Blog: Fyring er et skidt signal til Knappe

Danske Andreas Knappe er fritstillet hos Washington Redskins, og dermed synes fremtiden stærk uvis for silkeborgenseren.

Meldingen om fyringen fra holdets practice squad, der kom mandag aften, kom lidt ud af ingenting, men desværre er virkeligheden i NFL, at tingene går stærkt, og for spillere som Knappe, der hænger med det yderste af neglene i ligaen, er der ikke langt fra at være inde – og ude af den.

Det bekymrende er, at Redskins ikke fritstillede Andreas Knappe for at give plads til en spiller på en anden position, som det ofte er tilfældet, hvad angår transaktioner i practice squad, men derimod, at holdet i stedet erstattede ham med en anden offensive lineman, Givens Price.

Knappe fortæller selv til Gul Klud, at han tabte en kamp om ”tal” – Redskins kunne lide, hvad de så i ham, men havde brug for en anden type lineman, der kunne træde til her og nu, og rokeringer på tværs af truppen og practice squad betød, at han til sidst stod uden en ”stol” i denne avancerede ”stoledans”, som NFL-verdenen ofte er.

Et skidt tidspunkt
Det ændrer dog ikke ved, at Redskins ikke var mere interesserede i Knappe, end at han røg ud efter kun 14 dage i Washington. Det er ikke godt. Signalværdien er skidt. Var de imponerede over dét, de så til træning – herunder sidste uges træninger, hvor skader i truppen gav ekstra meget spilletid – gjorde de alt, hvad de kunne for at holde på ham, selvom de havde brug for en anden type. Men alligevel lod de ham altså gå.

November nærmer sig nu, og som flere kilder har beskrevet til Draftday.dk, er det også tidspunktet, hvor mange hold vurderer, at markedet er tømt for kvalitet. Man kan med andre ord sige, at det er skidt at stå uden en ”stol” i november – fordi det oftest fortæller en del om, hvordan de 32 hold ser på dig som spiller.

Den tidligere pro scout hos Eagles, Jets og Giants, Dan Hatman, sagde i september i et telefoninterview med Draftday.dk, at feltet af gode, arbejdsløse NFL-spillere bliver mindre og mindre, som sæsonen skrider frem. Og typisk er oktober/november ifølge ham skillelinjen, hvor NFL-holdene føler, at de har set dét, de skal se, og hvor de skal meget grave dybt for at finde gode erstatninger – og virkeligheden er altså, at Andreas Knappe siden august kun har været til to tryouts og i alt 14 dage i en NFL-trup.

Andreas Knappe er færdig hos Redskins. FOTO: University of Connecticut

Det betyder dog ikke, at Andreas Knappe ikke har nogen NFL-fremtid. Heller ikke selvom han ikke får flere chancer i denne sæson.

Det er absolut sandsynligt, at han efter sæsonen bliver signet til en ” reserve/futures”-kontrakt hos et hold, hvilket betyder, at holdet reelt ansætter ham til en forårs/sommerkontrakt, hvor han får muligheden for gennem diverse træningslejre at spille sig til en plads i truppen til næste efterår. Hvert hold skal bruge 90 spillere til foråret, og der er altså i alt 2880 pladser at kæmpe sig til.

Draft-status har betydning

Men at Andreas Knappe halvvejs inde i sæsonen ikke er mere inde i varmen i NFL er ikke godt, og i forvejen skal han kæmpe med, at han ”kun” fik 55 spil på banen i preseason at vise sig frem på, og at han samtidig var undrafted.

Selvom det kan synes ligegyldigt nu, er det ikke uvæsentligt ifølge Dan Hatman, der selv har siddet og vurderet free agents som Knappe, da han arbejdede i NFL. For det bringer Knappe bagud på point kontra de spillere, der er blevet valgt i en draft i år eller i tidligere år.
– De spillere, der bliver valgt i draften – selv hvis de er valgt af andre hold – har en højere anseelse, fordi de var gode nok til at blive valgt. Så det sætter dem i et positivt lys – hvor andre hold, bevidst eller ej, studerer dem tættere end de spillere, der ikke blev valgt, sagde han i september til Draftday.dk i telefonen fra New York.

Derfor kræver det – ifølge Hatman – mere for Knappe at få chancen i NFL og altså mere for at få en chance igen efter fyringen hos Redskins.

Lad os håbe, at der snart dukker en ny chance op til den store dansker. Men det er en noget mudret fremtid, der er forude.

De afgør Andreas Knappes fremtid

Onsdag begynder danske Andreas Knappes anden uge hos Washington Redskins, når holdet atter træner efter natten til tirsdagens nederlag til Philadelphia Eagles. Og det er især fire magtfulde personer i organisationen, der afgør Andreas Knappes fremtid hos holdet. Fire mænd, der bestemmer, om han en dag skal forfremmes eller fyres.

Draftday.dk har bedt journalisten John Keim, der dækker Redskins dagligt for ESPN, om at dele sin insider-viden om de fire personer. I telefonen fra Washington har han givet et indblik i organisationen bag Redskins – og fortalt om mændene, der afgør Knappes fremtid.

John Keim fortæller, at Redskins i de senere år har været et hold, der gør en dyd ud af at se de ti spillere på practice squad som en del af resten af truppen.
– Hvis du spørger deres trænere, hvor mange spillere de har på en bestemt position, vil de for eksempel sige: “Vi har otte, men vi har også tre på practice squad”, siger han til Draftday.dk i telefonen fra USA.

Og han peger på defensive tackle Matt Ioannidis som et bevis på, at Redskins er parat til at forfremme spillere fra practice squad – som Andreas Knappe – til den aktive trup, hvis der opstår et behov.
– Han startede på practice squad (i 2016, red.), og de gav ham muligheden for at udvikle sig, og det gjorde han, og han blev forfremmet. Han er en virkelig god spiller. Så de er ikke bange for at bruge de spillere, og hvis de spillere udvikler sig, tør de forfremme dem til den aktive trup, hvis der er en plads, siger han.

Med den bemærkning in mente kommer her John Keims indblik i, hvem de fire personer, der afgør Andreas Knappes fremtid, er:

Bruce Allen, præsident

Allen er født ud af en football-familie – hans far, George Allen, er én af NFL-historiens mest legendariske head coaches, og han var blandt andet en succesrig træner for Redskins op gennem 1970’erne.

Bruce Allen var selv en aktiv punter og blev i 1978 valgt i 12. runde af NFL-draften af Baltimore Colts uden dog at spille en down i NFL. Siden blev han college-træner og spilleragent, inden han i 1995 indledte en front office-karriere hos Oakland Raiders, der i 2003 bragte ham videre til Tampa Bay Buccaneers og til et job som general manager, hvor han arbejdede tæt sammen med Jon Gruden, indtil de begge blev fyret i 2008.

Året efter fik han et tilsvarende job hos Redskins, og i 2014 blev han forfremmet til præsident og har nu beslutningsmagten i organisationen. Han bestemmer reelt, hvordan truppen skal se ud – og om holdet skal give Kirk Cousins et giganttilbud i offseason, som han ikke kan takke nej til. Men det er mere de helt store beslutninger, som Allen er med til at træffe, og så arbejder han også med blandt andet Redskins’ velgørenhedsfond.
– Typisk er det mere forretningsområdet, han arbejder med. Og tidligere har det været meget omkring kontrakter, eller hvis de skal lave en handel. Så han er med til at træffe beslutninger. Men han skal ikke være med til at forfremme en spiller fra practice squad, forklarer John Keim til Draftday.dk.

Sagt med andre ord: selvom Bruce Allen har mest magt i Redskins’ front office, er han også den, der formentligt har den mindste indflydelse på Andreas Knappes fremtid.

