Gode råd til Knappe fra Mannings bodyguard

Der var meget langt til en plads i NFL, da Kyle DeVan i begyndelsen af 2009 var nødt til at arbejde som lærervikar på sin gamle high school i Vacaville, Californien.

På det tidspunkt var den 302 pund-store californiers football-karriere kollapset. Han var kommet undrafted ind i NFL, havde tilbragt ni uger I New York Jets’ practice squad, før han i december 2008 blev fyret.

Nu boede Kyle DeVan hjemme hos mor og far og arbejdede fire til fem dage om ugen på skolen. Sandsynligheden for, at han en dag ville gå på banen til en NFL-kamp, var lille, men han var ikke klar til opgive drømmen.
– Siden jeg var en dreng, drømte jeg om at spille i NFL. Og den drøm skulle ingen tage fra mig. Jeg ville bare have én chance, fortæller Kyle DeVan i et interview med Draftday.dk.

Kyle DeVans historie er et bevis på, hvor svært det er for danske Andreas Knappe at få en endelig plads i en NFL-trup, selvom han er kommet godt fra start hos Atlanta Falcons.

Begge er offensive linemen, ingen af de to blev valgt i draften, men fik først et NFL-job i timerne derefter – og ligesom DeVan skulle det, skal Knappe håbe på, at der i sidste ende stadig plads til ham i det NFL, der i første omgang vejede ham og fandt ham for let.
– Det er meget svært at få en plads i den endelige sæsontrup – uanset om du er valgt i draften eller ej. 2880 spillere bliver inviteret i training camp, og jeg vil skyde på, at der er yderligere 500 spillere, der sagtens kunne være en del af en training camp. Men kun 1696 spillere når frem til den aktive trup i september, så odds’ne er bestemt imod Andreas ud fra et statistisk synspunkt, siger DeVan.

Blokerede for Peyton Manning
Selv nåede Kyle DeVan end ikke frem til training camp. Han blev fyret i juli 2008 af Washington Redskins, der to måneder forinden havde signet ham som en undrafted rookie. Tre dage senere lavede DeVan en aftale med New York Jets, men i august det år blev han så også fyret af Jets, da holdet trimmede truppen til 53 mand. Jets gav ham dog chancen på holdets practice squad, men i december 2008 var det altså ud.

Og så måtte han flytte hjem til mor og far og arbejde som lærervikar.

Han kæmpede dog videre for at få chancen et sted, og i foråret 2009 kom den så i Arena 2-ligaen – en indendørs football-liga – da holdet Boise Burn ringede og tilbød ham at spille dagen efter, fordi én af holdets spillere var blevet skadet. Kyle DeVan kørte 11 timer  til Boise, Idaho, spillede i alt fire kampe for holdet og tjente 250 dollars pr. sejr (de vandt tre af kampene) – inden Indianapolis Colts i april 2009 ringede og tilbød ham en prøvetræning. Den gik så godt, at holdet dagen efter signede ham til en aftale.

LÆS: God begyndelse for Andreas Knappe i Atlanta

Og i september 2009 – fire ansættelser senere – stod Kyle DeVan så endelig på banen i en NFL-kamp, da Colts slog Miami Dolphins. Og to måneder senere var han fast starter som højre guard hos Colts. Målet var nået. Drømmen var gået i opfyldelse.
– Der var dage, hvor det var svært at forblive motiveret, men ikke alle har en let vej til ligaen, og jeg vidste, at det var muligt at komme dertil. Jeg havde bare brug for en chance og lidt held, fortæller han til Draftday.dk.

Den dengang 24-årige lineman, der under ét år forinden havde arbejdet som lærervikar, blokerede nu foran selveste Peyton Manning i ét af NFLs bedste angreb for et hold, der vandt de første 14 kampe på stribe. DeVan, der indtil da ofte var blevet kasseret på ikke at være stærk nok, passede perfekt til et angreb, der værdsætte antrit og intelligens over råstyrke og størrelse.

I Super Bowl med Colts
I februar 2010 – for syv år siden – nåede karrieren så et højdepunkt, da Kyle DeVan startede i Super Bowl mod New Orleans Saints.
– Da jeg var lærer, troede jeg ikke, at jeg en dag ville nå dertil, husker han.

Men det gjorde han, og også i 2010 var han fast starter hos Colts, inden han fik to sæsoner hos henholdsvis Eagles og Titans. I 2013 – i en alder af 28 år – stoppede han en karriere, som han havde fået meget mere ud af, end han burde.

