2016 NFL draft preview: Chicago Bears

General manager Ryan Pace ramte stort set plet på alle valg i sin første draft og fandt startere i Eddie Goldman, Hroniss Grasu, Jeremy Langford og Adrian Amos.

Og det er endda uden at tælle bjørnenes førsterundevalg med, idet wide receiver Kevin White missede hele sin rookiesæson på grund af en skade.

Så potentielt jackpot på fem af seks draftvalg giver optimisme hos Bears, der i år har ni valg og får mulighed for at styrke truppen yderligere.

2015 rekord: 6-10
Draft valg i de tre første runder: 11, 41, 72
Tre største behov: Edge, S, CB
General manager: Ryan Pace (2015)
Head coach: John Fox (2015)

Edge

Lamar Houston, Willie Young og Pernell McPhee kombinerede for 19,5 sacks sidste år, men de bedste outside linebackers laver mindst 15 sacks alene, så der er brug for meget mere pass rush. Samtidig er Young free agent efter denne sæson, og McPhee blev opereret i knæet, og kun tiden vil vise om han kan holde til en fuldtidsrolle. 

Derfor er der gode chancer for, at Bears drafter et par pass rushers i den kommende draft, og det kan meget vel blive i første runde. Fox har udtalt, at han ønsker at finde en pass rusher med fart i støvlerne, og Clemsons Shaq Lawson og Georgias Leonard Floyd er begge indenfor rækkevidde.

Hvis Bears venter til andendagen eller bare vil have endnu en pass rusher, så kunne Michigan States Shilique Calhoun være en mulighed. Sleeper-valget er Stony Brooks Victor Ochi på tredjedagen.

Safety

Bears mangler i den grad en playmaker på safety, for holdets gruppe lavede ikke én eneste interception i 2015. Strong safety Antrell Rolle er blevet 33 år, og han spillede kun syv kampe i sidste sæson på grund af forskellige skader. På free safety gjorde Adrian Amos det udmærket som rookie, men også her kan Bears potentielt bruge en opgradering.

Der er ingen safeties med værdi til at blive valg i den øverste halvdel af første runde, så det er mest sandsynligt, at Bears vælger en safety i anden eller tredje runde. Og der er nok at tage af.

Floridas Keanu Neal kan gå i første runde, men hvis han er ledig ved det 41. valg, så kan han hjælpe Bears som box-safety. Ellers er Boise States Darian Thompson en rigtig playmaker på free safety, der har lavet 19 interceptions i karrieren. West Virginias Karl Joseph er den hard hitter, som Vic Fangios forsvar har brug for, men skader er et stort minus.

Cornerback

Bears valgte Kyle Fuller i 2014-draften, og han har vist sine evner som playmaker. Nu skal han holde niveau og forblive skadesfri, og det store spørgsmål er, om han kan det. Tracy Porter har lavet en ny treårig aftale, men han har også været plaget af skader og har kun spillet 17 kampe de sidste to sæsoner. Der er ikke meget dybde bag de to, og det er et problem, når 60% snaps spilles i sub-formationer. 

Hvis Bears går den vej i første runde, er Houstons William Jackson III det naturlige valg på grund af fysisk, størrelse og boldevner. Hvis Pace og co. venter, som de formentligt gør, kunne Miamis Artie Burns være i kikkerten. 

Andre behov

Selvom forsvaret bør være i fokus, så har Bears også behov på angrebet. En running back der kan komplementere Jeremy Langford vil være ideelt, og Bears gik tidligere i offseason efter Denver Broncos’ C.J. Anderson. På tight end mangler Bears en playmaker efter at have handlet Martellus Bennett til New England Patriots. Stanfords alsidige Austin Hooper kunne være en mulighed. Hjælp på wide receiver-positionen hvor Alshon Jeffery og Marquez Wilson er i det sidste år af deres kontrakter, bør også overvejes.

Her kan du læse alle vores NFL draft preview

Bears cutter tidligere starter efter skuffende sæson

Chicago Bears har cuttet offensive tackle Jermon Bushrod, der i 2013 kom til “The Windy City” på en stor free agent-aftale.

Det fremgår af NFL’s oversigt over transaktioner.

Ifølge oversigten er Bushrod officielt blevet fyret, fordi han ikke klarede et lægetjek.

Fyringen kommer dog efter, at Bushrod i 2015 blev bænket til fordel for Charles Leno, og generelt har Bushrod ikke levet op til den femårige kontrakt til mere end 35 millioner dollars, han lavede for tre sæsoner siden.

Den snart 32-årige tackle var ellers fast starter for New Orleans Saints i fire sæsoner fra 2009 til 2012, og han startede også 30 kampe i de første to sæsoner hos Bears.

I 2015 blev det kun til fire kampe fra start fra Bushrod, der pådrog sig en hjernerystelse og måtte se Leno overtage jobbet som quarterback Jay Cutlers primære oppasser.

Bushrod stod til at koste Bears 8,7 millioner dollars på næste års salary cap.

Læs også: Salary cap – sådan fungerer NFL’s lønloft

2015 NFL Draft preview – Chicago Bears

Det er general manager Ryan Paces første draft som ansvarlig, og sammen med den nye head coach John Fox, skal han forsøge at opgradere en trup, der har haltet meget de sidste år.

