NFL preview 2017: Cincinnati Bengals

Cincinnati Bengals skuffede i 2016 og missede slutspillet for første gang i seks år.

Skader, specielt på angrebet, satte en kæp i hjulet for Marvin Lewis’ tropper, der blot scorede 20,3 point pr. kamp – 24. bedst i ligaen – og det var én af grundene til, at Bengals kun vandt seks kampe.

For at styrke angrebet gik Bengals benhårdt efter offensive playmakers i årets draft og valgte den lynhurtige wide receiver John Ross i første runde og den kontroversielle running back Joe Mixon i anden runde.

Begge spillere har et kæmpe potentiale og kan blive stjerner i Ken Zampeses angreb, der dog har mistet to værdifulde offensive linemen i tackle Andrew Whitworth og guard Kevin Zeitler.

På forsvaret gjorde den defensive koordinator Paul Guenther et godt stykke arbejde specielt i den sidste del af sæsonen, hvor kun to modstandere scorede flere end 20 point.

Samlet set rangerede Bengals’ forsvar som det ottende bedste i antal tilladte point, og langt de fleste startere fra sidste år er også at finde i 2017-udgaven.

Angrebet

I Andy Dalton har Bengals fundet en bundsolid franchise quarterback, der gør dem i stand til at kæmpe med om divisionstitler og slutspilspladser. Dalton er ikke flashy, men han laver få fejl og har blot kastet 15 interceptions i de seneste to sæsoner.

Sidste år kastede han for flere end 4200 yards og for 7,5 yards pr. forsøg, og det til trods for, at han ikke havde mange mål at arbejde med. Det bliver langt bedre i år, og derfor bør Dalton også kaste flere end de 18 touchdowns det blev til i 2016.

Den 29-årige quarterback mangler den helt store armstyrke, men han er præcis på de korte og mellemlange ruter, og så er han meget mobil. Den mobilitet bruger Bengals ofte til at skabe plads og i red zone, hvor Dalton flere gange selv er løbet ind for touchdowns.

Reserven er A.J. McCarron som har kvalitet nok til at kunne kæmpe om starterjobs andre steder i ligaen. Bengals har dog ingen interesse i at handle McCarron, der har to år tilbage af sin kontrakt.

Dalton kan glæde sig over, at han i år har et helt arsenal af mål at kaste til.

Superstjernen, wide receiver A.J. Green, missede sidste år seks kampe på grund af skader, men han er nu tilbage for fuld styrke. Når den 6’4 og 210 pund store Green er i topform, er han måske ligaens allerbedste receiver, og han er et godt bud på at føre NFL i receiving yards i denne sæson.

Green er både hurtig, smidig og har enormt stærke hænder, og derfor er han et stensikkert mål for Dalton. Sidste år greb Green for 964 yards og fire touchdowns, selvom han kun spillede 10 kampe.

Brandon LaFell er en solid possession receiver modsat Green, men han er generelt for ustabil i sit spil. LaFell kan den ene uge lave spektakulære ting for så at tabe flere lette bolde i den næste kamp. Sidste sæson greb han seks touchdowns og for 862 yards.

Bengals har fået masser af fart ved at drafte John Ross i første runde af årets draft. Ross satte i februar rekord med en tid på 4,22 sekunder på 40-yard distancen ved Scouting Combine, og der er ikke mange – hvis nogen – der kan følge med ham, når han sætter i højeste gear. Den tidligere Washington-receiver er spinkelt bygget, og der er en risiko for skader på den konto, men han giver Bengals’ angreb en helt ny dimension.

Tyler Boyd er i sit tredje år, men han har endnu ikke vist det helt store. Cody Core, Josh Malone og Alex Erickson kan alle få en plads i truppen.

Bengals kan glæde sig over, at tight end Tyler Eifert er tilbage ovenpå en alvorlig rygskade og -operation. Sidste år spillede Eifert kun otte kampe, og han var stærkt savnet specielt i red zone, hvor han i 2015 scorede størstedelen af sine 13 touchdowns.

