2014 NFL Preview: Indianapolis Colts

Chuck Pagano går efter et slutspils hattrick efter have ført Indianapolis Colts videre fra den regulære sæson i sine første to år som cheftræner. I AFC South ligner Colts fortsat det stærkeste hold, og derfor er der gode chancer for, at Pagano og co. kan genvinde divisionen. Colts returnerer det meste af den trup, der sidste år vandt 11 kampe, slog Kansas City Chiefs i en wild card-shootout og siden måtte lade livet til Denver Broncos. Alene derfor bør Colts-fans have optimisthatten på. Men der er også mangler i truppen, der på nøgleområder som den offensive linje, running back og det bageste forsvar har alvorlige spørgsmålstegn. Kampprogrammet er brutalt i starten med kampe mod Super Bowl-kandidater som Denver Broncos og Philadelphia Eagles, så Colts skal være oppe på tæerne fra starten af sæsonen.

Positivt
Det hele starter med quarterback Andrew Luck, der i sine to første sæsoner har bevist, at han kan blive en af ligaens allerbedste. Luck tog et virkeligt positivt spring i sit andet år, hvor han forbedrede sin completion rate med næsten mere end seks procent (60,1), og samtidig halverede antallet af interceptions (18 til ni). Den 6’4 og 240 pund store Luck skal gerne tage endnu et skridt i år, og det er er rigtig gode muligheder for, at han gør. Luck har nemlig flere mål end sidste år, idet wide receiver Reggie Wayne er tilbage efter en korsbåndsskade, og tight end Dwayne Allen er ligeledes tilbage. Læg dertil at Hakeem Nicks er kommet til fra New York Giants, og det gør kasteoffensiven væsentligt bedre end i 2013. Forsvarslinjen kan blive virkelig god. Colts har hentet Arthur Jones hos Baltimore Ravens, og det skulle give linje lidt mere dynamik. Jones kender Paganos 3-4 system, så han er plug’n’play og vil starte ved siden af den 6’0 og 340 pund store nose tackle Josh Chapman, der i sit tredje år er klar til at starte. Den styrkede linje plus tilføjelsen af linebacker D’Qwell Jackson bør kunne forbedre Colts’ løbeforsvar, der tillod 4,5 yards pr. carry sidste år – syvende flest i NFL.

Negativt
Colts’ succes afhænger af Luck, og for at han kan levere må den offensive linje spille på et højt niveau. Problemet er bare, at den mangler kvalitet og specielt på de tre inderste pladser. Sidste års fjerderundevalg, center Khaled Holmes, er et svagt led og tilmed skadet i anklen og bliver ikke klar til sæsonstart. A.J. Shipley, der har været hos fire hold på seks sæsoner og endda blev handet fra Colts i maj sidste år, vil træde ind som reserve. Ventre guard Donald Thomas er ude for sæsonen, så den andenrundevalgte rookie Jack Mewhort og andenårsspilleren Hugh Thornton vil starte på de to guard-positioner. Den svage trio vil være udsat tidligt på sæsonen, og det kan koste Luck. Løbeangrebet er desuden ikke særlig stærk. Trent Richardson, som Colts handlede sig til sidste år, snittede 2,8 yards pr. carry i 14 kampe og blev bænket. Forsvaret, der tillod 44 point i sidste års slutspilskamp mod Kansas City Chiefs, har mangler flere steder. Outside linebacker Robert Mathis er ude de første fire kampe på grund af karantæne, og det efterlader Colts med Bjoern Werner og Eric Walden som de bedste pass rushers. De to kombinerede for 5,5 sacks i 2013. Hverken cornerback eller safety er blevet opgraderet i offseason. Tværtimod har Colts mistet safety Antoine Bethea, så i stedet vil 33-årige Mike Adams, der er kommet til fra Denver Broncos, starte. Sidste år rangerede Colts’ kasteforsvar som det kun 20. bedste, og det er lige nu svært at se det være meget bedre i år.

Hold øje med
Tight end Dwayne Allen var udset til at få en stor rolle i Colts’ angreb, inden han sidste år blev alvorligt skadet. Allen vil i flere base-formationer blive brugt sammen med Coby Fleener, hvor han er en interessant pass catcher, der kan end med at score rigtig mange touchdowns. Hold også øje med sidste års førsterundevalg, Bjoern Werner. Med Mathis ude de første fire kamp, vil der hvile et stort pres på Werner, der umiddelbart ikke ligner et særlig godt fit som linebacker i Paganos system.