Årets NFL Draft afvikles i netop Chicago, og Pace og Fox har brug for tidligt at vælge en spiller, der kan skabe begestring og sætte tonen for deres fælles plan.

2014 rekord: 5-11
Draft valg i de tre første runder: 7, 39, 71
Tre største behov: DL, OLB, OL
General manager: Ryan Pace (2015)
Head coach: John Fox (2015)

Defensive line

Bears’ forsvar har altid været synonymt med et 4-3 system, men det ændrer sig nu. Vic Fangio er kommet til, at han vil installere det 3-4 system, han havde stor succes med hos San Francisco 49ers. Problemet for Bears er, at de ikke har de rette spillere til det system. Nose tackle Jay Ratliff har erfaring i 3-4 systemet, men han har ikke spillet en fuld sæson siden 2011. Defensive end Ray McDonald er kommet til fra 49ers, men modsat var Jarvis Jenkins en af ligaens dårligste 3-4 ends sidste år for Washington Redskins. Lamarr Houston skuffede i sin første sæson hos Bears men kan måske drage nytte af systemskiftet. Bears har brug for både at opgradere i midten og på flankerne. Washingtons Danny Shelton vil være et virkelig godt fit som nose tackle, og det samme kan Ohio States Michael Bennett i anden runde være det. Oregons Arik Armstead og Stanfords Henry Anderson er gode fits på end-positionen.

Outside linebacker

Heller ikke på outside linebacker har Bears det rette personel. Det hjælper, at Pernell McPhee er kommet til fra Baltimore Ravens, men han har kun startet ganske få kampe i løbet af sin karriere. Modsat er Jared Allen ikke et særlig godt fit, og det tidligere førsterundevalg Shea McClellin har haft en skuffende karriere. Så Bears skal tilføje talent til den position, og i første runde er Floridas Dante Fowler, Clemsons Vic Beasley begge gode bud med det syvende valg. Venter Bears til anden runde kunne Virginias Eli Harold være på radaren. Bears kan også bruge hjælp på inside linebacker-positionen, men behovet er ikke synderligt stort.

Offensive line

John Fox elsker et power løbeangreb, men Bears’ offensive linje mangler meget for at leve op til cheftrænerens vision. I midten spiller center Will Montgomery på en etårig aftale, og på højre guard og tackle har Bears også brug for at opgradere for Matt Slauson og Jordan Mills. I første runde vil en guard som Brandon Scherff (Iowa) være attraktiv, ligesom Miamis tackle Ereck Flowers kan være det. Senere er South Carolinas A.J. Cann et bud på en ny Bears-center.

2014 NFL Draft review: Chicago Bears

Det kunne vi lide
Bears fik generelt god værdi med alle valgene, selvom man kan argumentere for, at 51. valget Ego Ferguson blev valgt lidt højere end forventet. Han er et projekt, men han har et godt potentiale, og man kan sagtens argumentere for, at han er draftens femtebedste defensive tackle, som hans draftstatus indikerer. Så der var ingen “Kyle Long”-overraskelser som i 2013, hvor Bears højst overraskende valgte Oregon-spilleren med 20. valget.

Det kunne vi ikke lide
Jeg kan rigtigt godt lide free safety Brock Vereen (valgt i 4. runde), som er en intelligent, adræt og arbejdsom free safety, der hurtigt kan slås om pladsen som starter med det tidligere tredjerundevalg, Chris Conte. Men var det ikke for sent, at Bears adresserede behovet for en safety? Og var det nok? General manager Phil Emery har sagt, at et hold aldrig kan forvente at lukke alle huller i en trup, selvom man som Bears sluttede med otte draft picks. Men Bears satser nu på en halvtynd safety-gruppe bestående af Conte, Ryan Mundy og M.D. Jennings, der alle havde i bedste fald middelmådige 2013-sæsoner samt altså så Vereen, som nogle scouts kun anser for at være en nickelback, og som af nogle bliver beskrevet som en safety, der ikke kan dække tight ends effektivt i NFL. Det overraskede mig, at Bears ikke mere aggressivt forsøgte at lukke holdets største hul. Det kan blive dyrt i en 2014-sæson, hvor Bears skal møde farlige tight ends som Rob Gronkowski, Vernon Davis, Jimmy Graham, Jason Witten og førsterundevalget Eric Ebron. Jeg ville have taget Calvin Pryor med 14. valget, selvom Kyle Fuller – isoleret set – var et glimrende valg.

Sleeper
Der er en lang vej forude for sjetterundevalget David Fales, men nu kommer han under vingerne hos quarterback-guruen Marc Trestman, og det vil gavne ham. Han er en lille quarterback (6’1, 212) uden særlige, fysiske evner, der dog kaster meget, meget præcist, og som på nogle områder af sit spil er blevet positivt sammenlignet med Cincinnati Bengals’ Andy Dalton. 49ers-træneren Jim Harbaugh var helt vild med Fales, og hans personlige quarterback-træner, Terry Shea, der har trænet quarterbacks som RG3, Sam Bradford og Geno Smith, fortalte i april til Draftday.dk, at Fales kan overraske positivt i NFL. Og det er værd at bemærke, at hans situation er blevet sammenlignet med Josh McCowns’. Sidstnævnte tog i 2013 over for en skadet Jay Cutler og er nu en potentiel starter i Tampa Bay. Jeg vil ikke blive overrasket, hvis Fales er Cutlers topreserve, når 2015-sæsonen begynder.