NFL preview 2017: Buffalo Bills

Slutspilstørken plager fortsat Buffalo Bills, der i 2016 missede de sjove januar-kampe for 17. sæson i træk.

Vi skal helt tilbage til 1999 for at finde den seneste sæson med Bills i slutspillet, og dermed er New York-holdet suverænt det hold, der har måttet undvære slutspil længst tid.

Ansættelsen af Rex Ryan i 2015 var ikke den store succes. Selvom Ryan gjorde det hæderligt i sin første sæson, så blev det kun til 15 sejre i 31 kampe.

Forsvaret, der var Ryans spidskompetence, var middelmådigt, og det rangerede i begge sæsoner blot som det 19. bedste i antal tilladte point.

Det hele faldt fra hinanden sidste år, og det kostede i december Ryan jobbet.

Ny cheftræner er Sean McDermott, der kommer fra Carolina Panthers. McDermott har aldrig tidligere været head coach, men han havde stor succes som defensiv koordinator for Panthers fra 2011 til 2016.

I de sidste fem sæsoner sluttede hans forsvar i top 10, hvert eneste år, og Bills skifter nu tilbage til et 4-3 system.

Det vil bygge på McDermotts principper og blive ledet af den defensive koordinator Leslie Frazier. Det er et zone-baseret system med fokus på en aktiv defensiv linje og fysiske cornerbacks, der kan tackle.

I Rick Dennison har Bills desuden fået en meget erfaren offensiv koordinator. De seneste to sæsoner har Dennison kaldt spil for Denver Broncos, og han har tidligere været angrebschef for Broncos under Mike Shanahan og Houston Texans under Gary Kubiak.

Desuden var Dennison quarterbacks coach for Baltimore Ravens i 2014, hvor han blandt andet trænede Bills’ quarterback Tyrod Taylor. Dennison vil indføre et angrebssystem med fokus på at løbe bolden i et zone-blocking system, og der er grund til at tro, at Bills kan fortsætte med at rangere i den bedste halvdel – og måske top 10.

Angrebet

Til trods for masser af skriverier og rygter om udskiftning på quarterback-positionen, så er 27-årige Tyrod Taylor er fortsat Bills’ starter.

Tidligere i år fik han endda en ny toårig forlængelse, men reelt set er der kun tale om etårig aftale, da der ligger en option bonus i marts næste år, som Bills skal udbetale for at holde Taylor i truppen.

Derfor skal Taylor overbevise i år ovenpå en 2016-sæson, hvor han blot kastede for 3023 yards og 17 touchdowns i 15 kampe. Det nye system lægger vægt på play-action spil og masser af roll-outs, og det vil passe Taylor godt og give ham mulighed for at bruge sin mobilitet.

Hvis ikke Taylor hurtigt leverer varen, vil han blive presset af rookie Nathan Peterman, der har vundet jobbet som førstereserve over T.J. Yates.

I Sammy Watkins havde Taylor et af ligaens allerfarligste mål, men tidligt i august handlede Bills det tidligere førsterundevalg til Los Angeles Rams. Nu skal Taylor i stedet kaste bolde til Jordan Matthews, som er kommet til via en handel med Philadelphia Eagles.

Matthews er en stor, fysisk type, der primært har opereret fra slot-positionen og har haft en op-og-ned karriere hos Eagles. Sidste år greb Matthews for 804 yards og tre touchdowns, så han er langt fra den førstereceiver, som Watkins kunne være.

Veteranen Anquan Boldin er ligeledes ny mand i truppen, og han er også primært slot-receiver. Han giver Bills stensikre hænder på de korte ruter og i red zone. Rookie wide receiver Zay Jones er en spændende spiller, der greb 399 bolde i college – en rekord i NCAA Division I-regi.

På tight end er Charles Clay stadig førstevalg, men han har aldrig levet op til sin store 38 millioner dollars-kontrakt. Han vil blive presset af unge Nick O’Leary.