2014 NFL Preview: Houston Texans

Efter to sæsoner i træk med slutspil ramte Houston Texans sidste år bunden og vandt kun sølle to kampe. Det kostede head coach Gary Kubiak jobbet, og quarterback Matt Schaub, der i løbet af sæsonen blev dårligere og dårligere, blev bænket og siden handlet til Oakland Raiders. Ny mand i spidsen for texanerne er Bill O’Brien, der på to sæsoner fik genrejst Penn State under svære betingelser. O’Brien har en stærk offensiv baggrund og har tidligere været offensiv koordinator hos New England Patriots, og han vil i første omgang selv stå for at kalde spil og koordinere angrebet. På forsvaret har O’Brien omgivet sig med tidligere Patriots-folk som defensive koordinator Romeo Crennel og linebackers coach Mike Vrabel. Specielt er Crennel en interessant tilføjelse, fordi han sværger til et 3-4 two-gap system, hvor forsvarsspillerne spiller mere afventende med faste ansvarsområder. Om det også bliver tilfældet hos Texans, og om det i så fald vil begrænse superstjernen J.J. Watt og topvalget Jadeveon Clowney må tiden vise.

Positivt
Selv den bedste quarterback kommer i problemer, hvis ikke den offensive linje kan holde skansen, men til al held for Texans, har de en fremragende én af slagsen. Venstre tackle Duane Brown har i flere år ubemærket været en af ligaens allerbedste, og center Chris Myers har startet alle kampe i sine seks år hos Houston. Guards Ben Jones og Brandon Brooks samt tackle Derick Newton er unge talenter med masser af starterfaring, og rookie guard Xavier Su’a-Filo er kommet til i første runde af årets draft. Så det er en linje, der har, hvad der skal til for at kunne begå sig mod ligaens allerbedste defensive fronter. Forsvarets forreste syv er skræmmende gode, og det hele starter med defensive end/outside linebacker J.J. Watt. Watt er uhyggelig god, og han har lavet 36,5 sacks i sine blot tre sæsoner i NFL. Han kan dog mere end det og har også fået fingrene på et hav af kast, og hans alsidighed kan betyde, at det netop ikke bliver et problem, at han nu skal spille fem-tech defensive end i stedet for traditionel end med hånden i jorden. Topvalget fra årets draft, linebacker Jadeveon Clowney, er en superstjerne i svøb, Whitney Mercilus er et tidligere førsterundevalg med pass rush evner, og i midten huserer linebacker Brian Cushing, der i år vil blive flankeret af Brooks Reed. Alt i alt bliver det ikke meget bedre i NFL.

Negativt
Texans har desperat brug for en franchise quarterback, og det er ikke Ryan Fitzpatrick og næppe Ryan Mallett. Fitzpatrick er 27-49-1 som starter hos fire andre NFL-hold, og Mallett har aldrig rigtig spillet, og den position bliver et problem for Texans i år. O’Brien er kendt som en quarterback guru, og Texans skal satse deres penge på, at cheftræneren over de næste sæsoner kan udvikle Tom Savage, som holdet valgte sent i årets draft. Løbeangrebet kan blive godt med running back Arian Foster, men han har været plaget af alt for mange skader og scorede kun én gang i otte kampe sidste år. Hvis han går ned, så Alfred Blue næste mand i rækken. Nose tackle Jerrell Powe har erfaring med Crennels system fra sin tid hos Kansas City Chiefs, men her startede han kun én kamp. Sidste år tillod Texans 15 løb for flere end 20 yards (fjerde flest i NFL), og spørgsmålet er, om den 6’2 og 331 pund store Powe kan holde skansen indtil tredjerundevalget fra årets draft, Louis Nix, er klar. Cornerback Kareem Jackson, et tidligere førsterundevalg, var småskadet sidste år og skuffede generelt, så han skal finde tilbage til sit 2012-niveau.

Hold øje med
Selvom safety D.J. Swearinger havde sine op- og nedture som rookie, så viste den talentfulde forsvarsspiller stort potentiale. Swearinger kan med sine hårde hits og aggressive spillestil sætte tonen for Texans’ forsvar, og han kan på mange måder minde om Rodney Harrison, der var instrumentel for Crennels forsvar hos Patriots, da de vandt Super Bowl i 2003 og 2004. Swearinger vil få en stor rolle i år, og han er klar til at tage det næste skridt.