Bruce Allen er Redskins’ præsident. FOTO: Keith Allison, Flickr

Doug Williams, Senior Vice President of Player Personnel

Han er faktisk mest kendt som en legendarisk Redskins-quarterback, der i 1988 førte Redskins frem til en overbevisende 42-10-sejr over John Elway og Denver Broncos i Super Bowl XXII, hvor han blev kåret som kampens MVP efter at have kastet for 340 yards og fire touchdowns. Han var samtidig den første sorte quarterback nogensinde, der startede en Super Bowl. I 2012 kårede The Bleacher Report ham til den 12. største Redskins-spiller nogensinde.

Da han stoppede karrieren, fik Doug Williams et job som træner i college, inden han blev en del af Buccaneers’ front office i NFL. I 2014 vendte han så hjem til Redskins som en executive, før han i juni blev forfremmet til “de facto general manager”, efter at holdet tre måneder forinden pludselig havde fyret Scot McCloughan.

LÆS: Sådan bliver Andreas Knappes hverdag hos Redskins

61-årige Williams er stadig elsket blandt fans, og det gør ham til en populær mand, men han har slet ikke samme magt, som McCloughan havde. Det er præsident Bruce Allen, der har “final say” over truppens sammensætning, og som er Williams’ chef. Sådan var det ikke under McCloughan.

Det er dog Doug Williams’ opgave at finde spillere til truppen. Og John Keim vurderer, at hans magt derfor er stor.
– Der er den her misforståelse i NFL af, at én fyr gør hele arbejdet. Det troede mange også, da Scot McCloguhan var her. Men det har aldrig været tilfældet. Det har altid været en stab, der gør det, men han (Williams, red.) er manden, der skal organisere det hele, som folk skal referere til. De har ikke en general manager, men det er reelt hans rolle, forklarer John Keim til Draftday.dk.

Kilder fortæller, at Doug Williams er god til at skabe en samhørighed og et fælleskab. Men tag ikke fejl af ham, lyder skudsmålet:
– Folk, der kan lide Doug, siger, at han ikke er bange for at udtrykke sin holdning til en spiller. Det er vigtigt, for du skal vide, hvor du har ham, siger John Keim i telefonen fra Washington D.C.

Doug Williams er både chef i Redskins’ organisation og en tidligere Super Bowl-quarterback. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

Jay Gruden, head coach

Siden 2014 har Jay Gruden været head coach for Washington Redskins. Et job, han fik, efter at han i tre sæsoner forinden havde været en generelt succesrig offensiv koordinator for Cincinnati Bengals.– Han er i sit fjerde år hos Redskins, og han underskrev en kontraktforlængelse i offseason. Så med mindre der sker noget drastisk, bliver han den første head coach, der overlever et femte år under (ejer) Dan Snyder, siger John Keim til Draftday.dk.

Før tiden i Washington var Gruden træner i Arena League, hvor han også selv var aktiv spiller – som quarterback førte han Tampa Bay Storm frem til tre mesterskaber. Og så er han, som bekendt, lillebror til trænerlegenden John Gruden, der nu arbejder som tv-kommentator hos ESPN, og som så sent som natten til tirsdag kommenterede lillebrors hold i nederlaget mod Eagles.

LÆS: Stolt Andreas Knappe: Det er super fedt!

Ligesom sin bror er Jay Gruden en meget udadvendt type, og begge har ry for at være meget, meget dygtige offensive trænere og gode kommunikatører, som får sine pointer igennem.
– Han er en fyr, som mange spillere godt kan lide. Spillerne kan godt lide at spille for ham, fordi han ikke lefler for stjernerne. Han kan lige så godt tale med spillerne på practice squad som spillerne i toppen af truppen, lyder det fra John Keim.

Tidligere var Gruden dog for skarp i sine beskeder, fortæller ESPN-journalisten.
– Han kan være meget ærlig og for kontant i sine udmeldinger, men han har forbedret sig på det område over årene, siger han.

I fire sæsoner under Gruden har Redskins vundet 24 af 54 kampe og været i slutspillet én gang. Solidt, men ikke prangende.
– Han skal stadig bevise, at han kan føre et hold langt i slutspillet, fortæller John Keim.

Han fortæller endvidere, at Jay Gruden har et afgørende ord at skulle have sagt, når det gælder en mulig forfremmelse eller fyring af Andreas Knappe, selvom Doug Williams og Bruce Allen teoretisk set bestemmer, hvad det angår.

– Jay har meget at sige omkring truppen, så jeg tror ikke, at det er Doug (Williams), der alene siger: “Nu skal han forfremmes.” Jeg tror også, at offensive line coach Bill Callahan skal svare på, om Knappe er parat eller ej, vurderer John Keim.

Jay Gruden (til venstre) med Redskins’ ejer Dan Snyder. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

Bill Callahan, offensive line coach

Callahan er manden, som Andreas Knappe arbejder sammen med hver dag til træning, hvor den 61-årige coach og hans assistent, Kevin Carberry, står for at træne holdets offensive linemen inklusiv de to linemen i holdets practice squad – Knappe og guard Alex Balducci. Derfor ved Callahan om nogen, hvordan Knappe udvikler sig, og om han er god nok til den aktive trup – eller omvendt slet ikke god nok til practice squad.

Callahan er en berømt NFL-træner, der samtidig fungerer som Redskins’ assisterende head coach. Han har trænet football siden 1980, og efter 15 år i college football blev han i 1995 offensive line coach hos Philadelphia Eagles i NFL, inden han i 1998 blev offensiv koordinator i Oakland, hvor han arbejdede sammen med Bruce Allen.

Her forfremmede Allen i 2002 Callahan til head coach, da Jon Gruden blev handlet til Tampa Bay, og det år nåede Raiders i Super Bowl, hvor holdet dog blev slået af netop Gruden og Bucs. Året efter fyrede Bruce Allen så Callahan, der herefter var head coach for University of Nebraska, offensive line coach hos New York Jets, offensiv koordinator og offensive line coach hos Dallas Cowboys, inden han i 2015 skiftede til Redskins.

Callahan har gennem årene fået stor ros for sine evner og for især sit arbejde med Cowboys’ offensive linemen – som Tyron Smith og Zack Martin – og han nyder en stor respekt i NFL-verdenen.
– De (Redskins, red.) har én af de bedste offensive line coaches i NFL i Bill Callahan. Han er god til at udvikle spillere, vurderer John Keim.

Bill Callahan betegner sig selv som en “old school coach”, der samtidig er kendt som en krævende, detaljeorienteret og meget intens træner. I training camp beder Callahan ofte sine linemen om at blive, når træningen reelt er slut, for at gennemgå flere øvelser med ham.
– Hvis han (Knappe, red.) kan holde sig i truppen i noget tid, vil det hjælpe, så længe han er villig til at lære. Callahan vil coache dem hårdt, fortæller John Keim til Draftday.dk.

Bill Callahan coacher her Trent Williams. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

Sådan bliver Andreas Knappes hverdag hos Redskins

Andreas Knappe er tilbage i NFL, men hvad er det for et liv og en hverdag, der venter ham på Redskins’ practice squad? En tidligere NFL-træner, der også har trænet danskeren, fortæller til Draftday.dk om ligaens træningstrupper.

*****

Der var ikke mange, der bemærkede det, da Buffalo Bills den 31. august 2004 fyrede en undrafted tight end fra Arkansas. Han var blot én af 11 spillere, som Buffalo Bills fyrede på årets sidste sommerdag, da holdet trimmede truppen til 68 spillere.

Og der var næppe mange, der bemærkede det, da samme spiller én uge senere blev signet til holdets practice squad.

Men her 13 år senere er han et meget kendt NFL-navn. Og måske endda en kommende Hall of Famer. Navnet er Jason Peters. Et tredobbelt All-Pro-valg i NFL, der indledte karrieren som tight end på Bills’ practice squad og slutter den som én af ligaens allerbedste på en helt anden position – som offensive tackle.