Siden fik Kyle DeVan én enkelt sæson som assisterende offensive line coach hos Saints, og i dag er han offensive line coach hos Ball State University i Indiana. Og han lægger ikke skjul på, at de første måneder som rookie, som Andreas Knappe oplever netop nu, er ekstremt svære.

Ikke mindst hvis du – som Knappe – er en del af angrebslinjen.
– Det er sværere for de spillere, fordi college football i højere grad satser på “spread”-angrebssystemer, der ikke inkluderer meget kodesprog. I NFL er et holds playbook meget større – du har ti gange flere løb i NFL, end du har i college football, og det samme gælder kasteblokeringer. Hvis du ikke er på toppen af dine studier af holdets playbook, bliver du let fyret i NFL, forklarer DeVan.

Han mener samtidig, at Andreas Knappe skal være ekstremt disciplineret i forhold til at administrere sin tid – uden for banen. I college studerer man og spiller football samtidig, og så er dagen gået. I NFL gælder det kun football, og allerede ved middagstid efter dagens træning og møder har mange spillere fri. Men det er vigtigt, at spillerne bruger tiden rigtigt til at restituere, slappe af og eventuelt studere holdets playbook, lyder det fra Kyle DeVan.
– Mange unge spillere falder igennem, fordi de ikke forstår at administrere deres tid og holde sig ude af problemer, fortæller han.

Et godt råd til Andreas Knappe
Han vurderer dog, at Andreas Knappe ikke nødvendigvis er dårligere stillet end andre rookies, fordi han ikke blev valgt i draften.
– Hver organisation håndterer det forskelligt, men generelt har en undrafted rookie en lige så god chance for at blive en del af den endelige trup som et femte-, sjette- eller syvenderundevalg, siger han.

Og Kyle DeVans bedste råd til Andreas Knappe?
– Mit bedste råd til Andreas er at gøre præcist dét, som din offensive line coach siger, du skal gøre, lyder det fra ham.

For eksempel hvis positionstræneren kræver, at Andreas Knappe skifter retning på en blokering efter fem yards, er det efter fem yards og ikke seks yards. For det er den træner, der i sidste ende har en afgørende indflydelse på, hvilke offensive linemen der bliver indlemmet i den endelige trup, og hvem der skal have sparket.
– Hvis han beder dig om at lave en blokering på én bestemt måde, så gør det på hans måde og brug ikke en gammel metode eller find på noget selv. Den bedste måde at få en plads i den endelige trup på er at vinde din positionstræners tillid.

Og derudover er der især ét andet, godt råd fra Kyle DeVan til danske Andreas Knappe:
– Arbejd røven ud af bukserne, for folk holder altid øje med dig.

God begyndelse for Andreas Knappe i Atlanta

Danske Andreas Knappes første måned i Atlanta er gået så godt, som han kunne håbe på. Det fortæller hans agent i et interview med Draftday.dk.

Knappe blev i maj den blot tredje dansker gennem tiderne i NFL, da han lavede en aftale som undrafted free agent med Falcons. Siden er den 6 fod 8 inches-høje offensive tackle flyttet til Atlanta og har deltaget i holdets rookie camp i midten af maj for førsteårsspillerne efterfulgt af fire såkaldt “OTA’s” – lette træningssamlinger – med resten af truppen.
– Det er gået præcist, som han ønskede, det skulle gå. Helt forrygende. Han er tilfreds, og han lærer hele tiden. Han lærer organisationen at kende, han lærer holdkammeraterne og trænerne at kende – og han vokser med opgaven, fortæller John Pace til Draftday.dk.

Ifølge John Pace er danskerens motto “get better every day” – en henvisning til de små skridt, han skal tage i den kommende tid, hvor springet fra college football hos University of Connecticut og så til NFL-træningsbanen er gigantisk.
– Alle spillere skal gå igennem dét, som Andreas skal igennem. Det er “learning by doing”. Men Andreas har den fordel, at han har prøvet et stort skifte før, da han flyttede fra Danmark og så til USA, forklarer agenten.

LÆS OGSÅ: Eksperter er enige: Vikings’ angreb bliver bedre

Lige nu bor Andreas Knappe på holdets hotel i Atlanta, og han har en bil til rådighed, men tilbringer især tiden med at træne og deltage i de møder og træningssamlinger, der er krævet af ham. På tirsdag og tre dage frem afvikler holdet sin mini-camp, hvor Andreas Knappe skal træne side om side med stjerner som Matt Ryan og Vic Beasley.
– Der er blevet taget virkelig godt imod ham. Han elsker det, og han elsker Atlanta Falcons. Og han elsker det faktum, at han modnes inden for organisationen, siger John Pace.