Eifert giver Bengals en stærk pass catcher ned gennem midten, og den 6’6 og 255 pund store tight end er også en dygtig blocker på linjen. Tyler Kroft og C.J. Uzomah er god dybde.

Bengals’ løbeangreb skuffede sidste år og snittede samlet set kun 4,0 yards pr. carry. Jeremy Hill løb 222 gange for 839 yards (3,8 yards i snit) og scorede ni touchdowns, men hans manglende evne til at skabe noget på egen hånd var åbenlys.

Hill vender tilbage som starter men vil blive presset af rookie Joe Mixon, som Bengals valgte i anden runde af årets draft. Mixon er et kæmpe talent, der i sin sidste college sæson snittede syv yards pr. carry, og han er en sand “three down”-back, der både kan løbe og gribe. Gio Bernard rev korsbåndet over i november men er tilbage og vil også få sine carries og catches.

Den offensive linje har mistet erfarne Andrew Whitworth, der er taget til Los Angeles Rams, og det efterlader et stort hul på venstre tackle.  Cedric Ogbuehi overtager jobbet, men han har på grund af skader og svagt spil intet vist, siden Bengals valgte ham i første runde af 2015-draften.

Jake Fisher starter på højre tackle, men han kan let blive flyttet til modsatte side, hvis det kikser med Ogbuehi. Andre Smith er reserve for de to tackles, men han starter som udgangspunkt på højre guard efter tabet af Kevin Zeitler til rivalerne fra Cleveland Browns.

På den anden guard-position er Clint Boling en solid starter, mens Russell Bodine sidder på center-jobbet. Trey Hopkins, Eric Winston og Christian Westerman kæmper om et par pladser i truppen.

Forsvaret

For andet år i træk rangerede Bengals’ forsvar i 2016 i top 10 i tilladte point. Og langt de fleste startere vender tilbage.

På den defensive linje er nose tackle Domata Peko taget til Denver Broncos, og ny starter er den 6’1 og 325 pund store Andrew Billings. Det er et åbent spørgsmål, hvad Billings kan, idet han missede hele sin rookie sæson med en knæskade. Ved hans side er Geno Atkins en kaosskabende 3-tech tackle, der har lavet 20 sacks! i de seneste to sæsoner. Pat Sims og Ryan Glasgow er de umiddelbare reserver.

På flanken er Michael Johnson og Carlos Dunlap et par rutinerede defensive ends. Ingen af de to her exceptionelle pass rushers, men de skal nok få lavet en 20 sacks til sammen. Rookie Jordan Willis og Wallace Gilberry udgør dybden på defensive end.

Weak side linebacker Vontaze Burfict er den store stjerne på forsvaret og ham, der sætter tonen. Burfict er en fremragende sidelinje-til-sidelinje linebacker, der uddeler hårde hits og går lige til grænsen – og nogle gange lidt over.

Burficts aggressive spillestil har tidligere kostet dyrt for Bengals, og linebackeren er suspenderet i de første tre kampe af sæsonen på grund af et voldsomt hit i preseason.

I midten er Kevin Minter kommet til fra Arizona Cardinals på en etårig aftale. Han kan spille alle tre downs og skubber Vincent Rey ud på bænken. Rey vil dog starte, så længe Burfict er i karantæne. Nick Vigil var overmatched som rookie, men han får chancen som starter på strong side. Vigil er en alsidig type, der var enormt produktiv i college, og han har vist gode takter i offseason.

Den fjerderundevalgte rookie, Carl Lawson, er en interessant spiller, der vil få masser af chancer i sit første år både som off the ball-linebacker og pass rusher med hånden i jorden.

Bengals har en virkelig god gruppe af cornerbacks og tillod sidste år en passer rating på blot 83.1 point (femtebedst i NFL).