Bills’ angreb vil lægge vægt på at løbe bolden med veteranen LeSean McCoy. Den 29-årige McCoy løb sidste år for 1267 yards og scorede 13 touchdowns, og han er stadig typen, der kan skabe masser af yards ud af ingenting.

Hvordan han passer ind i Dennisons zonebaserede system, må tiden vise, men umiddelbart bør han være et godt fit. Samtidig forventes det, at McCoy kommer til blive endnu mere involveret som receiver, efter han sidste år greb 50 bolde for 356 yards. Den primære backup er Jonathan Williams, der er en anden, større fysisk type.

Uanset hvem der kommer til at løbe bolden, kommer det ofte til at ske bag fullback Patrick DiMarco, der er kommet til fra Atlanta Falcons. Han er en af ligaens bedste blockers.

Den offensive linje er et svagt punkt for Bills. Venstre tackle Cordy Glenn er fremragende, når han er skadesfri, men han har længe døjet med en fodskade. Spørgsmålet er, hvor effektiv han er. Venstre guard Richie Incognito er en stor, fysisk type, der er bedre som power-blocker end i et zone-system.

Center Eric Woods missede syv kampe i 2016 på grund af et brækket ben men er normalt en glimrende styrmand i midten. På højre side er der åben kamp på guard (John Miller/Vladimir Ducasse) og tackle (Jordan Mills/Dion Dawkins), så her er der fortsat en del usikkerhed. Alt i alt er der flere spørgsmål end svar på linjen her få uger før sæsonstart.

Forsvaret

Den defensive linje spiller en stor rolle i McDermotts system, og han kræver, at den jagter bolden spil efter spil. Efter to sæsoner med Rex Ryans 3-4 system, går Bills nu igen tilbage til fire down linemen.

Det vil hjælpe spillere som Jerry Hughes, der var defensive end i college men har spillet ude af position de seneste sæsoner. Hughes har kun lavet 11 sacks i 2015 og 2016 men får nu en bedre chance for at gå efter quarterbacken. Modsat starter førsterundevalget fra 2016, Shaq Lawson, der fik rookie sæsonen spoleret af skader og kun lavede to sacks. Eddie Yarbrough er en interessant reserve for de to defensive ends.

I midten danner Marcel Dareus og Kyle Williams fortsat en af NFL’s bedste tandem. Dareus er en stærk all-round tackle, der kan skabe et hurtigt pres på indersiden og samtidig er stærk nok til at holde offensive linemens væk i løbespillet, mens den 34-årige Williams stadig er en virkelig god run-stopper. Jerel Worthy er den primære reserve for de to.

Linebacker-gruppen består af flere spillere med meget begrænset startererfaring, og det er helt klart forsvarets svage punkt. 32-årige Lorenzo Alexander skal spille traditionel strong side, efter han fik sit store gennembrud sidste år som outside linebacker, og det bliver svært for ham at leve op til sidste års produktion.

I midten er Preston Brown udset til at starte, men han mangler den fart, som McDermott søger i sin midtermand. Sidste års andenrundevalg, Reggie Ragland, har skuffet i training camp og er lige nu degraderet til tredjeholdet. Derfor er Gerald Hodges primær reserve.

Ramon Humber får efter ni år som backup og special teamer, chancen som starter på weak side. Heller ikke en ideel løsning. Bills kan håbe på, at unge talenter som Tanner Valejo og Matt Milano kan tage det næste skridt.

Det bageste forsvar har sagt farvel til superstjernen, cornerback Stephon Gilmore, og det efterlader et stort hul. Det samme gør tabet af Ronald Darby, der blev sendt til Eagles i forbindelse med Matthews-handlen.

Godt nok kræver McDermotts system ikke deciderede “shutdown”-cornerbacks men positionen er stadig vital for forsvarets succes.

Førsterundevalget fra i år, Tre’Davious White, vil få chancen fra start, og han har haft en rigtig god training camp. Om han er helt klar til en prominent rolle må tiden vise.