Jason Peters er et bevis for, at der er spillere, der når langt  i NFL – meget langt endda – selvom de indleder karrieren på et holds practice squad. Som danske Andreas Knappe nu gør det hos Washington Redskins, efter at holdet mandag signede ham til holdets practice squad.

Dengang i 2004 hed Jason Peters’ positionstræner hos Bills, Frank Verducci. En nu 60-årig trænerveteran fra både NFL og senest college football, hvor han gennem 2015 og 2016 ganske rammende var assistenttræner og offensiv koordinator for netop Andreas Knappe hos University og Connecticut. Nu følger Verducci danskerens karriere fra sidelinjen. En karriere, der har bragt Knappe til Redskins.
– Jeg tror, at Andreas vil tilvænne sig situationen og få en fin karriere i NFL. Han er en intelligent ung mand og vil hurtigt vænne sig til det, siger Verducci til Draftday.dk.

Andreas Knappe bliver nu holdkammerat med Ryan Kerrigan, der her jubler. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons


Må arbejde endnu hårdere
Som Bills’ tight ends coach i 2004 og siden som assisterende offensive line coach året efter havde Frank Verducci en stor del af æren for, at Jason Peters udviklede sig så meget. Og i 2005 foreslog head coach Mike Mularkey, at Peters skiftede position og blev offensive tackle. Og allerede i den første sæson startede Peters 10 kampe som offensive tackle, året efter var han fuldtidsstarter, fik så en ny, stor aftale med bøflerne, inden han blev valgt til den første af ni Pro Bowls.

Jason Peters gjorde siden dét, som 320 practice squad-spillere i NFL lige nu drømmer om: han skabte en fantastisk og lang NFL-karriere, der stadig er i gang hos Philadelphia Eagles.

Men virkeligheden er, at langt de fleste spillere på et holds practice squad aldrig bliver mere end dét. En uerfaren spiller, der bliver brugt som ekstra mand til træning, men som aldrig spiller så meget som én eneste down i NFL. Bare spørg Frank Verducci, der har trænet practice squad-spillere hos Cincinnati Bengals, Dallas Cowboys, Buffalo Bills og senest Cleveland Browns.
– En medlem af et holds practice squad må arbejde endnu hårdere for at sikre sig en fremtid i ligaen, fortæller Frank Verducci til Draftday.dk.

LÆS: Stolt Andreas Knappe: Det er super fedt!

For hver Jason Peters er der nemlig også Matt Kopa, Eric Kettani og John Parker Wilson, Kopa er i dag produktmanager for en app-udvikler i San Francisco, Kettani arbejder som PR-medarbejder for den amerikanske flåde, og Wilson er finansiel rådgiver hos finanshuset Morgan Stanley.

Og fælles for alle tre spillere er, at de aldrig gik på banen til en NFL-kamp. Det var lige ved og næsten for dem – som det har været det for tusinder af practice squad-spillere gennem årene.

Men det gør ikke deres job mindre vigtigt. For som talrige NFL-trænere har fortalt gennem årene, er practice squad-spillere en væsentlig del af et hold.
– De er meget vigtige. De er vitale for dette hold, sagde Seahawks’ safety Earl Thomas i november sidste år.

Taxichauffører blev til NFL-spillere
For at forstå vigtigheden af practice squad-spillere, skal man først forstå, hvad en practice squad er. “Træningstruppen” blev skabt tilbage i 1940’erne af legendariske Paul Brown, der som head coach hos Cleveland Browns var eminent god til at spotte football-talent, men som var hæmmet af, at ligaens regler forbød flere end 33 spillere på hvert hold.

Derfor omgik Brown reglerne på snedig vis. Han måtte ikke ansætte flere spillere, og derfor lavede han en aftale med ejeren af Cleveland Browns, Arthur B. McBride. Han ejede et stort taxaselskab, og gennem det selskab hyrede de to en række talentfulde spillere, der formelt set havde job som taxachauffører. De kørte dog aldrig så meget som én kilometer i en hyrevogn, men trænede i stedet med resten af Cleveland Browns-truppen uden at spille kampe – træningstruppen blev kendt som “the taxi squad”.

Siden begyndte andre hold at kopiere samme smuthul i reglerne, før NFL til sidst skar igennem og lovliggjorde en “træningstrup” ved siden af den aktive trup, der fik navnet “practice squad”.

LÆS: Redskins-eksperter: Et godt hold for Andreas Knappe

En practice squad-spillers fornemmeste opgave er træne sammen med den aktive 53 mand-trup – simpelthen fordi der er behov for ekstra spillere, hvis der skal være nok til at køre øvelser for alle spillere. Ikke mindst som sæsonen skrider frem, og flere og flere spillere sidder uden for med skader.
– I løbet af ugen arbejder de på det fundamentale i spillet med holdkammeraterne, de agerer modstanderens angreb under forsvarets træning, og de skal samtidig studere holdets game plan, hvis de bliver aktiveret til kamp i løbet af ugen, men de skal også studere modstanderens angreb, så de kan eksekvere det gennem ugen, fortæller Frank Verducci til Draftday.dk.

Netop arbejdet med at agere modstanderens angreb er ifølge flere kilder en afgørende del af arbejdet som practice squad-spiller.

Træningspiller agerer Larry Fitzgerald
Når Buffalo Bills for eksempel skal møde Arizona Cardinals om søndagen, vil holdet typisk bede en wide receiver på holdets practice squad om at agere Larry Fitzgerald gennem ugens træninger. Den spiller har naturligvis ikke samme evner som Fitzgerald, han har måske heller ikke samme størrelse eller kropsbygning, men han kan til gengæld nøje studere, hvordan Fitzgerald løber sine ruter, og hvilke tendenser, han har. Små ting, der kan gøre en forskel, når Bills-cornerbacken står over for Fitzgerald om søndagen.

Da Seattle Seahawls slog New England Patriots med 31-24 sidste år, blev sejren sikret på Patriots’ sidste angrebsspil, hvor safety Kam Chancellor dækkede Patriots’ super-tight end Rob Gronkowski på et kast fra ét-yard-linjen og ind i endzonen – uden at “Gronk” kunne gribe bolden.

Præcist samme spil havde Seahawks øvet til træning om fredagen, hvor Chancellor dækkede holdets practice squad-spiller, tight end Marcus Lucas, der ugen igennem havde ageret Gronkowski og endda båret nummer “87” – Patriots-stjernens trøjenummer. Også på det spil – på samme samme rute – vandt Chancellor duellen, og en god generalprøve gav to dage senere en lige så god premiere.

Efterfølgende gav flere Seahawks-folk kreditten for spillet til Marcus Lucas.
– Det er et vidunderligt bevis på, hvordan en ung spiller på practice squad kan afgøre udfaldet af en kamp, sagde Seahawks’ head coach Pete Carroll efter opgøret.

Kam Chancellor vandt duellen med “Gronk” – med hjælp fra en spiller fra practice squad. FOTO: Mike Morris, Flickr

Men en spiller i træningstruppen får altså ikke det payoff fra ugens træninger, der normalt venter om søndagen, hvor alle træningsøvelserne skal omsættes til praksis i kampen – og til touchdowns og tacklinger. Og han ved, at han hele tiden er i farezonen for at blive fyret. De fleste NFL-hold skifter stort ud i dets practice squad gennem sæsonen i jagten på den uslebne diamant.
– Det er ikke unormalt at holdene lave flere ændringer på dets practice squad, mens de hele tiden vurderer, om den spiller har en fremtid på holdet, forklarer Frank Verducci.

NFLs svar på yo-yo’en

Det har special teamer Ross Ventrone oplevet. Intet mindre end 30 gange i årene i 2010 til 2013 blev han enten signet til New England Patriots practice squad, forfremmet til den aktive trup eller igen fyret.