Adam Jones er en meget erfaren starter, men han er i karantæne i sæsonens første kampe. Når han vender tilbage, kan Bengals dog mønstre en på papiret rigtig stærk kvartet af tidligere førsterundevalg.

Dre’ Kirkpatrick har fået forlænget sin kontrakt med fem sæsoner, og han er nu en nøglespiller på det bageste forsvar. Han kan dække modstandernes receivers en-mod-en ned ad banen.

To andre førsterundevalg, Darqueze Denard (2014) og William Jackson III (2016) skal begge træde i karakter i denne sæson. Denard har skuffet i sine første tre sæsoner, mens Jackson III missede hele sin rookie sæson på grund af en skade. Begge er uerfarne men deres potentiale er stort, og de kan få et gennembrud i denne sæson.

Bengals er hårdt ramt på safety-positionen, hvor Shaun Williams næppe bliver klar til sæsonstart på grund af en albueskade. Den anden starter, George Iloka, har døjet med en knæskade i det meste af august, men han forventes at blive klar til sæsonstart. Josh Shaw startede 12 kampe sidste år og vil se flere snaps på safety.

Special teams

Bengals’ special teams-enhed tog et skridt tilbage sidste år, og en del af forklaringen var kicker Mike Nugent. Han missede seks af 29 field goal-forsøg og seks ekstra point, og derfor vender han ikke tilbage i år. I stedet kæmper rookie Jake Elliott med veteranen Randy Bullock om jobbet som Bengals’ sparker. Punter Kevin Huber er solid uden at være speciel på nogen områder. Wide receiver Alex Erickson er Bengals’ kick off-returner, og det kan sikre ham en plads i truppen. Ellers vil Mixon få chancen. Adam Jones har i mange år været en giftig punt returner.

Alt i alt

Der er mange ting, der taler for, at Cincinnati Bengals når tilbage i slutspillet i år. Angrebet, der sidste år var den store akilleshæl, er blevet styrket med flere playmakers, og derfor bør Bengals pointmæssigt kunne følge med de fleste hold. Forsvaret er stadig godt, og kan det matche niveauet fra anden halvdel af sæsonen, kan enheden blive dominerende. Sidste år var Bengals 1-5-1 i kampe, der blev afgjort inden for fem point, så hvis blot halvdelen af de kampe bliver vundet i år, er slutspillet klart inden for rækkevidde.

2017 NFL draft review: Cincinnati Bengals

Cincinnati Bengals fik valgt hele 11 spillere i årets draft og fik dækket to meget kritiske behov i de fire første runder. Samtidig valgte de det kontroversielle kæmpetalent Joe Mixon i anden runde.

Draftklasse

WR John Ross, Washington (1/9)
RB Joe Mixon, Oklahoma (2/48)
ED Jordan Willis, Kansas State (3/79)
ED Carl Lawson, Auburn (4/116)
WR Josh Malone, Tennessee (4/128)
DT Ryan Glasgow, Michigan (4/138)
K Jake Elliott, Memphis (5/153)
OC J.J. Dielman, Utah (5/176)
LB Jordan Evans, Oklahoma (6/193)
RB Brandon Wilson, Houston (6/207)
TE Mason Schreck, Buffalo (7/251)

Det kunne vi lide

Før draften havde Bengals store behov på wide receiver og skulle finde spillere, der kan lægge pres på quarterbacken.

Det fik de adresseret med fire af deres fem første valg. Wide receiver John Ross er en dag ét starter, og han har potentiale til at blive et kæmpe hit i NFL. Han er ekstremt hurtig, og han vil se masser af en-mod-en situationer som rookie.

Josh Malone fra fjerde runde kan også strække banen på langs, så Andy Dalton har fået et par spændende mål. Jordan Willis og Carl Lawson er to forskellige typer, men de kan skabe pres, som Bengals har manglet. Specielt Lawson i fjerde runde var rigtig god værdi.