Én af John Paces personlige venner er Falcons’ startende offensive tackle Ryan Schraeder, og agenten har brugt den forbindelse til at hjælpe Knappe. Schraeder, der selv kom undrafted ind i NFL, og som også er en meget høj fyr (6 fod 7 inches, red.), har taget sig ekstra godt af Knappe.
– Han kan godt lide Andreas, og han havde researchet lidt på ham. Og han ser meget af sig selv i Andreas, fortæller han.

Udenfor banen har spillerne blandt andet været på fisketur, og John Pace fortæller, at holdets offensive linemen har et tæt forhold, og det gavner Knappe, fordi de generelt passer på hinanden, selvom de er konkurrenter.

Men selvom det er gået godt, er det langt fra ensbetydende med, at Andreas Knappe er sikkert på vej mod målet – en plads i 53 mand-truppen.
– De træningssamlinger, der har været indtil nu, er fine, men det hele afhænger af, hvordan det går, når først skulderbeskytterne kommer på til træning, mener John Pace.

LÆS OGSÅ: Eagles-ekspert: Philly stadig svagest i NFC East

Det er først i training camp i juli og den efterfølgende preseason i august, at kampen om en plads i truppen for alvor spidser til. Men her og nu har Knappe dog ifølge en Falcons-ekspert gjort det, som han kunne håbe på.

Dave Choate, der skriver om Falcons for sitet “TheFalcoholic”, fortæller til Draftday.dk, at de folk fra sitet, der har fulgt holdets indtil nu åbne træninger, har lovord til overs for Knappe.
– Det faktum, at han indtil nu ikke har skilt sig uheldigt bemærket ud, er et godt tegn, mener han.

Han peger på, at Knappe ser ud til at være oppe i gear sammen med de andre linemen og ser ud til at “gøre det godt”.

Dave Choate vurderer, at Andreas Knappe er den undrafted rookie, der har den bedste chance for et få en plads i Falcons’ endelige trup – det bliver formentligt som “swing tackle”. Altså en offensive tackle, der kan fungere som reserve for begge starters på kanten.

Holdet fyrede for nylig en anden offensive tackle i form af Auburns undrafted rookie Robert Leff, og dermed er der fem offensive tackles tilbage i truppen.
– Falcons hentede ikke en anden offensive tackle ind, efter at de fyrede ham, så det kan helt sikkert kun gavne Andreas Knappes chancer, forklarer Dave Choate til Draftday.dk.

Det er søndag aften ikke lykkes Draftday.dk at få en kommentar fra Andreas Knappe.

Fredag går Andreas Knappe på træningsbanen i NFL

Fredag går det løs.

Her går danske Andreas Knappe for første gang på træningsbanen i NFL, når Atlanta Falcons henover weekenden afvikler holdets rookie mini camp. To uger efter, at den 6 fod 8 inches-høje silkeborgenser underskrev en kontrakt med Falcons som en undrafted rookie og dermed blev den første dansker siden Morten Andersen på et NFL-hold, skal han altså i aktion.
– Jeg forventer, at det bliver super hårdt og glæder mig til at komme i gang, skriver Andreas Knappe i en sms til Draftday.dk.

Han fortæller, at han torsdag rejste fra Connecticut mod syd til delstaten Georgia, hvor Falcons’ træningsanlæg i byen Flowery Branch – nordøst for Atlanta – i de kommende måneder bliver hans arbejdsplads. Det er her, at han skal forsøge at overbevise head coach Dan Quinn, general manager Thomas Dimitroff og resten af Falcons’ ledelse om, at han i sidste ende skal have én af de eftertragtede pladser i Falcons’ 53 mand-trup – eller i stedet blive indlemmet i holdets practice squad.
– Dette er én af de meget få muligheder, hvor rookies kan give et godt indtryk uden, at der er veteran-spillere omkring dem, så de har chancen for at give et fantastisk førstehånds-indtryk, siger David Choate, der skriver om Falcons for sitet TheFalcoholic.com, til Draftday.dk.

I campen deltager Falcons’ seks draft picks – herunder førsterundevalget Takkarist McKinley – og de i alt 21 undrafted rookies, som altså tæller Andreas Knappe, men også den norskfødte quarterback Alek Torgerson fra Pennsylvania. Derudover inviterer Falcons også en større gruppe såkaldte “tryouts” til campen.