Han var NFLs svar på yo-yo’en, fordi han konstant vendte tilbage til holdet, der ellers havde fyret ham, men som igen og igen fik brug for ham for en kort bemærkning.
– Du er nødt til at omfavne muligheden, du får, og kæmpe imod mageligheden eller tvivlen. Du kan hele tiden blive signet af et andet hold eller aktiveret til kamptruppen. Men typisk bliver du i stedet fyret, fordi du underpræsterer eller udvikler en magelig attitude, siger Frank Verducci til Draftday.dk.

Andreas Knappe ved uden tvivl, at den fare konstant lurer. Football-eventyret kan slutte hver evig eneste dag, når man er en del af practice squad og hænger med det yderste af neglene i NFL.

Men som Jason Peters har bevist, kan det modsatte også ske.

For Knappes ophold på Redskins’ practice squad kan være begyndelsen på en lang og flot NFL-karriere.

Stolt Andreas Knappe: Det er super fedt!

Andreas Knappe har atter et job i verdens bedste football-liga, og det var en glad dansker, som Draftday.dk natten til tirsdag sms’ede kort med.

Danskeren fik mandag jobbet i Redskins’ practice squad efter en vellykket tryout, og i en kort sms til Draftday.dk lægger 26-årige Knappe da heller ikke skjul på sin glæde.
– Det er super fedt! Det er noget, der gør én meget stolt, skriver han.

Den store offensive tackle får den velrespekterede Bill Callahan som sin offensive line coach hos Redskins, hvilker tre journalister, der alle dækker Redskins, over for Draftday.dk betegner som virkelig godt for Knappes udvikling.
– Det tror jeg også, det er, skriver Knappe i en sms.

Mandag aften fortalte hans agent, John Pace, til Draftday.dk, at Knappes første ord til Pace, da han havde signet, var:
– “Det er tid til at komme tilbage til arbejdet”. Han er en ydmyg mand, fortæller agenten.

Andreas Knappe blev i begyndelsen af september fyret hos Atlanta og har siden været til en tryout hos Colts.

Andreas Knappe har signet med Redskins. FOTO: University of Connecticut

Andreas Knappe tilbage i NFL – signer med Redskins

Danske Andreas Knappe er tilbage i NFL.

Danskeren har mandag underskrevet en kontrakt med Washington Redskins, der indlemmer den 26-årige silkeborgenser på holdets practice squad. Det skriver Gulklud.dk som de første. Mandag aften bekræfter Knappes agent nyheden over for Draftday.dk.
– Det er tilbage til football for Andreas, baby!, lød det fra en glad John Pace i telefonen fra Boston, hvor Draftday.dk fangede ham.

Kontrakten kommer i hus, efter at Knappe mandag var til en tryout hos Redskins sammen med en større gruppe spillere. Danskeren bliver ifølge agenten i Washington-området og træner så onsdag med resten af holdet. Alt det kontraktrelaterede og helbredsmæssige er på plads.
– Han sagde til mig, da kontrakten var skrevet: Det er tid til at komme tilbage til arbejdet. Han er en ydmyg mand, fortæller agenten.

Andreas Knappe blev i begyndelsen af september fyret hos Atlanta og har siden været til en tryout hos Colts. Og Redskins ser altså et potentiale i danskeren, der kom undrafted ind i NFL i april.
– De var kort og godt så tilfredse med hans tryout, at de signede ham, som John Pace kort konstaterer.

Dermed bliver Andreas Knappe den kun tredje dansker efter Hans Nielsen (1981) og Morten Andersen, der bliver en del af et NFL-hold i sæsonen – omend på practice squad.

Andreas Knappe til ny prøvetræning i NFL

Danske Andreas Knappe får nu en ny chance for at spille sig tilbage i NFL.

Danskeren skal mandag formiddag, østamerikansk tid, til prøvetræning hos Washington Redskins, erfarer Claus Elming fra GulKlud.dk via kilder. Knappes agent, John Pace, bekræfter søndag aften i telefonen fra Boston historien til Draftday.dk.
– De vil se ham an i morgen, de vil gerne forbedre sig, og derfor tester de ham. Hans humør er fantastisk lige nu, fortæller Pace.

Han fortæller samtidig, at Knappe flyver til Washington klokken 19, lokal tid.

Prøvetræningen er den anden, siden Knappe blev fyret hos Falcons den 31. august. Én uge senere var han til en prøvetræning hos Indianapolis Colts, der ifølge agenten “elskede” Knappes evner, men altså ikke signede ham.
– Andreas holder sig i form, han træner hver dag, og han ved godt, at det her ren business. Han er tålmodig, siger John Pace til Draftday.dk.

LÆS: Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

Agenten fortæller, at NFL-hold har ringet hver uge til ham, siden sæsonen begyndte, for at spørge ind til Knappe.

Gulklud.dk erfarer fra en pro scout hos Draftday.dk, at Knappe bliver testet i en gruppe på 15-20 spillere, der tæller offensive tackles, defensive linemen og outside linebackers.

John Pace bider mærke i, at Redskins i sidste uge testede andre offensive linemen – uden at signe dem.
– Så de var ikke tilfreds med, hvad de så. Og nu får Andreas så chancen. Det er umuligt at sige, hvad det fører til. Det skal man have en krystalkugle for at kunne sige. Men det er godt, at han får chancen, forklarer han.

Det er helt normalt, at NFL-hold tester spillerne løbende hver uge for at kunne signe dem til enten den aktive trup eller til holdets practice squad, hvis der opstår det behov. Giver spillerne et positivt indtryk, kommer de så på holdets “ready list” over spillere, man kan signe akut.

Andreas Knappe, der her løfter en holdkammerat under en kamp for University of Connecticut, skal mandag til prøvetræning i Washington. FOTO: University of Connecticut

Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

Andreas Knappe vil tilbage i NFL, men hvordan kommer danskeren det? Draftday.dk har i de seneste uger interviewet en håndfuld kilder – alle med en fortid hos NFL-hold – for at få svaret på, hvordan de 32 NFL-hold beslutter, hvem de skal signe i løbet af sæsonen. I denne dybdegående baggrundsartikel kommer du med i maskinrummet hos NFL-holdene, og du får et sjældent insider-indblik i, hvordan spilleragenterne kæmper for at skaffe deres arbejdsløse klienter – som Andreas Knappe – et job i NFL.

*****

Telefonopkaldet kom på en torsdag.

Tyler Horn sad med til et holdmøde hos footballholdet fra University of Miami – hans gamle universitet – hvor han nu arbejdede som frivillig assistenttræner, mens han håbede på en dag at vende tilbage til NFL.

Og så skete det.
– Lige pludselig begynder min telefon at ringe, og jeg ser, at det er et opkald fra områdenummer ”615”, som, jeg ved, er Nashville i Tennessee, fortæller Tyler Horn til Draftday.dk.

Han besvarede opkaldet, og i den anden ende var Tennessee Titans’ vice president of player personnel, Lake Dawson. Han ringede for at tilbyde Tyler Horn, der var offensiv center, en plads i Titans’ practice squad. Her på denne oktoberdag i 2012 – seks uger inde i NFL-sæsonen – havde Titans et hul i holdets træningstrup, efter at Titans havde fritstillet en wide receiver, og den plads skulle Tyler Horn have.
– Jeg blev signet halvvejs inde i sæsonen på et tidspunkt, hvor jeg ellers var begyndt at miste håbet, husker Tyler Horn i dag.

Titans-bossen forklarede, at en repræsentant fra holdet kort efter ville sende en e-mail med information om, hvordan Tyler Horn kom fra Miami til Nashville, Titans-bossen sagde derefter tillykke – og lagde på.
– I løbet af bare fem minutter var jeg tilbage i ligaen, hvor jeg udlevede min drøm. Det var sådan en utrolig følelse, fortæller Tyler Horn til Draftday.dk.

I resten af 2012-sæsonen var Tyler Horn en del af Tennessee Titans’ practice squad. Han hang ganske vist med det alleryderste af neglene i NFL. Men i det mindste var han tilbage i ligaen.