2014 NFL Preview: San Diego Chargers

San Diego Chargers returnerer det meste af det hold, der sidste år nåede til divisional playoffs-kampen, så der er grund til optimisme. 

Værd at vide
Mike McCoy leverede varen i sin første sæson som cheftræner for San Diego Chargers. Med ni sejre sluttede Chargers på andenpladsen i AFC West, og det var nok til at nå i slutspillet, hvor det først blev til en sejr i wild card-runden og siden et nederlag i divisional playoffs. Chargers returnerer stort set samme mandskab, men har dog mistet en vigtig brik på trænerfronten idet sidste års offensive koordinator Ken Whisenhunt er væk. Whisenhunt vendte ellers på blot én sæson ligaens næst dårligste angreb til det femte bedste i NFL, og nu er det så Frank Reich, der skal videreføre Whisenhunts arbejde. Reich har været quarterbacks coach for Chargers, og han var også en vigtig del af quarterback Philip Rivers’ opblomstring. Rivers imponerede sidste år og spillede karrierens bedste football med 32 touchdowns, kun 11 interception og en passer rating på 105.5 point til følge.  Forsvaret kunne ikke følge med angrebets succes i 2013 og rangerede nær bunden i alle vigtige kategorier, men defensiven blev bedre som sæsonen skred frem, så her er der også håb.

Positivt
Rivers udvikling sidste år var yderst vigtig for Chargers, og hvis han kan holde samme høje niveau, kan Chargers nå virkelig langt. I 2012 stod Rivers for 22 turnovers (15 interceptions/syv mistede fumbles), men sidste år var det antal næsten halveret. Samtidig har Rivers under McCoy fået mere ansvar, og det betyder, at det tidligere 2004-førsterundevalg kan ændre spil ved line of scrimmage. Dermed kan Rivers reagere på, hvad han ser, og når han først har indstillet kanonen, så har han både en stærk og præcis arm. Den offensive linje er også blevet forbedret. Sidste år kom King Dunlap til, og han holder nu skansen på venstre tackle, mens sidste års førsterundevalg, D.J. Fluker, er et fort på højre tackle. Chargers kan glæde sig over, at center Nick Hardwick tager en sæson mere, og i det hele taget er linje i så god stand, at man har sagt farvel til Mike Harris, der ellers startede 13 kampe på venstre tackle i 2012. Andre positive elementer er wide receiver Keenan Allen, der som rookie greb for 1046 yards og otte touchdowns, og han er blevet hurtigere i offseason og bør kunne ramme mindst samme niveau. Også safety Jahleel Addae var et lyspunkt sent på sæsonen.

Negativt
Chargers cornerback-situation er stadig bekymrende, selvom man i det mindste har forsøgt at gøre noget ved det ved at hente Brandon Flowers i free agency og draft Jason Verrett i første runde. Flowers er ikke længere den spiller, han tidligere var hos Kansas City Chiefs, og det er svært at regne med Verrett allerede som rookie. I det mindste er gruppen bedre end sidste år, hvor Derek Cox blev hentet ind på en stor, fireårig aftale og var så dårlig, at han blev bænket og siden fyret. Generelt skal Chargers gøre mere ved forsvaret over det meste af linjen. Sean Lissemore starter på nose tackle i John Paganos 3-4 system, men han vejer kun godt 300 pund, og defensive ends Kendall Reyes og Corey Liuget har ikke levet op til deres høje draftvalg. Linebacker-gruppen har talent, men Melvin Ingram skal for alvor slå igennem i år efter kun to sacks i karrierens første 20 kampe. Der hviler også et pres på inside linebacker Manti Te’o for at levere varen. Angrebet mangler ud over Allen kvalitet på receiver-positionen, hvor 33-årige Malcom Floyd godt nok vender tilbage men efter en meget alvorlig nakkeskade.

Hold øje med
Tight end Ladarius Green viste i glimt sidste år, hvorfor han har potentiale til at blive en af ligaens bedste tight ends. Hans 22,1 yards pr. catch er en god indikator for, hvor store spil Green kan lave, og det er formentligt kun et spørgsmål om tid, før han får mere spilletid. Med sine 6’6 og 240 pund, er Green et mismatch for de fleste linebackers og defensive backs, og selvom han kun greb 17 bolde sidste år, så blev det alligevel til 376 yards og tre touchdowns.