Profil imponerede som “tryout”
Det er spillere, der både blev forbigået i draften og siden i timerne efter draften, hvor der blev skrevet hundredvis af kontrakter med undrafted free agents. Disse inviterede spillere, der altså hænger med det yderste af neglene i NFL, får én chance henover tre dage for at bevise, at holdet bør signe dem til en kontrakt, så drømmen om NFL kan fortsætte lidt endnu. Og nogle gange bliver drømmen til virkelighed. Falcons’ nuværende wide receiver, Taylor Gabriel, indledte NFL-karrieren som en “tryout” hos Cleveland Browns og arbejdede sig siden ind i ligaen og var sidste år et værdifuldt våben for quarterback Matt Ryan.

LÆS: Landstræner: Jeg får gåsehud over Knappe-nyhed

En rookie mini camp er altså de unge, nye spilleres første møde med NFL – og i nogle tilfælde også eneste møde med ligaen. I løbet af de tre dage skal spillerne gennemgå en lang række øvelser og lette træningsspil, der alle bliver overværet af Falcons’ trænere og ledere.
– Rookie mini campen er meget vigtig i forhold til at få de unge spillere til at vænne sig til holdets træninger, spilkald-terminologien og deres mødeprogram gennem en dag. Den er skabt for at få dem på niveau med veteranerne, når begge grupper mødes til mini campen i juni, hvor der er mødepligt, siger D. Orlando Ledbetter, der dækker Falcons for avisen The Atlanta Journal-Constitution, til Draftday.dk.

Og at rookie mini campen er seriøs business beviste blandt andre San Francisco 49ers i sidste weekend. Oven på holdets tre dage-lange camp fyrede holdet overraskende wide receiver K.D. Cannon fra Baylor, der ellers var regnet for at være én af de allerbedste undrafted free agents fra dette års klasse. I minutterne efter draften gav 49ers ham en kontrakt, der inkluderede hele 45.000 dollars i garanterede penge, hvilket er en stor sum for en undrafted free agent. Men Cannon skuffede så fælt i campen, at han allerede i mandags – da den allerførste træningslejr var slut – fik sparket.

Knappe som “swing tackle”
Traditionelt set er Atlanta Falcons et hold, der gør godt brug af undrafted free agents.

For i de senere år har Atlanta fundet masser af uslebne diamanter via undrafted free agency. På Super Bowl-holdet fra februar fandt man spillere som den startende højre tackle Ryan Schraeder, tight end Joshua Perkins og nickelback Brian Poole, der alle gik igennem draften uden at blive valgt. Og i slutningen af 2015-sæsonen havde Falcons hele 15 undrafted spillere i truppen.

Derfor er der også håb for Andreas Knappe. Holdet står netop nu og mangler en “swing tackle” – en offensive lineman, der kan fungere som reserve for begge starters på kanterne – fordi holdets “swing tackle” i 2016, Tom Compton, har signet med Chicago Bears.

LÆS: 2017 NFL draft review: Atlanta Falcons

Og det er den plads, som Andreas Knappe kan besætte. Faktisk mener Falcons-eksperten David Choate, at Knappe har bedre end 50 procent chance for at få en plads i den endelige trup til sæsonstart.
– Jeg ser p.t. Knappe som holdets kommende “swing tackle”. Der er ganske enkelt ikke meget konkurrence p.t. til den rolle i truppen, og jeg tror, at Knappes størrelse, alder (26 år, red.) og atletiske evner vil være en fordel for ham, fortæller David Choate til Draftday.dk.

Her og nu er Kevin Graf, Robert Leff, Will Freeman og Daniel Brunskill konkurrenterne til Knappe, men de er alle mindre talenter, der også er kommet ind i NFL som undrafted free agents – enten i år eller tidligere – og derfor har Knappe bestemt en chance, som han ikke i samme grad ville have andre steder, hvor der er bedre talent på positionen.
– Hvis han kan få en god rookie mini camp, bør han få et fint forspring og være i stand til at hænge på i truppen, vurderer David Choate.

Han fortæller samtidig, at Knappe har den fordel, at Falcons var meget ivrige efter at signe ham i minutterne efter draften, og det viser deres store interesse for ham. Og David Choate er derfor spændt på at høre, hvilket potentiale trænerstaben ser i danskerens størrelse, styrke og benarbejde – naturlige evner, som Knappe er i besiddelse af.
– Jeg forventer, at han træder frem foran de andre rookies i denne weekend, fortæller David Choate torsdag aften til Draftday.dk.

Andreas Knappe: Det er helt vildt og kæmpestort

Jeg er glad, men træt.