Uanset hvad man mener om personen Joe Mixon, var det ud fra et sportsligt synspunkt fremragende værdi i anden runde. På banen er han et top 10-talent, der kommer til at tage jobbet fra Jeremy Hill og Giovani Bernard.

Det kunne vi ikke lide

Bengals er ikke bange for at tage risici, og de har en historik med kontroversielle spillere. Derfor kom valget af running back Joe Mixon heller ikke som nogen overraskelse.

Men der kommer en vis risiko med valget af Mixon, der har haft flere problematiske sager uden for banen, og det store spørgsmål er, om Bengals har strukturen til at håndtere det. Det må tiden vise.

Et andet risikabelt valg – om end i en helt anden kategori – var valget af Ross allerede som nummer ni. Ross har flere alvorlige skader på sit cv, og han var ifølge insiders af flere holds board.

Jeg håber, at Ross’ skader ikke bliver et problem, for han er en fremragende spiller, men når man vælger i top 10, skal risikoen være minimal. Det føler jeg ikke helt den var med Ross.

Sleeper

Engang var Bengals’ offensive linemen store, fysiske “maulers”, men nu er de mere atletiske og tekniske. J.J. Dielman fra femte runde passer rigtig godt ind i det koncept, og han har en realistisk chance for at sjæle spilletid fra Russell Bodine.

2016 NFL draft review: Cincinnati Bengals

Cincinnati Bengals måtte se de fire bedste receivers ryge af brættet for næsen af dem i første runde. I stedet valgte de en cornerback og i anden runde nappede head coach Marvin Lewis og co. så en makker til A.J. Green. Bengals fik også tilføjet dybde på defensive tackle og guard.

Læs også: Bengals draft preview

Draftklasse

CB Williams Jackson III, Houston (1/24)
WR Tyler Boyd, Pittsburgh (2/55)
ILB Nick Vigil, Utah State (3/87)
NT Andrew Billings, Baylor (4/122)
OG Christian Westerman, Arizona State (5/161)
WR Cody Core, Ole Miss (6/199)
S Clayton Fejedelem (7/245)

Det kunne vi lide

Bengals leverede en rigtig solid draftklasse, hvor de ikke tog mange chancer, og samtidig fik Marvin Lewis og co. virkelig god værdi ved flere af valgene. Cornerback William Jackson III kan bidrage som nickelback som rookie og starte om et par sæsoner, og Pittsburghs Tyler Boyd vil allerede i år kunne tage noget af presset af A.J. Green. Utah States Nick Vigil er en ekstremt produktiv spiller, og nose tackle Andrew Billings og guard Christian Westerman var begge projekteret til at gå i anden runde. Her fik Bengals virkelig god værdi. Alt i alt kan Bengals være yderst tilfreds med deres klasse.

Det kunne vi ikke lide

Det bliver en lidt kedelig omgang, men der er ikke rigtigt noget at sætte en finger på. Bengals kom ind til draften med behov på wide receiver, cornerback og defensive tackle samt sekundært linebacker og safety. Alle behov blev dækket og uden at handle op og afgive valg. 

Sleeper

Mit favoritvalg er helt sikkert linebacker Nick Vigil i tredje runde. Han er en maskine, der i de sidste to sæsoner lavede 267! tacklinger heraf de 30 for tab af yards. Vigil blev overskygget af den mere profilerede Kyler Fackrell, men han er en old school-type med en hårdhed og fysik, der passer virkelig godt til AFC North. Han har brug for en god tur i styrketræningsrummet, og han skal tage på i vægt, men han er en instinktiv type, der bliver et hit hos Bengals.

Her kan du læse alle vores NFL draft review

2016 NFL draft preview: Cincinnati Bengals

Cincinnati Bengals har en af ligaens mindste scouting department og har blot fire scouts, men den lille gruppe har en formidabel evne til at finde talent i NFL draften.

Det har de typisk gjort ved at vælge spillere fra anerkendte colleges fra store konferencer, specielt i første runde, hvor de under Marvin Lewis har valgt 13 spillere fra anerkendte college.