Han havde fået den mulighed, som hundreder af arbejdsløse football-spillere drømmer om at få.

*****

Der er mange ligheder mellem begyndelsen på Tyler Horns NFL-karriere og så den begyndelse på NFL-karrieren, som danske Andreas Knappe har haft.

Begge er offensive linemen. Begge så samtlige valg i draften blive foretaget, uden at de var ét af dem. Begge blev efter draften signet som undrafted rookies – og begge fik et job hos Atlanta Falcons. Og begge blev siden fritstillet af Falcons, da holdet få dage før sæsonstart trimmede truppen.

Tyler Horn er et bevis på, at det kan lade sig gøre at vende tilbage til NFL, selvom man indleder sæsonen som en arbejdsløs, undrafted rookie. Præcis som Andreas Knappe gør det netop nu, hvor han jagter et hold efter fyringen hos Falcons. Der har været bud efter den 26-årige silkeborgenser – Indianapolis Colts har haft ham til en prøvetræning – men her og nu står han fortsat uden et job.

Men hvordan vender Andreas Knappe tilbage til NFL? Hvor vanskelig er vejen dertil? Hvordan beslutter de 32 NFL-hold hvem, de vil signe i løbet af sæsonen blandt hundreder af arbejdsløse, men håbefulde free agents? Hvordan foregår en prøvetræning, og hvordan forsøger spillernes agenter at skaffe deres klienter et job?

Spørgsmålene er mange, og Draftday.dk har gennem de seneste uger forsøgt at finde svarene. Vi har interviewet fire amerikanske kilder – alle med en fortid hos NFL-hold – der i længere telefoninterviews har givet et indgående insider-indblik i, hvordan Andreas Knappe kommer tilbage i NFL.

Én af dem er en højtprofileret spilleragent.

*****

Som agent for Kirk Cousins har Mike McCartney især i de seneste par år fået masser af opmærksomhed og omtale.

Få agenter har nemlig skaffet deres klient så mange millioner dollars, som McCartney har skaffet Kirk Cousins. McCartney har på vegne af Redskins-quarterbacken stået fast og nægtet at acceptere Washington Redskins’ kontrakttilbud for i stedet at signe ”franchise tag”-tilbud to år i træk. Den strategi har de seneste to år sikret Kirk Cousins intet mindre end 266 millioner danske kroner – og næste år venter en ny, kæmpe, økonomisk gevinst, når Cousins for tredje år i træk står uden et hold og skal sætte sin signatur på en ny kontrakt.

Psykologi-uddannede Mike McCartney er også agent for prominente navne som Trevor Siemian, Sean Lee, Haloti Ngata, Josh McCown, Muhamed Sanu og Paul Posluszny. Og før han blev agent, arbejdede McCartney i NFL. I 1992 fik han et job som pro scout hos Chicago Bears, hvor han scoutede free agents. Og seks år senere havde Mike McCartney imponeret så meget i det job, at Philadelphia Eagles ansatte ham som director of pro personnel – et chefjob, hvor han blandt andet havde ansvaret for at scoute alle daværende NFL-spillere.

Han blev i stillingen i tre år – i den periode blev Philadelphia Eagles med Andy Reid og Donovan McNabb genopbygget – inden han for at få mere tid til sin hustru og tre sønner igen skiftede job. Mike McCartney indledte en karriere som spilleragent, og i dag er han én af de mest prominente agenter i NFL-verdenen og har været det i 17 år.

Ringer til NFL-holdene søndag aften
Midt i mængden af Mike McCartneys stjerneklienter som Cousins og Siemian er der også en gruppe af spillere, der kæmper for at vende tilbage til ligaen. Præcis som Andreas Knappe gør det. Som eksempelvis linebacker Michael Mauti, der lige nu er uden et hold, efter at New Orleans Saints fyrede ham i september.

Og i et telefoninterview med Draftday.dk fra kontoret i Chicago fortæller McCartney, at kampen for at vende tilbage til NFL, når først sæsonen er begyndt, er meget hård.
– Der er så mange gode spillere, der er ledige på markedet, men den gode nyhed er, at hvert hold ser lidt forskelligt på tingene, forklarer han til Draftday.dk.

Som agent er det Mike McCartneys opgave at skabe interesse omkring sin arbejdsløse klient. Det arbejde sker især søndag aften og i løbet af mandagen.

I kælderen i hjemmet i Downers Grove sydvest for Chicago står der tre fjernsyn, som McCartney ser NFL-kampe på om søndagen.
– Jeg ser en masse football og forsøger at kende til styrkerne og svaghederne på hvert hold. Så når en spiller pludselig bliver skadet, kontakter jeg det hold, fortæller han.

Hvis for eksempel en linebacker hos Detroit Lions bliver skadet i 3. quarter af et NFL-opgør, henvender McCartney sig søndag aften til sin kontakt hos Lions og gør opmærksom på, at en klient, der også er linebacker, er ledig på markedet – og måske en prøvetræning værd.
– Vi sender smser, ringer og mailer og forsøger at kommunikere til holdene og minde dem om, at vi har en spiller ledig, vi fortæller, hvor han bor, hvor meget han vejer og så videre. Vi kan i teorien tale med alle 32 hold, men vi forsøger at finde en balance, så vi ikke trætter et hold, og de derved bliver irriterede af at høre på dig, siger han til Draftday.dk.

Mike McCartney lægger ikke skjul på, at netværket og forholdet til front office-cheferne hos de 32 NFL-hold er afgørende.
– Hvis vi ikke havde et godt forhold, ville de end ikke læse vores sms eller tage imod vores opkald. Men hvis vi har et forhold, giver det os muligheden for at kommunikere med dem, men så heller ikke mere. De træffer den beslutning, der er bedst for deres hold. Tiebreakeren er ikke, hvem agenten er, siger han.

Agent for tyske Moritz Böhringer
En anden spilleragent, som Draftday.dk har interviewet, fortæller også, at han aktivt henvender sig til flere NFL-hold for at gøre opmærksom på en arbejdsløs klient.

Kyle Strongin, der er vice president hos MGC Sports i Nashville, er én af de unge ”up-and-comings” i agentbranchen, og han repræsenterer blandt andre Los Angeles Rams-quarterbacken Brandon Allen, den store offensive lineman Cameron Fleming, der i søndags startede for New England Patriots, og ikke mindst den tyske wide receiver Moritz Böhringer, der p.t. er arbejdsløs, men som var 2016-draftens bedste historie, da Minnesota Vikings valgte ham i 6. runde, efter at han indtil da kun havde spillet football i den tyske liga.

Kyle Strongin har tidligere arbejdet som scouting og player personnel assistant hos San Francisco 49ers og været director of football operations hos University of Mississippi, og han er én af kun seks certificerede NFL-agenter, der har erfaring fra et front office.

I telefonen fra Nashville fortæller han, at han i høj grad selv henvender sig til NFL-holdene.
– Nogle gange er det lettere at få fat i folk via e-mails. Så det afhænger af holdet, og hvem personen er, siger han.

Han fortæller samtidig, at man nogle gange kan skabe opmærksomhed omkring en spiller ved at give noget information, som NFL-holdet ikke har.
– For eksempel hvis en fyr var skadet, men nu er skadesfri. Eller måske har du en spiller, der har gjort noget interessant væk fra football – fysisk set. Så kan du lave en video af det og sende det, forklarer han.

*****

Hvis du skal have nogen som helst chance for at få et job i NFL i løbet af sæsonen, skal du på listen.

Listen er NFL-verdenens svar på “gæstelisten”, der afgør, hvem der kommer forbi mylderet af feststemte mennesker foran en trendy New Yorker natklub – og inden for murene, hvor festen begynder.

For hvis dit navn ikke som minimum står på listen, har du lang vej til en fremtid i NFL.