Det var de første ord, som Andreas Knappe sagde, da Draftday.dk søndag eftermiddag fangede ham, efter at han natten til søndag havde signet med Atlanta Falcons og dermed var blevet en del af NFL.
– Det er kæmpestort, det er helt vildt at være i NFL, men jeg er træt. Det var en virkelig lang dag i går, og jeg kunne ikke sove natten til i går, fortæller han til Draftday.dk.

Han siger, at han ikke er skuffet over, at han ikke blev valgt i draften.
– Jeg har det fint med det. Nu skal jeg i stedet modbevise alle, at det var en fejl, at jeg ikke blev valgt, siger han.

I takt med at tredjedagen af draften lørdag aften blev afviklet, meldte flere og flere hold sig på banen og tilbød Knappe, at han kunne få en aftale hos dem som en undrafted free agent, hvis han ikke blev valgt.

Èt af dem var Atlanta Falcons, og få minutter efter, at quarterback Chad Kelly var blevet valgt som draftens sidste spiller, underskrev Knappe en kontrakt med Falcons, der blev returneret elektronisk. Falcons havde ikke flere draft picks efter 5. runde, og derfor bejlede de til ham med en aftale som undrafted free agent.

LÆS: Landstræner: Jeg får gåsehud over Knappe-nyhed

I alt 6-7 hold tilbød ham aftaler, så han kunne reelt vælge og vrage, men Falcons var det rette fit, fortæller han. Han snakkede første gang med dem i januar.
– Jeg synes, at den interesse, de har vist lang tid inden draften, har været oprigtig og god. Og så også dét, de fortæller mig, om måden de vil udvikle meget på. De har vist en ægte interesse. Der har været en rigtig god kemi, forklarer han.

Han har de seneste uger talt med holdets offensive line coach “hver anden dag”, som Knappe beskriver det, og midt i 6. runde af NFL-draften søndag aften ringede Falcons’ head coach, Dan Quinn, så til silkeborgenseren og bejlede til ham.
– Det var lidt vildt, at han gjorde det, synes jeg. De har virkelig haft en reel interesse, siger Knappe.

Han siger samtidig, at han hos Falcons, der p.t. har seks andre offensive tackles i truppen, har en reel mulighed for at blive en del af sæsontruppen til september. Lige nu savner holdet en “swing tackle” – topreserven til de to startende, offensive tackles. Det er danskerens mulighed, fortæller en anerkendt Falcons-ekspert til Draftday.dk.
– Jeg har også set på deres trup, der er et hul – og alternativt kan jeg blive en del af deres practice squad, siger Andreas Knappe.

LÆS: Morten Andersen: Superglad for at Knappe skal til Falcons

Knappe kommer nu til det hold, som den danske Hall of Fame-kicker, Morten Andersen, spillede for.
– Det er da superfedt, at han spillede der. Jeg har kun hørt godt om Falcons, og jeg talte i går med to af mine gamle holdkammerater hos Connecticut (wide receiver Nick Williams og cornerback Blidi Wreh-Wilson, red.), der nu spiller for Atlanta. De talte varmt om holdet, siger Knappe til Draftday.dk.

Knappe melder sig under fanerne hos Falcons i den kommende weekend til holdets mini-camp.

Og hvad laver en nyudnævnt, dansk NFL-spiller så dagen derpå? Han ser tegnefilm.
– Jeg har lovet børnene i den familie, jeg bor hos, at vi skal se “Frost”. Men jeg falder nok i søvn på sofaen, siger en glad, men meget træt dansk NFL-spiller.

Morten Andersen: Super glad for at Knappe skal til Falcons

Det bliver et rigtigt fedt sted for Andreas Knappe at spille.

Sådan var den umiddelbare kommentar fra den danske Hall of Fame-kicker, Morten Andersen, da Draftday.dk natten til søndag overbragte ham nyheden om, at Andreas Knappe har signet med Atlanta Falcons – Andersens hold i NFL gennem i alt otte sæsoner.
– Det er jeg super glad for at høre. Det bliver godt for Knappe, sagde Morten Andersen til Draftday.dk.

Knappe havde flere bejlere, da draften var slut, og han ikke var valgt, men valgte at signe med Falcons, som Andersen i 1999 sparkede i NFC-finalen på et berømt field goal i overtiden af NFC-finalen.
– Det er en solid organisation, og der er masser af fremtid i Falcons. Jeg tror, at de er sultne. fordi de tabte Super Bowl. Der er masser af “upside” i holdet, og de bliver rigtigt gode de næste tre-fire år. Så det bliver et godt sted for Knappe at komme hen, forklarer den 56-årige dansker i telefonen fra USA.