E.J. Gaines er hentet hos Rams via Watkins-handlen, og han vil som minimum blive brugt i slot-positionen. Kevon Seymour og Shareece Wright er de næste i rækken af cornerbacks, der vil kæmpe om spilletid som starter modsat White.

På safety har Bills hentet to nye startere i free agency. Micah Hyde har fået en stor, femårig aftale til 30 millioner dollars, og han vil starte på strong safety. På free safety har Bills taget chancen på Jordan Poyer, der er kommet til fra Browns, hvor han i fire sæsoner kun startede et par håndfulde kampe. Shamiel Gary er et navn, der er værd at holde øje med.

Special teams

Efter fire sæsoner med Dan Carpenter har Bills skiftet ud på kicker-positionen og hentet Steven Hauschka i Seattle Seahawks. Hauschka har fået en treårig aftale til ni millioner dollars, og det er gode penge for en kicker. I seks sæsoner hos Seahawks var Hauschka ganske solid på field goals, dog skuffede han dog noget sidste år, hvor han blandt andet fik blokeret fem ekstra point.

Punter Colton Smith havde også en skidt 2016-sæson, og han vil blive presset af rookie Austin Rekhow.

Wide receiver Brandon Tate tjener sin plads i truppen som holdets returner. Tate er bedst på kick off-returns, og Bills kan overveje at bruge Micah Hyde som punt returner, hvis Tate ikke overbeviser. Taiwan Jones kan få en plads i truppen på grund af sine return-evner.

Alt i alt

Sidste år vandt Bills syv kampe, men det bliver svært at matche i år. Uden Watkins mangler angrebet en farlig mand ned ad banen, og der er store spørgsmålstegn ved den offensive linje. Forsvaret er stærkt oppe foran, men linebacker-gruppen er svag, og der er skiftet ud på fire nøglepositioner i Bills’ secondary. Fem-seks sejre er et realistisk bud for Bills, der igen må se langt efter slutspillet.

2017 NFL draft review: Buffalo Bills

Buffalo Bills kom virkelig solidt ud af 2017-draften og fik også samlet et ekstra 2018-førsterundvalg op. Problemet er lidt, at de mangler mindst én startende linebacker og ikke fik løst det behov.

Draftklasse

CB Tre’Davious White, LSU (1/27)
WR Zay Jones, East Carolina (2/37)
OG Dion Dawkins, Temple (2/63)
LB Matt Milano, Boston College (5/163)
QB Nathan Peterman, Pittsburgh (5/171)
LB Tanner Vallejo, Boise State (6/195)

Det kunne vi lide

Bills leverede en rigtig god draft og handlede ned i første runde og fik samlet et førsterundevalg i 2018 op. Samtidig fik Bills dækket behovet på cornerback med valget af Tre’Davious White, der passer rigtig godt til Sean McDermotts zone-system.

Ultimativt vil den handel med Kansas City Chiefs dog blive bedømt på, om quarterbacks Patrick Mahomes og DeShaun Watson udvikler sig til solide startere. Det var de to quarterbacks, som Bills fravalgte ved at handle ned.

Det er dog værd at bemærke, at Bills nu har to førsterundevalg i 2018 og ammunition til at handle op, hvis de mener, der er en potentiel franchise quarterback.

Zay Jones i anden runde gav rigtig god mening. Han var enormt produktiv i college, og han giver Bills en reel to’er modsat Sammy Watkins. Quarterback Nate Peterman i femte runde kan vise sig at blive et steal, hvis han er den “Kirk Cousins”-type, som de fleste mener.

Det kunne vi ikke lide

Selvom det er svært at sætte en finger på Bills’ draft, så forsømte de at vælge en linebacker, der kan kæmpe om et starterjob.

Lorenzo Alexander er 34 år, og det er tvivlsomt, om han er et godt fit som traditionel strong side-linebacker i 4-3 systemet. Ramon Humber på weak side har været backup i hele sin karriere, men nu er han projekteret starter.