I år skal Bengals på jagt efter forstærkninger, der kan hjælpe quarterback Andy Dalton, og spillere der kan lægge pres på modstandernes quarterback.

2015 rekord: 12-4
Draft valg i de tre første runder: 24, 55, 87
Tre største behov: WR, DT, CB
General manager: Mike Brown (1991)
Head coach: Marvin Lewis (2003)

Wide receiver

For få år siden havde Bengals en virkelig talentfuld receiver-gruppe, men både Marvin Jones og Mohamed Sanu er nu væk. A.J. Green er stadig en superstjerne, men han kan ikke gøre det alene, og Brandon LaFell – der skuffede sidste år hos New England Patriots – er bedst i en reserverolle som tredje eller fjerdevalg. Værdien i årets gruppe ligger mere i anden og tredje runde, men hvis Bengals går receiver-vejen i første runde vil Ole Miss’ Laquon Treadwell være en god makker til Green. Han forstår at løbe sig fri, er fysisk og kan flytte kæderne. TCU’s Josh Doctson er lidt mere dynamisk men vil også være en god løsning, og Bengals kan også overveje Corey Coleman fra Baylor. På andendagen er Ohio States Michael Thomas et interessant talent, og hold også øje med Oklahomas Sterling Shepard.

Defensive tackle

I midten er defensive tackle Geno Atkins fortsat en fremragende spiller, men Domata Peko er free agent efter denne sæson, og Pat Sims er udpræget run-stopper. Bengals har brug for yngre, mere eksplosive typer der kan bidrage på alle tre downs, og de kriterier opfylder en spiller som Louisiana Techs defensive tackle Vernon Butler. Han er alsidig og eksplosiv og vil passe god hos Bengals. Vælger Lewis og co. en mere typisk run-stopper er Alabamas Jarran Reed et godt bud. Hans makker hos Crimson Tide, A’Shawn Robinson, kunne også være på Bengals radar (Bengals har taget to Alabama-spillere i første runde siden 2009), og på andendagen vil Illinois’ Jihad Ward kunne være et logisk valg.

Cornerback

Dre’ Kirkpatrick er på vej ind i det sidste år af sin kontrakt, og Bengals har ikke forlænget kontrakten med Leon Hall. Førsterundevalget fra 2014, Darqueze Dennard, har blot startet én kamp i de første to sæsoner og blev alvorligt skulderskadet i sidste sæson. Så Bengals vil gøre klogt i at kigge på en cornerback tidligt i draften. Clemsons Mackenzie Alexander eller Marylands Sean Smith er et par navne, som Bengals har vist interesse for.

Andre behov

Bengals har en ganske solid linebacker-gruppe, men på strong side er A.J. Hawk kontraktfri efter denne sæson, og signingen af 34-årige Karlos Dansby viser, at der fortsat er brug for dybde. I bunden af første runde kunne Notre Dames supertalent, Jaylon Smith, være et interessant navn, fordi han formentligt vil bruge 2016-sæsonen på injured reserve og først skal i ilden i 2017. Hvis ikke Bengals rigtigt tror på Shawn Williams, vil et valg af safety også være i spil.

Her kan du læse alle vores NFL draft preview

“Freezer Bowl”: Da øl blev til slush ice…

Når Minnesota Vikings og Seattle Seahawks søndag aften tørner sammen på TCU Bank Stadium, er der brug for tykke luffer, huer og masser af varm kaffe.

Prognoserne lyder nemlig på temperaturer omkring minus 20 grader, så det bliver med andre ord uhyggeligt koldt.

Det bringer minder frem om en anden legendarisk NFL-kamp fra 1982 – i dag præcist 34 år siden – hvor Cincinnati Bengals og San Diego Chargers mødtes i Ohio til den slutspilskamp, der blev kendt som “The Freezer Bowl”.

En kamp, som Bengals vandt 27-7. Kampens er den næstkoldeste i NFL-historien med temperaturer på minus 23 grader celsius.