LÆS: Landstræner: Jeg får gåsehud over Knappe-nyhed

Han anerkender, at det bliver en hård kamp for den 26-årige offensive tackle fra University of Connecticut at spille sig i den endelige sæsontrup.
– Men hvis du er god, er du god. Og så er det lige meget, hvor du lander, siger Andersen.

Falcons-ekspert: Knappe kan lukke hullet i truppen

Danske Andreas Knappe valgte Atlanta Falcons blandt flere bejlere, da han natten til søndag gik “undrafted” gennem de syv runder af NFL-draften.

Og Falcons giver ham da også en udmærket mulighed for i sidste ende at få en plads i den endelige 53 mand-trup. Det vurderer den måske mest berømte Falcons-journalst, D. Orlando Ledbetter, fra avisen The Atlanta Journal-Constitution.
– Han har en udmærket mulighed og kan blive udviklet i holdets practice squad, fortæller Ledbetter natten til søndag til Draftday.dk.

LÆS: Landstræner: Jeg får gåsehud over Knappe-nyhed

Ledbetter peger på, at Falcons savner bedre talent på positionen, og derfor har Knappe muligheder for at klare sig igennem foråret og sommeren og frem til sæsonstart – uden at blive fritstillet. Og ellers altså alternativt lande i holdets practice squad, mens han stadig udvikler sig – kun få år efter, at han flyttede til USA fra Danmark.
– De har ikke meget tackle-dybde bag (venstre tackle) Jake Matthews og (højre tackle) Ryan Schroeder, forklarer han.

Her og nu er Chris Mays og Kevin Graf de eneste to, rene offensive tackles i truppen, men udover Knappe har Falcons natten til søndag også signet to andre, undrafted rookies i Will Freeman fra Southern Mississippi og Robert Leff fra Auburn. Holdet valgte dog ingen offensive tackles i draften og har et akut behov for en “swing tackle” – dét kan blive Andreas Knappes store chance.
– I sidste sæson var det Tom Compton, men ham forlængede holdet ikke med. Pladsen som den tredjebedste tackle hos Falcons er åben, siger D. Orlando Ledbetter til Draftday.dk.

Flere draft-eksperter har fortalt Draftday.dk, at Andreas Knappes bedste position i NFL er som højre tackle.

Landstræner: Jeg får gåsehud over Knappe-nyhed

Den danske landstræner og sportschef i dansk-amerikansk fodboldforbund, Lars Carlsen, er i USA og havde ikke selv set nyheden om, at Andreas Knappe har signet med Atlanta Falcons og derfor nu er i NFL.

Så da Draftday.dk overbragte ham nyheden, fik følelserne frit spil.
– Det er fantastisk. Det er kæmpestort, jeg har gåsehud over det hele, sagde han tydeligt rørt.

Lars Carlsen, der har fulgt Andreas Knappe tæt, kalder det for en “stor dag”.
– Det er godt for Andreas, men det er også godt for dansk-amerikansk fodbold. Det er virkelig en stor dag for football herhjemme, og jeg kan helt ærligt ikke lige overskue de positive konsekvenser af det, sagde han i telefonen fra Orlando.

Andreas Knappe har selv fortalt Draftday.dk, at han håber, at flere danske unge vil begynde at spille football, hvis de kan se, at man kan gå fra en dansk klub og så til NFL, som Knappe nu gør det.

Lars Carlsen har været sportschef siden 1995 og har i årevis arbejdet med at sende danske football-spillere til USA.

BREAKING: Andreas Knappe signer med Atlanta Falcons

Danmark har atter en spiller i NFL.

Danske Andreas Knappe blev natten til søndag ikke valgt i NFL-draften, men til gengæld lavede danskeren efterfølgende en aftale som undrafted free agent med Atlanta Falcons. Det fortæller han i en sms til Draftday.dk.

Flere hold tilbød danskeren en aftale, men han underskrev altså til sidst en kontrakt med Falcons.
– Jeg har accepteret en deal med Falcons!, skrev han til Draftday.dk i sms’en.

Det betyder, at han bliver en del af holdets træningslejre i de kommende måneder og har en mulighed for at spille sig til en plads i den endelige trup hos Falcons.

Falcons var netop holdet, som den hidtil eneste dansker i NFL, Morten Andersen, spillede for, indtil han i 2007 trak sig tilbage fra ligaen som en Hall of Fame-kicker oven på en legendarisk NFL-karriere. Andersen blev selv valgt i 3. runde af NFL-draften i 1982 af New Orleans Saints.