Bills valgte Matt Milano i femte runde, men det er langt fra sikkert, at han kan vinde et starterjob.

Sleeper

Quarterback Nathan Peterman i femte runde var tyveri. Han er NFL-klar, og mit bud er, at han starter for Bills i 2018. Peterman blev af mange sammenlignet med Kirk Cousins, og hvis projekteringen holder stik, har Bills fundet en rigtig god starter. Han får en sæson til at lære bag Tyrod Taylor, der relativt omkostningsfrit kan cuttes efter 2017-sæsonen.

2016 NFL draft review: Buffalo Bills

Buffalo Bills leverede en rigtig solid draftklasse uden de store overraskelser. Doug Whaley og Rex Ryan fokuserede tidligt på at styrke forsvaret med spillere, der kan starte som rookies. På tredjedagen nappede Bills så tre offensive spillere, der kan udvikles og hjælpe holdet om et par år.

Læs også: Bills draft preview

Draftklasse

OLB Shaq Lawson, Clemson (1/19)
LB Reggie Ragland, Alabama (2/41)
DT Adolphus Washington, Ohio State (3/80)
QB Cardele Jones, Ohio State (4/139)
RB Jonathan Williams, Arkansas (5/156)
WR Kolby Listenbee, TCU (6/192)
CB Kevon Seymour, USC (6/218)

Det kunne vi lide

Sidste år havde Ryan ikke de rette spillere til sit system, så derfor var det klogt, at Bills fokuserede på defensiven med de tre første valg. Førsterundevalget Shaq Lawson giver Ryan en solid run stopper, der også har masser af pass rush i sig, og Reggie Ragland, et potentielt førsterundevalg taget i anden runde, er en old-school type, der kan lidt mere end bare at stoppe løbet. Adolphus Washington kan spille både 3-tech og nose tackle og vil hjælpe allerede som rookie. Valget af quarterback Cardale Jones lå længe i kortene, og han kan være fremtidens starter, når Tyrod Taylors kontrakt udløber efter denne sæson. 

Det kunne vi ikke lide

Generelt var der ikke en finger at sætte på Bills’ draft. Hvis man skal sætte et lille minus, så burde Bills have valgt lidt dybde til den offensive linje. Måske på bekostning af running back Jonathan Williams i femte runde. Jeg er vild med Williams, men Bills har allerede LeSean McCoy og Karlos Williams. Jeg havde gerne set det valg brugt på en offensiv linjemand.

Sleeper

Jeg er vild med af TCU’s lynhurtige Kolby Listenbee. Som jeg svarede i vores Draft Q & A, så stod han noget i skyggen af førsterundevalget Josh Doctson, men han leverede 19,9 yards pr. catch og scorede fem touchdowns på kun 30 grebne bolde. Jeg vil ikke blive overrasket, hvis Listenbee i løbet af sin rookiesæson overhaler Marquise Goodwin som Bills’ tredjevalg på receiver-positionen.

2016 NFL draft preview: Buffalo Bills

Siden Doug Whaley kom til i 2010 har Buffalo Bills generelt drafted rigtig godt og ramt plet med deres høje valg. Problemet for Bills er, at de fortsat mangler en franchise quarterback, og at dybden er presset på den forreste del af forsvaret.

I sin første sæson havde head coach Rex Ryan ikke spillerne til at køre sit eget forsvarssystem, men i den kommende sæson vil Bills gå over til et mere rendyrket 3-4 system.

Her mangler Bills de rigtige brikker, så forvent at forsvaret vil være i fokus i de første runder af årets draft.