2014 NFL Preview: Kansas City Chiefs

Efter blot to sejre i 2012 nåede Kansas City Chiefs sidste år i slutspillet i Andy Reids første sæson. Nu håber Missouri-mandskabet at kunne tage det næste skridt, men meget skal klikke for Chiefs, hvis det skal lykkes. Chiefs har ikke opgraderet nævneværdigt i offseason men har i stedet sagt farvel til flere offensive linemen og defensive backs. Det koster både kvalitet og dybde, og da man kan argumentere for, at Reids mandskab overpræsterede sidste år, så er Chiefs også et hold, som kan skuffe i år. Et vigtigt element sidste år var quarterback Alex Smith, der kastede 23 touchdowns og kun syv interceptions, og han har fået en ny, stof aftale. Smith er 30-9-1 som starter siden 2011, men spørgsmålstegn ved den offensive linje og på receiver-positionen, kan koste Chiefs og gøre det unødvendigt svært for Smith, der tillige mangler kvalificerede mål. Defensivt rangerede Chiefs i top 10 sidste år, men når de store offensive mandskaber rullede arsenalet tillod Chiefs masser af point – som i wild card-nederlaget til Indianapolis Colts, der scorede 45 point. Desværre er der ikke blevet opgraderet på forsvaret, og derfor kan Chiefs få problemer med at holde modstanderne fra mange point. Kampprogrammet er heldigvis på Chiefs’ side, men de er i en svær division, hvor Denver og San Diego lige nu synes stærkere.

Positivt
Chiefs har fortsat et af ligaens allerbedste løbeangreb anført af Jamaal Charles. Den 5’11 og 199 pund store running back har et fantastisk blik for spillet og kan skabe store spil på stribe, og han vil igen i år være omdrejningspunktet for Chiefs’ angreb. Charles leverede sidste år 1980 offensive yards og 19 touchdowns, og det var over 36% af Chiefs samlede offensive produktion. Det er tvivlsomt om Charles kan ramme helt samme niveau, men mindre kan også gøre det, for så længe han holder sig skadesfri, vil han kunne trække det helt store offensive læs. På forsvaret har Chiefs en virkelig god gruppe linebackers med tre startere, der alle spiller tre downs. Justin Houston, Derrick Johnson og Tamba Hali er en virkelig stærk trio, der både kan rushe quarterbacken, stoppe løbet og operere i coverage, og de har fået selskab af Joe Mays, der sidste år startede 13 kampe for Houston Texans. Alt i alt er gruppen blandt de bedste i NFL.

Negativt
Det starter med venstre tackle Eric Fisher – topvalget fra sidste år – der skuffede sidste år og har haft en tvivlsom training camp og preseason. Selv den lokale Kansas City Star mener, at det måske allerede er på tide at “bekymre sig” om Fisher, der som rookie tillod syv sacks, primært som højre tackle. Branden Albert er taget til Miami Dolphins, så nu hviler der et stort ansvar på Fisher som bodyguard for Smith. I det hele taget er der bekymringer omkring den offensive linje, hvor guard Jeff Allen nu skal spille højre tackle, og rookie guard Zach Fulton overtager fra Jon Asamoah. På wide receiver-positionen opgraderede Chiefs af mærkværdige grunde ikke rigtigt i offseason. De havde mange muligheder i draften men status er, at Donnie Avery, Frankie Hammond, Albert Wilson og det tidligere førsterundebust A.J. Jenkins er Chiefs’ bedste kort i premieren, hvor Dwayne Bowe er i karantæne. Den gruppe er blandt ligaens svageste. På cornerback ser det heller ikke godt ud. Marcus Cooper imponerede tidligt sidste år som undrafted rookie, men han har begræsninger og blev bænket sent på sæsonen. Modsat har Sean Smith først lige overtaget rollen som starter fra Ron Parker. I en kasteliga er det bekymrende for Chiefs, at der ikke er mere kvalitet på den position.

Hold øje med
Et af de offensive våben som Chiefs med fordel kan bruge ud over Charles er rookie wide receiver/running back De’Anthony Thomas. Thomas er usandsynlig hurtig og kan skabe alverden ud af ingenting, og hvis Chiefs brugers ham rigtigt, kan der være store spil i vente. Det er også værd at holde øje med tight end Travis Kelce, der har haft en flot preseason. Kelce bliver sammenlignet med New England Patriots’ Rob Gronkowski på grund af sin størrelse og evner som pass catcher. Han kan hurtigt udvikle sig til en go-to guy for Alex Smith.