Andreas Knappe gik på college hos University of Conneciticut og havde haft kontakt med mange interesserede hold i de seneste uger frem mod draften, erfarer Draftday.dk. Trods hans 26 år, der er en moden alder for en rookie, var holdene især vilde med den 6 fod 8 inches-høje dansker rå, naturlige talent.

Han spillede tidligere hos Triangle Razorbacks og Silkeborg Phoenix i den danske nationalliga, men flyttede i 2011 til USA for at spille universitetsfodbold og imponerede så meget, at han blev et attraktivt talent i 2017-draften. Og nu er han altså en del af et NFL-hold.

Flere NFL-hold forventer at Knappe bliver valgt

Lørdag aften bliver tredjedagen af NFL-draften afviklet, og skal man tro en række af de 32 NFL-hold, bliver den danske offensive tackle Andreas Knappe fra University of Connecticut valgt i én af de sidste runder.

Draftday.dk har natten til lørdag været i kontakt med en velunderrettet amerikansk kilde, der på vegne af Draftday.dk direkte har spurgt folk fra flere af holdene, hvor de forventer, at den 6 fod 8 inches-høje silkeborgenser bliver valgt. Konsensus-svaret er top 200, hvilket vil svare til 6. runde af NFL-draften.

Kilden, der har et stærkt forhold til mange NFL-hold, siger til Draftday.dk, at han ”fuldt ud forventer”, at Andreas Knappe bliver valgt i draften lørdag. Det er især danskerens rå fysiske potentiale, der begejstrer NFL-holdene.

Draftday.dk har lørdag eftermiddag sms’et med Andreas Knappe, der fortæller, at han er nervøs her få timer før, at tredjedagen af draften begynder, og at han også i de seneste par dage har haft kontakt med NFL-hold. Som vi tidligere har fortalt, har Raiders, Bengals, Cardinals, Giants, Jets, Ravens, Eagles, Patriots, 49ers, Panthers, Vikings, Rams, Colts, Falcons, Texans og Packers i de senere uger rettet henvendelse til danskeren eller hans agent.

LÆS: Scout anbefaler Knappe til Patriots og Giants

Tidligere har Draftday.dk erfaret, at Green Bay Packers har Andreas Knappe som én af deres ”prime targets” på tredjedagen – altså én spiller, som holdet kraftigt vil overveje at vælge. New England Patriots har blandt andre også vist en stor interesse for Knappe, erfarer Draftday.dk.

En række draft-eksperter har omvendt over en bred kam sagt til Draftday.dk, at de ikke forventer, at Knappe bliver valgt i draften, men at han til gengæld med stor sandsynlighed bliver signet i timerne efter som undrafted free agent. Virkeligheden er da også, at det i de senere runder ofte er tilfældigheder, der afgør, om en spiller bliver valgt eller ej. Derfor er Knappe ikke nødvendigvis sikret en plads i draften, selvom flere hold altså forventer, at han går i top 200.

Hvis Andreas Knappe bliver valgt i NFL-draften, vil han være den kun anden dansker nogensinde, det sker for. Den første var Hall of Famer Morten Andersen, der blev valgt i 4. runde af NFL-draften i 1982, og som siden fik en historisk god, 25-årig karriere.

Det andet danske draft-talent, kicker Simon Mathiesen fra Northwest Missouri State, forventes – i bedste fald – at blive signet som free agent efter draften. Sidste år blev der kun valgt én kicker i NFL-draften, men der blev signet ni kickers i timerne efter.

LÆS: Simon og Andreas – danskerne i draften

Draft-eksperterne: Sådan er Knappe og Mathiesens chancer

Danmark kan få en ny NFL-spiller, hvis enten offensive tackle Andreas Knappe fra Connecticut eller kicker Simon Mathiesen fra Northwest Missouri State bliver valgt i NFL-draften de kommende dage.

Men hvad siger de amerikanske draft-eksperter om de to spillere? Draftday.dk har spurgt en række af eksperterne – de fleste havde dog kun en holdning til Andreas Knappe.

Vi har også spurgt Chicago Bears’ tidligere director of college scouting, Greg Gabriel, der arbejder for Pro Football Weekly og Lance Zierlein fra NFL.com om deres syn på danskerne, men ingen af dem havde “scoutet” dem.

Vi har desuden tidligere rettet henvendelse til NFL Network for at få de to draft-eksperter, Mike Mayock og Daniel Jeremiahs, syn på Knappe og Mathiesen, men svaret fra tv-stationens PR-afdeling var, at de to ikke var “klar” til at kommentere på spillerne. Heller ikke ESPNs draft-legende Mel Kiper, der har Knappe med i sin top 300, havde mulighed for at kommentere på danskerne, da vi spurgte.