2015 rekord: 8-8
Draft valg i de tre første runder: 19, 49, 80
Tre største behov: ILB, DT, OLB
General manager: Doug Whaley (2010)
Head coach: Rex Ryan (2015)

Inside linebacker

I et Ryan-system kan Bills ikke fremvise meget på inside linebacker-positionen. Preston Brown er det bedste kort, men Zach Brown spiller på en etårig og er et bedre fit som 4-3 weak side-linebacker. Kevin Reddick er tredjevalget, så Bills har hårdt brug for hjælp. Drømmevalget i første runde vil være Ohio States Darron Lee, der vil give Bills masser af speed og en spiller, der også kan dække tight ends og running backs. Alternativet i første runde er Alabamas Reggie Ragland, der mangler Lees fart men er en fremragende run stopper. Positionen er ifølge Whaley “top heavy”, så hvis de to spillere er væk, vil Bills formentligt vente med at adressere den position. I anden runde er USC’s Su’A Cravens interessant, og i tredje runde kunne Ohio States Joshua Perry være en mulighed.

Defensive line

Bills har to fremragende startere i Marcel Dareus og Kyle Williams, men sidstnævte er 33 år og missede 10 kampe sidste år på grund af en skade. Jarius Wynn rev korsbåndet over sidste sommer og missede hele 2015-sæsonen. Bills har brug for mindst én starter på linjen og skal også tænke på at finde fremtidens erstatning for Williams. Der er masser af talent i første runde, når Bills vælger. Alabamas A’Shawn Robinson har et stort potentiale og kan spille både 5-tech defensive end og 3-tech i 4-3 formationer. Han er kun 21 år og vil være et godt fit til Bills. Holdkammeraten Jarran Reed er mere run-stopper men også alsidig. Mississippi States Chris Jones er et boom/bust talent, der til tider spiller som et top 10 valg. Hold også øje med Louisiana Techs Vernon Butler.

Edge rusher

Selvom Bills vil gå med et mere traditionelt 3-4 system, så er de i nickelformationer i mere end 60 procent af tiden. Derfor har holdet brug for edge rusher, der både kan bruges som outside linebackers i base-formationer og med hånden i jorden i sub-formationer. Manny Lawson og Jerry Hughes passer på den profil, men det er stort set også, hvad Bills har. Der er enkelte edge rushers med værdi til første runde som Georgias Leonard Floyd og Eastern Kentuckys Noah Spence, men det er tvivlsomt, om Bills tør tage chancen så tidligt på Spence. Marylands Yannick Ngakoue er et spændende talent i anden runde med 21,5 college sacks på kontoen. Utah States Kyler Fackrell er en fremragende football, der lige nu ligner et valg i anden runde.

Andre behov

Whaley har sagt, at Bills vil drafte en quarterback, og det kan komme tidligere, end man regner med. Holdet er meget varme på Stanfords Kevin Hogan, men også Ohio States Cardale Jones kan være i billedet. Dybde til den offensive linje, safety og wide receiver kan også blive adresseret på anden- eller tredjedagen afhængigt af, hvordan draften udvikler sig.

Her kan du læse alle vores NFL draft preview

2015 NFL Draft preview – Buffalo Bills

Buffalo Bills har ikke noget valg i første runde, fordi de sidste år handlede op for wide receiver Sammy Watkins. Derfor vælger Bills først som nummer 50 i årets draft og har kun to valg i de tre første runder.

Bills har en virkelig solid roster med få huller, og holdet er måske kun en eller to startere væk fra den første slutspilsdeltagelse siden 1999.

2014 rekord: 9-7
Draft valg i de tre første runder: 50, 81
Tre største behov: QB, OG, LB
General manager: Doug Whaley (2010)
Head coach: Rex Ryan (2015)

Quarterback

Bills har i årevis manglet en quarterback, der kan tage dem det næste skridt. Det er kun to år siden, at Bills valgte E.J. Manuel i første runde af 2013 NFL Draft, men det tidligere Florida State talent har skuffet enormt. Manuel er 6-8 som starter og har kun completed 58,6 procent af sine kast, og med en ny trænerstab kan hans tid meget vel være forbi. Matt Cassel er en solid veteran, der to gange er gået 10-5 som starter, men de sidste fire år har Cassel kun vundet 19 af 47 kampe. Den snart 33-årige quarterback er en god brobygger til et ungt talent, der skal bruge et par år på at lære i NFL. Baylors Bryce Petty på andendagen kunne være en mulighed. ‘

