold, der startede Brandon Weeden bag center, og som var uden Dez Bryant, var direkte elendigt offensivt set. Men Patriots imponerede trods alt med en højkvalitetssejr ude mod overtændte Buffalo Bills i 2. spillerunde og har domineret totalt i kampene mod de svage hold. Det tæller opad i min bog.

Green Bay Packers vandt i 2. spillerunde over Seattle Seahawks, og selvom Seahawks måske ikke er så gode, som de var i de foregående år, var sejren stadig mere imponerende end nogen af de sejre, som Cardinals har sikret sig. Derfor slår Patriots og Patriots netop Cardinals på programmets styrke.

Men det er værd at bemærke, at Cardinals har et meget komplet hold. Holdet har quarterbacken (Carson Palmer), running back (genopstandne Chris Johnson), wide receiverne (Larry Fitzgerald og John Brown) og et aggressivt, talentfuldt forsvar, der ifølge Football Outsiders’ rangering og effektivitet er NFLs tredjebedste – kun overgået af Denver Broncos og New York Jets.

Derfor skal man ikke håne argumentet om, at Arizona Cardinals er NFLs bedste hold. For det er tæt i toppen. Og Chris Wesselings påstand er slet ikke så tosset.

2. Skader, skader, skader…
Jeg lærer aldrig at acceptere, at skader har en så stor indflydelse på holdenes præstationer og på sæsonen som helhed.

I år føler jeg, at skaderne har gjort endnu mere skade, end det har været tilfældet i flere år. Store profiler som Ben Roethlisberger, Tony Romo, Jordy Nelson, Terrell Suggs, LeSean McCoy, Dez Bryant, Andrew Luck, Marshawn Lynch, Drew Brees og Jamaal Charles er ude i resten af sæsonen – eller er eller har været ude i dele af sæsonen.

For et hold som Dallas Cowboys betyder skaderne til Romo og Bryant, at sæsonen reelt kan være slut, når de vender tilbage, og Steelers, som har ét af NFLs mest spændende angreb, er allerede ved at blive kørt agterud i AFC North og skal nu potentielt kæmpe for en wild card-plads, fordi holdet ikke kan regne med reserven Michael Vick.

I skrivende stund har syv hold – eller en fjerdedel af holdene – startet reserve-quarterbacken, fordi holdets starter er gået ned med en skade. Det er super-ærgerligt. Ikke mindst når de skadede spillere har navne som Roethlisberger, Luck og Romo.

Og det er ærgerligt, for så mange skader gør, at vi ikke helt får set holdenes egentlige styrke.

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…