Men medregner man “wind chill”-faktoren på grund en vind på 43 kilometer i timen nåede temperaturerne ned omkring minus 38 grader celsius.

Det var ifølge historien fra kampen så koldt, at…:

  • Øl blev til “slush ice”, og derfor stoppede tilskuerne hurtigt med at drikke øl.
  • Mad skulle spises hurtigt – ellers blev det til is.
  • Flere tilskuere medbragte egne varmeapparater, der dog ikke rigtigt gav nogen effekt, fordi det var så vanvittigt koldt.
  • Stadion ikke var fyldt ud (der mødte kun 46.000 mennesker op), og da kampen begyndte, kunne man købe billetter til bare 70 kroner stykket. For mange ville ikke se kampen – live – fra de kolde tilskuerrækker.
  • Et orkester skulle spille i pausen, men måtte opgive, fordi instrumenterne var frosset til.
  • Du kunne ikke røre ved metalting på stadion, fordi de var så kolde, at det føltes brændende varmt at røre ved.
  • Spillerne fik isklumper i skægget.
  • Bengals’ kicker Jim Breech fik et stort sår på foden, fordi han havde sparket to field goals til en meget kold, hård bold.

Ugen før kampen havde Bengals også medvirket i en legendarisk NFL-kamp, der er blevet kendt som The Epic in Miami.

Læs også: The Epic in Miami

2015 NFL Draft preview – Cincinnati Bengals

Cincinnati Bengals har brug for at skaffe hjælp til den offensive linje, og der er gode muligheder for at finde tackles i årets draft. 

På forsvaret står den defensive linje for skud, og det er både på inder- og ydersiden. Midten af defensiven bør også adresseres på anden- eller tredjedagen af draften.

2014 rekord: 10-5-1
Draft valg i de tre første runder: 21, 53, 85
Tre største behov: DL, OT, LB
Ejer/general manager: Mike Brown (1991)
Head coach: Marvin Lewis (2003)

Defensive line

Bengals lavede blot 20 sacks i 2014 (23 færre end året før), hvilket var færrest af alle hold. Der er brug for hjælp både på flankerne og i midten, selvom defensive end Michael Johnson er tilbage. I midten har defensive tackle Geno Atkins og nose tackle Domato Peko ikke længere højt niveau. Med det 21. valg i første runde kan Bengals gå efter en af de bedste defensive tackles som Texas’ Malcom Brown, Oregons Arik Armstead og Oklahomas Jordan Phillips. Senere kunne Ohio States Michael Bennett være en mulighed. Defensive end ligger nok ikke lige for tidligt i draften men nærmere i de senere runder, men hvis en spiller som Missouris Shane Ray falder, kan Bengals overveje ham i første runde.

Offensive line

De to startende tackles Andrew Whitworth og Andre Smith er free agents efter denne sæson, og selvom Bengals har forlænget med Eric Winston for 2015-sæsonen, skal Bengals tænke på fremtiden. Der er masser af tackles i årets draft, og det vil være nærliggende for Bengals at se på de store, fysiske linemen i første runde. Miamis Ereck Flowers passer med sine 6’6 og 329 pund rigtig godt på profilen, men også spillere som Floridas D.J. Humphries eller LSU’s La’El Collins kunne være logiske bud. Senere i draften vil Texas A&M’s Jarvis Harrison være et godt valg for Bengals, ligesom Wisconsins Rob Havenstein vil være det.

Linebacker

Vontaze Burfict var hårdt plaget af skader og hjernerystelser i 2014, og selvom han bliver klar til sæsonen, er der usikkerhed om hans holdbarhed på lang sigt. Rey Maualuga har forlænget sin aftale, og A.J. Hawk er kommet til, men alligevel bør Bengals tilføje dybde og talent til positionen. TCU’s Paul Dawson i anden eller tredje runde eller Texas’ Jordan Hicks på tredjedagen er interessante navne at holde øje med.