Læs også: 2015 NFL Draft rankings – quarterbacks

Læs også: 2015 NFL Draft preview – quarterbacks

Guard

Bills er godt besat på tackle med Cordy Glenn og Seantrell Henderson, og i midten er center Eric Wood en glimrende styrmand. Der mangler dog kvalitet på guard-positionen, hvor Bills tidligere på året har signet kontroversielle Richie Incognito som starter på højre guard. På venstre side sluttede Chris Williams sidste år på injured reserve, og han er bedre som reserve. På andendagen kan Bills kigge på Hobarts Ali Marpet eller Louisvilles John Miller, der begge er fysiske run blockers med god mobilitet. Hold også øje med Penn States Donovan Smith, der både kan spille på inder- og ydersiden af linjen og Dukes guard Laken Tomlinson, der vil være et rigtig godt fit til Greg Romans system.

Læs også: 2015 NFL Draft rankings – offensive guards

Læs også: 2015 NFL Draft preview – guards og centere

Linebacker

Tidligere på året handlede Bills Kiko Alonso til Philadelphia Eagles, og Nigel Bradham er free agent efter denne sæson. Bills ønsker at forlænge med Bradham, men dybden bag ham og Preston Brown er tynd. På ydersiden kan Bills også godt bruge ekstra pass rush til at rotere ind med Mario Williams, Jerry Hughes og Manny Lawson.

Analyse: Derfor har Spiller omsider succes

C.J. Spiller har fået en forrygende indledning på sæsonen.

Running backen fra Buffalo Bills løb forrige søndag i premieren mod New York Jets for 169 yards, og i anden spillerunde søndag mod Kansas City Chiefs skaffede han så yderligere 123 yards og to touchdowns og greb tre bolde for 47 yards.

Resultatet af det er en dukseplads blandt running backs med 292 yards – flest i NFL.

Den lille, vævre og eksplosive spiller har ellers ikke fået den bedste indledning på karrieren, efter at Bills i 2010 brugte et top 10-valg i draften på stortalentet fra Clemson. I hans rookie-sæson i 2010 løb han for sølle 282 yards (altså ti færre yards, end han har løbet for nu…) – det længste løb var en 20-yarder – og i 2011 nettede han så 561 yards med det længste løb værende en 38-yarder.

Stabilt, men absolut ikke af den kaliber, man havde forventet af den 25-årige playmaker, som Bills investerede så meget i.

Men i sæson tre i NFL på tærsklen til at få et prædiktat som “draft bust” har C.J. Spiller endelig fået det gennembrud, som “Bills Nation” har ventet på.

Ingen siden Jim Brown
Det er der flere forklaringer på:

For det første har Spiller med Fred Jacksons knæskade fået muligheden for at vise sit værd, og han har udnyttet muligheden perfekt ved at levere flere forrygende løb – herunder en 56-yarder for touchdown og en 38-yarder. P.t. skaffer han i gennemsnit 10 yards pr. carry – helt vanvittigt – og noget, som ingen har præsteret efter to runder siden Jim Brown i 1963.

Det var – for at sætte det i perspektiv – det år, hvor John F. Kennedy blev myrdet. Så lang tid siden er det.

I head coach Chan Gaileys “spread attack”-system har Spiller muligheden for at gøre dét, han er bedst til: at være kreativ. Spiller kan få bolden på et “draw play” og udnytte, at modstanderen er spredt ud i forsøget på at dække Bills’ mange wide receivers. Det skaber plads for Spiller, der i college hos Clemson var overraskende stærk på netop løb op gennem midten som eksempelvis “draw plays”.

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…