I virkeligheden er der dog ikke tale om én, men to separate lister – med hver sin betydning. Men fælles for de to lister er, at de er afgørende for, hvem NFL-holdene overvejer at signe eller invitere til en prøvetræning. Den ene går under navnet ”the ready list”, den anden liste kaldes typisk for “the workout list”. Det er sidstnævnte liste, som Andreas Knappe realistisk set skal håbe at komme på.

”The ready list” er en liste med de navne, som et NFL-hold hurtigt kan kontakte og signe, hvis der opstår et presserende behov.
– Holdene har brug for at handle hurtigt, siger Mike McCartney til Draftday.dk.

Listen bliver ikke mindst brugt efter søndagens kampe, hvor et hold for eksempel kan have brug for at signe safety som erstatning for den safety, der skadede menisken i kampen. Men et hold går ikke først på det tidspunkt ud og scanner hele markedet for en erstatning. Holdet har allerede en kort liste over tre, fire eller fem arbejdsløse safeties, som, holdet ved, er parate til at tage over, og som passer til systemet. Eksempelvis fordi de tidligere har spillet for holdet – eller for holdets head coach.

 Den lille håndfuld kandidater er på listen ud for kategorien “safeties”, og på samme måde er der mulige erstatninger på listen på alle andre positioner.
– Det er spillere, som, du ved, har nok NFL-erfaring til, at de kan træde direkte ind på holdet, forklarer McCartney.

Ny Texans-mand blev brændt af Cooks
For eksempel underskrev Houston Texans tirsdag i sidste uge en aftale med veteranen Johnthan Banks, efter at det stod klart, at cornerback Kevin Johnson er ude i en måned med en knæskade. Banks har været hos fire forskellige hold nu, og han har fire NFL-sæsoner på bagen og har masser af erfaring på trods af ustabilt spil. Og allerede i søndags mod Patriots blev han kastet i ilden – men blev også brændt af Brandin Cooks for et 42-yard touchdown.

Der er forskel på, om holdene prioriterer listerne. Nogle hold gør det og ved præcist, hvem de vil signe, hvis behovet opstår. Andre hold vælger mellem den håndfulde navne, der står øverst på “the ready list” og ser dem alle an i en prøvetræning. Banks var således i tirsdags til en prøvetræning hos Texans sammen med fire andre, erfarne cornerbacks, han vandt den konkurrence og fik jobbet.

Listen, som Andreas Knappe skal håbe at komme på, er “the workout list”. Det er en liste, der omfatter alle de spillere, som et hold ønsker at tjekke ud i en prøvetræning – uden nødvendigvis at signe de spillere. Spillerne bør siden – i bedste fald – håbe at blive en del af holdets ”practice squad”.

Hvert NFL-hold har en practice squad bestående af 10 unge spillere, der træner gennem ugen med resten af holdet, men som ikke må spille om søndagen. De 10 spillere sikrer blandt andet, at et hold altid kan træne effektivt med 22 spillere på banen og med en første- og andenkæde, selvom der er skadede spillere, der ved hver træning sidder uden for.

Samtidig får NFL-holdet mulighed for at udvikle 10 urutinerede talenter, som på dette tidspunkt ikke er gode nok til den aktive trup, men som efter en måned eller en hel sæson i træningstruppen måske blive så habile NFL-spillere, at de også kan gøre en forskel i kampene.
– ”The workout list” består af yngre spillere, interessante spillere og spillere, der har vist gode takter i preseason, og som du potentielt kan føje til din practice squad, hvis du vil være bedre dér, der eller hvis du får en skade, fortæller Kyle Strongin til Draftday.dk.

Men for at komme på den eftertragtede liste kræver det, at en talentspiller hos et NFL-hold har anbefalet dig til sin chef.

*****

For godt fire år siden sad Dan Hatman i Eagles’ hovedkvarter i den sydlige ende af Philadelphia og nærstuderede arbejdsløse NFL-spillere.

Som pro scout hos Philadelphia Eagles var det hans opgave at scoute de hundredvis af free agents, som ørnene potentielt kunne finde på at sætte kløerne i. Langt de fleste var spillere, der enten havde spillet kampe i NFL eller havde været en del af et NFL-holds training camp. Men også spillere for andre ligaer skulle ses an, selvom deres chancer var mikroskopiske.
– Du blev også gjort opmærksom på spillere fra Arena League, og der er konstant folk, der sender højdepunkter fra kampe med dem med beskeden: ”Hey, se mig spille! Jeg vil elske at få en chance!”, fortæller Dan Hatman til Draftday.dk i telefonen fra New York, hvor han nu bor.

Dan Hatman havde inden jobbet hos Philadelphia Eagles også haft lignende funktioner hos New York Giants og New York Jets, men forud for 2014-sæsonen stoppede han hos Eagles for i stedet at starte virksomheden ”The Scout Academy” – en 16 uger-lang online-uddannelse af kommende NFL-scouts. Uddannelsens undervisere har tilsammen 500 års erfaring fra NFL, og den har foreløbigt udklækket 14 scouts, der lige nu arbejder i ligaen.

Han har derfor en stor insiderviden om, hvordan NFL-holdene beslutter, hvem de skal signe, når der opstår et behov i løbet af sæsonen.

LÆS OGSÅ: Flere NFL-hold har henvendt sig til Andreas Knappe

Ifølge Dan Hatman begynder processen henover sommeren, hvor et holds “pro scouting”-afdeling, der udelukkende kigger på spillere, der allerede er i NFL, scouter de allerbedste spillere, der sandsynligvis bliver fyret på “cut down day” i september, hvor næsten 1200 spillere får sparket. Afdelingen følger alle de 31 andre NFL-hold tæt og forsøger at forudse hvem, der bliver fyret. Et arbejde, der blandt andet sker ved hjælp af de artikler, som beat writers, der dækker de andre hold, bringer. Journalisternes bud på, hvem der bliver fyret, vægter højt i processen.

Og på den måde kan ”pro scouting”-afdelingen lave en liste med de navne, som ens egen general manager potentielt skal overveje at signe, når ”cut down day” er slut.
– Dét begynder arbejdet, fortæller Dan Hatman.

Preseason afgørende for Knappe
Hver spiller får en karakter knyttet til sig i NFL-holdets gigantiske database over free agents. Nogle hold bruger tal – for eksempel kan karakteren 8.0 indikere en Pro Bowl-kaliber spiller, mens karakteren 4.0 bliver givet til spillere, der kommer på ”the ready list”. Alt derunder er ikke værd at signe.

Og andre hold bruger farver – op til 10 forskellige farver – hvor farven brun, måske ikke overraskende, gælder de lavest-rangerede spillere. Derudover består informationen i databasen af navnet på spillerens agent, kontaktoplysninger, højde, vægt, 40 yard-tiden og så hans seneste scouting-karakter fra tiden i NFL – og hans scouting-karakter fra college-tiden. De to karakterer er ikke ens – der er trods alt forskel på at stå over for en defensive end fra Tennessee Titans og fra University of Tennessee – og hver spiller har altså to karakterer tilknyttet sig.

Og spillernes præstationer i preseason har ofte en væsentlig betydning for, hvordan et hold bedømmer dem. I hvert fald når man som i Andreas Knappes tilfælde udelukkende har spillet kampe i preseason. De 55 angrebsspil, som han var på banen på i august, har nu en stor indflydelse på hans chancer for at vende tilbage i NFL, fortæller de kilder, som Draftday.dk har interviewet til denne artikel.

Når en pro scout i begyndelsen af september har scoutet alle de allerbedste spillere, der netop er blevet fyret, begynder arbejdet med at bedømme alle de spillere, der er på de andre NFL-holds practice squads.