Men læs her svarene fra de eksperter, der havde et syn på Knappe og Mathiesen:

KILDERNE OM ANDREAS KNAPPE

Dane Brugler, CBS Sportsline/NFL Draft Scout.com
“Knappe er spændende med hans størrelse og bevægelighed, og han var holdkaptajn. Men hans teknik har det med at bryde sammen, og han vil helt sikkert få gavn af at få ro på sine fødder, når han blokerer på kast – og holde balancen. Det betyder dog ikke meget, om Knappe er et sent valg eller en “priority free agent”. Dét, der betyder noget, er, hvordan han præsterer i training camp. Alle 32 hold har brug for dybde på angrebslinjen, og det bliver afgørende, hvordan han klarer sig i juli og august.”

Tony Pauline, Draftanalyst.com
“Han har en rigtig god størrelse. Han er en practice squad-, udviklingsspiller som højre tackle i NFL.”

Erik Galko, Optimum Scouting, konsulent for flere NFL-hold
“Jeg tror ikke, at han bliver valgt. Selv i en svag offensive tackle-klasse, er han formentligt på kanten til at være en top 20-offensive tackle. Men der er nok interesse for ham som “priority free agent”, så med mindre, at han er et overraskende sent pick, vil han have masser af bejlere efter draften, så han kan finde et hold, der er bedst for ham.”

Chad Reuter, NFL.com
“Knappe har helt sikkert en chance for at blive valgt, men her og nu tror jeg, at det ikke sker. Han har helt sikkert de atletiske evner til at fungere som tackle i NFL – bevist ved hans evne til at bevæge sig sidelæns på kaste-blokeringer. Han viser også en villighed og mobilitet i kroppen til at fortsætte fremad af banen på løbeblokeringer. Et issue for Knappe er dog, at han er over 6 fod 8 inches og kun vejer 311 pund. Så mere styrke i underkroppen vil gavne hans spil. Han står for ofte for oprejst på banen, hvilket er et problem for større tackles, der møder stærkere, hurtigere defensive ends i NFL. Erfarne defensive ends vil sætte hænderne i hans brystkasse og skubbe ham baglæns. Hvis han kan blive stærkere og lære at bøje mere stabilt i benene, vil et hold måske om ét år eller to have en god “swing tackle”.

Dave-Te’ Thomas, draftnik, privat scouting-konsulent for Patriots og Giants
“Knappe får opmærksomhed, men jeg satte en dag 3-værdi på ham. Han skal spille mindre oprejst. … Nogle hold anser ham for at være en venstre tackle, men fordi han spiller for oprejst, er han bedre som højre tackle. Det begrænser ham, at han ikke kan spille begge tackle-positioner og heller ikke er en valid guard-kandidat.”

Josh Buchanan, scout, NFLPA Collegiate Bowl
“Jeg vil blive overrasket, hvis han bliver valgt, for han var ikke på nogen visitter hos hold, men hold tager tit en chance på en spiller med hans fysiske evner og gør ham til et udviklingsprojekt … Mens jeg ikke tror, at han bliver valgt, tror jeg dog, at han med den rette arbejdsmoral vil blive en del af en practice squad. Der er helt sikkert masser at udvikle hos ham.”

Rob Rang, CBS Sportsline/NFL Draft Scout.com
“Knappe er en virkelig spændende atlet. Han spiller for oprejst, og han skal arbejde med hans teknik, men jeg er imponeret over hans atletiske evner. Hvis han ikke bliver valgt i draften, bliver han med sikkerhed signet som free agent bagefter.”

Dan Hatman, tidl. NFL-scout hos Eagles, Jets og Giants, ejer af The Scouting Academy
“Jeg har ikke studeret Andreas nok til at have en fuld rapport på ham, men nogle af dem, som jeg har talt med, er meget begejstrede for hans størrelse og rå evner.”

KILDERNE OM SIMON MATHIESEN

Damond Talbot, NFLDraftDiamonds.com, konsulent for The East-West Shrine Game,
“Simon har et monsterben. Hold har vist interesse for ham, og det er forståeligt. Hans størrelse er spændende. Hvert år når én eller måske to kickers frem til en NFL-trup. Mens Simon kan blive valgt sent i draften, bliver det ekstremt svært for ham at lande i en trup. Han skal i campen og slå andre kickers ud. Ligesom Patrick Murray og Andrew Frank gjorde for at få deres plads i truppen.”