2014 NFL Preview: Denver Broncos

Alt gik næsten op i en højere enhed for Denver Broncos i sidste sæson. John Foxs tropper dominerede i den regulære sæson og vandt 13 sejre, og på vejen scorede angrebet NFL-rekordhøje 606 point mens quarterback Peyton Manning var skarpere end nogensinde og kastede 55 touchdowns – også en NFL-rekord. Det helt store antiklimaks kom i Super Bowl, hvor Broncos blev kørt totalt over af Seattle Seahawks i et forsmædeligt 8-43 nederlag. Ved indgangen til 2014-sæsonen er det svært at se Broncos ramme samme høje niveau, som kendetegnede 2013-sæsonen. Manning er et år ældre, og han har mistet vigtige spillere som running back Knowshon Moreno og wide receiver Eric Decker. Godt nok er Emmanuel Sanders kommet til, men han har aldrig grebet for mere end 760 yards i en sæson. Læg dertil at Wes Welker har flere hjernerystelser på sit cv og er i karantæne de første fire kampe. Forsvaret er dog styrket, og det er måske her, at Broncos i virkeligheden skal hænge deres Super Bowl-håb. T.J. Ward og Aqib Talib opgraderer det bageste forsvar, mens DeMarcus Ware giver den defensive linje noget ekstra pass rush. Denver har kvalitet til at nå langt, men det kan i år blive på baggrund af forsvaret snarere end angrebet.

Positivt
Trods tab af navne som Champ Bailey og Dominique Rodgers-Cromartie, så er Denvers forsvar bedre end sidste år, hvor det tillod 24,9 point pr. kamp (11. flest). Ward vil alene på grund af sine tidligere bedrifter trække masser af opmærksomhed, og det vil skabe plads for andre på den defensive linje. Linebacker Von Miller, der har lavet 35 sacks på tre sæsoner, er helt tilbage efter at have misset syv kampe sidste år, og hans pass rush og evne til at stille op forskellige steder vil også give defensive et boost. På det bageste forsvar er Ward og Talib en opgradering, og hvis førsterundevalget fra årets draft, Bradley Roby, kan levere varen i starten af sæsonen, hvor Chris Harris endnu ikke er tilbage fra en korsbåndsskade, så ser det virkelig godt ud. Angrebsmæssigt bør den offensive linje være en smule stærkere end sidste år, idet venstre tackle Ryan Clady igen er helt klar. Han missede det meste af sidste sæson med en Lisfranc-skade.

Negativt
Hvordan man end vender og drejer det, så er Broncos’ angreb på papiret svagere end sidste år. Sanders har potentiale, men han skal erstatte Decker, der leverede to 1000-yards sæsoner og scorede 11 gange sidste år. Var det et resultat af Manning, og at andre som Julius Thomas, Demaryius Thomas og Wes Welker tog opmærksomheden? Måske, men Welker er blevet 33 og har tre hjernerystelser på kontoen siden november, og han er i karantæne de første fire kampe. Så der hviler et stort pres på Sanders, der skal levere fra starten. Morenos afgang kan ikke undervurderes. Han var fremragende i pass blocking, og det er endnu uvist, om arvtageren Montee Ball i samme grad er i stand til at passe på Manning. Netop Manning har fysisk et år mere på bagen, og i en alder af 38 år er det reelt at spørge sig selv om, det er i år, at superstjernens niveau falder. Linebacker-gruppen mangler noget kvalitet, specielt når Danny Trevathan er ude i de første seks kampe på grund af en skade.

Hold øje med
Specielt to spillere vil være i fokus på Broncos’ offensiv: Sanders og Ball. Begge træder ind i roller, hvor der forventes virkelig god produktion, og det bliver meget spændende at se, om de kan løfte opgaven. Sanders skal være produktiv som tredjeviolin bag to gange Thomas, mens Ball får en hovedrolle som primær back efter at have leveret 120 carries som rookie. På forsvaret bliver det spændende at se, om sidste års førsterundevalg, defensive tackle Sylvester Williams, kan tage det næste skridt. Han skal vise produktion efter kun fire kampe fra start og 19 tacklinger som rookie.