Det er i alt 310 spillere, og de navne er interessante, fordi et hold altid kan signe en spiller fra en anden practice squad til den aktive trup. Det sker flere gange i hver eneste sæson – som for eksempel efter 1. spillerunde, hvor Arizona Cardinals’ stjerne-running back David Johnson blev alvorligt skadet i håndleddet, hvorefter Cardinals hentede en ny running back til truppen i form af D.J. Foster fra New England Patriots’ practice squad.

Herefter begynder arbejdet med at se nærmere på de alle de andre spillere, der stadig står uden et job. Som Andreas Knappe.

E-mail bliver tjekket af alle hold
De spillere, der har de bedste karakterer, kommer på listen – enten ”the ready list” eller ”the workout list”.
– Det er ”street free agents”, og det er en liste, som du konstant sætter spillere på – og af, siger Dan Hatman.

Som sæsonen skrider frem, bliver feltet med kandidater mindre og mindre, fordi flere og flere spillere lander på injured reserve-skadeslisten, og flere og flere free agents derved bliver signet. Det giver arbejdsløse spillere, der ikke hidtil har fået en chance, muligheden for at komme på listen.

Men samtidig kan de transaktioner, som andre NFL-hold foretager gennem sæsonen, også gøre en forskel. Hver eneste dag klokken 16, østamerikansk tid, skal alle 32 NFL-hold meddele NFL, hvilke transaktioner, de har foretaget i løbet af dagen – og give navnene på de spillere, der har prøvetrænet hos holdet.

Den liste får alle hold tilsendt på en mail fra NFLs hovedkvarter i New York, og den vækker opsigt. For med den kan alle NFL-hold sikre sig, at de har tjek på de spillere, der er på markedet – det sker allerede i aftentimerne efter, at mailen lander i indboksen.
– Én på holdet har ansvaret for at sikre, at man har bedømt alle de spillere, der enten er blevet fyret, eller som har prøvetrænet et andet sted, forklarer Dan Hatman.

Ingen slipper forbi uden at blive set an. Og ifølge Dan Hatman har de 32 NFL-hold ikke gjort deres arbejde godt nok, hvis de ikke på nuværende tidspunkt har bedømt Andreas Knappe og givet ham en karakter for hans præstationer i preseason.

*****

Andreas Knappes prøvetræning hos Indianapolis Colts i midten af september blev afviklet på en mandag. Men som regel er det om tirsdagen, at de arbejdsløse football-spillere bliver testet.

Om tirsdagen holder spillerne på et NFL-hold nemlig fri, og trænerne har derfor tid til at prøvetræne free agents, men samtidig kan hold efter en prøvetræning om tirsdagen nå at signe en ny mand og få ham med til ugens første træning – om onsdagen.

Forud for en prøvetræning kigger holdene på deres ”ready list” eller ”workout list” og vælger så tre, fire eller fem spillere fra toppen af listen, som man ønsker at se an. Det arbejde begynder ikke sjældent søndag – allerede under en kamp kan en agent få et opkald fra en ledende skikkelse hos et NFL-hold, der inviterer agentens klient til en prøvetræning på holdets anlæg.
– Så siger man: ”Vi har en interesse i at teste ham. Vi ringer i morgen og aftaler endeligt”, fortæller Mike McCartney, der har prøvet både at foretage – og få opkaldet.

Den arbejdsløse spiller flyver ud til holdets hjemby om mandagen, overnatter på et hotel i byen og møder til prøvetræningen tirsdag morgen.

Typisk er det positionstræneren, der står for prøvetræningen, der varer tre kvarter til en time og består af mange af de positionsøvelser, som man kender det fra The Scouting Combine. En offensive lineman som Andreas Knappe vil ifølge Dan Hatman blandt andet skulle vise sig frem i ”bag drills”, hvor han hamrer ud af starthullerne og ind i en stor pude – og han skal vise, hvor hurtigt han kan bevæge sig sidelæns i blokeringsøvelser.
– Nogle trænere har dog deres helt egne favoritøvelser, fordi de mener, at de øvelser vil afsløre, om en spiller har de fysiske evner, som trænerne efterspørger, siger Dan Hatman til Draftday.dk i telefonen fra New York.

De spillere, der deltager i en prøvetræning, skal oftest også gennemgå en konditionstest.
– Så snart du når frem til oktober og november, har nogle af de spillere, du kigger på, måske ikke spillet football i månedsvis. Så du vil gerne sikre dig, at de er i god form, og at de forstår, hvad du forventer af dem, siger Mike McCartney.

Flere prøvetræninger på én dag

Som regel overværer general manageren prøvetræningen – han bliver kaldt ud til træningsbanen, når spillerne har varmet op og er klar – men også holdets head coach følger den, hvis det gælder en plads i den aktive trup. Gælder prøvetræningen kun en plads på holdets practice squad, er det langt fra sikkert, at cheftræneren bruger sin værdifulde tid på at følge den.

Der har været eksempler på, at samme spiller har deltaget i to prøvetræninger samme dag hos hold, der bor tæt på hinanden – eller næsten samme sted. Som Giants og Jets. Men typisk deltager en spiller kun i én prøvetræning per uge – og ifølge Mike McCartney sjældent i flere end fire til seks prøvetræninger på et år.

Når prøvetræningen er slut, mødes de folk fra holdet, der overværede den, for at beslutte, om det er værd at signe nogle af spillerne. I sidste ende har general manageren som regel det afgørende ord i den diskussion, hvis gruppen ikke kan blive enig.
– Og så ringer man til agenten og fortæller, at man vil signe spilleren til for eksempel holdets practice squad, og normalt kan man blive enige om en kontrakt i løbet af få minutter. Den er der ikke meget debat om. Og så sender du de andre spillere hjem, og spilleren, som du signer, bliver kørt ud til holdets hotel, og han træner så med onsdag, fortæller Dan Hatman til Draftday.dk.

Der er stor forskel på, hvordan NFL-holdene aktivt bruger prøvetræninger. Nogle hold tester først spillere, når der opstår et akut behov, som Chicago Bears der tirsdag i sidste uge testede seks wide receivers, efter at flere af holdets wideouts var gået ned med skader.

Andre hold – som for eksempel New England Patriots – tester konstant spillere, selvom de ikke her og nu har en chance for at blive signet. Men holdet kender dermed markedet, hvis der opstår et behov. Den første tirsdag efter sæsonpremieren testede Patriots hele 19 spillere – og heriblandt var fire erfarne quarterbacks på trods af, at holdet allerede har NFLs bedste quarterback-duo i Tom Brady og Jimmy Garoppolo.
– Nogle hold er bare mere aggressive i forsøget på at forberede sig, siger Mike McCartney.

*****

I de sidste måneder af 2012-sæsonen var Tyler Horn en del af Tennessee Titans’ practice squad.

Men da sæsonen var slut, stod han igen uden arbejde. I maj året efter var han dog atter tilbage i NFL, da han blev signet af Houston Texans. Men den 31. august 2013 fik han en ny fyreseddel, da Texans trimmede truppen til 53 spillere.

Tyler Horn var dog ikke klar til at opgive en karriere som NFL-spiller, og gennem efteråret holdt han sig i form i håbet om, at et hold en dag ville ringe og tilbyde ham en chance.
– Det var ikke svært at holde mig i form. Den sværeste del var at forblive motiveret. Ugerne går, uden at du hører fra et hold, men du er bare nødt til at fortsætte med at holde dig i form og holde dig skarp, fortæller han til Draftday.dk.

Mike McCartney forklarer, at det vigtigste, han som agent kan gøre for sine arbejdsløse klienter, er – konstant – at opfordre dem til at holde formen ved lige.
– Du skal løbe udenfor på græs og ikke på et løbebånd. Du skal presse dig selv og holde dig i form. Det er ikke særligt svært i september, men det er sværere i oktober og november, siger han.

En meget, meget hård tid

Det kræver masser af tålmodighed at være arbejdsløs NFL-spiller, og derfor er denne tid utrolig hård for de flere hundreder free agents, der vil tilbage i ligaen.
– Det er en meget, meget hård tid i deres liv lige nu. Nogle af dem har aldrig før stået uden et job. Og som agent er det hårdt at blive ved med at give dem dårligt nyt, lyder det fra Mike McCartney.

For Tyler Horn bar det hårde arbejde og ventetiden frugt. Efter tre måneder som arbejdsløs blev han den 27. november 2013 igen signet til Tennessee Titans’ practice squad.

Men da 2014-sæsonen begyndte, var der ikke bud efter den 305 pund-store lineman, og han og kæresten lavede derfor en aftale om, at hvis han ikke havde et job til Thanksgiving i november, ville han stoppe karrieren. Thanksgiving kom, der var stadig intet tilbud, og derfor stoppede Tyler Horn karrieren.
– Så ringede jeg til min agent og sagde, at det var slut for mig. Jeg fik faktisk muligheden for at signe med Packers i offseason i 2015, men jeg afviste tilbuddet. Jeg havde besluttet mig, og jeg var træt af at jagte drømmen, fortæller Tyler Horn.

De spilleragenter, som Draftday.dk har interviewet til denne artikel, fortæller, at de forsøger at finde ud af, om deres arbejdsløse klienter overhovedet har en fremtid i NFL.
– Vi forsøger at have så mange forskellige samtaler med forskellige mennesker og få en ærlig udmelding, hvis vi snakker med en general manager, pro personnel director eller pro scouting director: ”Er han på jeres radar? Er han på jeres liste? Ville I seriøst overveje at signe ham, hvis I får en skade?” Og hvis alle 32 hold siger, at han ikke er højt på deres liste, er det vores opgave at give spilleren den besked, forklarer Mike McCartney.

Savner football sindssygt meget
Kyle Strongin fortæller, at spilleren som regel selv ved, når det reelt er slut.

– Vi har været til de workouts, der er, vi får en ærlig feedback fra holdene, og vi ved det: ”Det var nok det, lad os begynde at skabe en ny karriere”, siger han til Draftday.dk.

I dag arbejder Tyler Horn som finansiel rådgiver i solskinsbyen Forth Myers i det vestlige Florida, hvor han bor med sin hustru. Han nød tiden i NFL, fortæller han, men savner ikke usikkerheden. Og han fortryder ikke, at han stoppede karrieren.
– Jeg savner football sindssygt meget, men det var 100 procent den rette beslutning at stoppe. Mit liv er meget mere stabilt nu, og selvom jeg ikke blev en superstjerne i NFL, oplevede jeg dét, som millioner kun kan drømme om, fortæller han.

For Andreas Knappe lever drømmen videre. Han jagter stadig et nyt NFL-hold – og holder sig i form. Og det er der god grund til, lyder det fra en erfaren agent.
– Tingene kan vende så hurtigt. Det kan se meget sort ud for en spiller, og pludselig ringer telefonen, og så har et hold et behov, siger Mike McCartney.

Det kræver bare det ene opkald, og så kan den store dansker fra Silkeborg være tilbage i verdens største football-liga.

Ingen kontrakt til Knappe hos Colts

Andreas Knappe fik ingen kontrakt med sig hjem fra sin prøvetræning hos Indianapolis Colts mandag.

Det fortæller han til Glud Klud.

Danskeren, der har været arbejdsløs, siden Atlanta Falcons fyrede ham den 1. september, viste sig frem foran Colts’ stab, men uden at blive signet her og nu.

Han fortæller dog, at prøvetræningen gik godt.
– Jeg blev ikke signet i dag, men de var ret vilde med mig, kunne jeg forstå på det hele, fortæller Knappe til Glud Klud.

Han fortsætter kampen for en plads i NFL.
– Nu flyver jeg tilbage og selvtræner, og så håber jeg på en rokade i deres roster (truppen, red.), så jeg kan spille der, eller at der er en anden klub, der har set sig varm på mig, siger han.

Ny chance! Andreas Knappe skal til tryout hos NFL-hold

Danske Andreas Knappe får nu en ny chance for at komme tilbage i NFL.

Den store offensive tackle, der har været arbejdsløs, siden Atlanta Falcons fyrede ham forrige fredag, skal mandag vise sig frem ved en tryout hos Indianapolis Colts.

Det erfarer Draftday.dk.

Under tryouts skal en spiller typisk gennemgå en fysisk test, han skal vise sig frem i en række positionsøvelser, og han bliver interviewet af ledende skikkelser hos holdet. Altsammen i håbet om at få en kontrakt med holdet. Der er dog kutyme for, at NFL-hold om tirsdagen, hvor resten af holdet har fri, tester flere spillere i tryouts, men Knappes tryout foregår altså mandag.

Colts kan, hvis Knappe leverer en overbevisende præstation, vælge enten at signe ham til holdets 53 mand-trup eller til holdets practice squad. I begge tilfælde vil det kræve, at en spiller bliver fjernet fra den pågældende trup. En tredje mulighed er, at Colts ganske enkelt blot vil se Knappe an i tilfælde af, at holdet senere har brug for en offensive tackle. Så kommer Knappe på den såkaldte “ready list” – en liste over de spillere, der står forrest i køen, og som Colts-ledelsen er fortrolig med at signe, hvis der opstår et behov.

Colts var ifølge Draftday.dk’s oplysninger et af de hold, der også viste interesse for danskeren inden draften, hvor repræsentanter fra Colts ringede til Knappe.

I sidste uge kunne Draftday.dk fortælle, at 8 til 10 hold har kontaktet Andreas Knappe, efter at han blev fyret.

Flere NFL-hold har henvendt sig til Andreas Knappe

8-10 NFL-hold har de seneste døgn henvendt til sig Andreas Knappes agent, efter at danskeren fredag blev fyret hos Atlanta Falcons.

Det fortæller agenten, John Pace, til Draftday.dk.

NFL-holdene har alle henvendt sig til agenten for at spørge ind til den 6 fod 8 inches-store offensive tackle, der er klar til at fortsætte karrieren i NFL.
– Han er på deres radar, men endnu har det ikke ført noget med sig. Men holdene kan se et perspektiv i en stor offensive tackle som ham med de fysiske evner, siger John Pace i telefonen fra USA til Draftday.dk.

Næste skridt vil ifølge agenten være, at Andreas Knappe bliver tilbudt en workout, hvor han skal vise sig frem foran det hold, der har inviteret ham på besøg. I NFL-verdenen sker det typisk om tirsdagen.
– Jeg kan få det opkald med invitationen i morgen, eller det kan ske i midten af sæsonen. Det er umuligt at svare på, forklarer han.

I teorien kan et hold signe ham direkte til 53 mand-truppen, men oftest bliver en ung spiller uden et hold i første omgang signet til et holds practice squad.

Andreas Knappe blev fredag fyret hos Atlanta Falcons, der i april havde signet ham som en undrafted rookie, da han ikke blev valgt i NFL-draften. Det var general manager Thomas Dimitroff, der gav silkeborgenseren nyheden. Men først søndag fik han besked om, at han ikke kom på holdets practice squad.
– De var ikke sikre (fredag, red.), derfor fik han ikke besked på det, fortæller agenten.

Forinden havde Knappe kun været på banen på 55 angrebsspil i Falcons’ fire preseason-kampe. Alligevel fornemmede han ikke, at han var på vej ud.
– Du ved ikke, hvorfor han ikke får mere spilletid. De kan gemme ham fra andre hold. Eller de kan have et behov for at se andre spillere mere an. Det er umuligt at vide. Og så var han uheldig. I én af kampene (den tredje mod Arizona Cardinals, red.) var han kun på banen på to spil, fordi Falcomns hurtigt scorede touchdown, forklarer John Pace.

Andreas Knappe vil nu holde sig i form og vente på opkaldet fra et andet NFL-hold, der måske kommer.
– Hans humør er fint. Han er meget professionel og klar på at fortsætte, siger John Pace.