2014 NFL Draft review: Atlanta Falcons

Det kunne vi lide
Atlanta Falcons havde is i maven og betalte ikke en herregård for at rykke op efter ét stort navn, selvom holdet udforskede muligheden, og det var klogt. I en draft, hvor der var fem til syv elitetalenter – afhængig af, hvem du spørger – var der en god sandsynlighed for, at mindst ét af de talenter ville falde ned til Falcons, hvis der blot blev valgt én quarterback i top 5. Og det gjorde der, og så rykkede Jake Matthews ned til Falcons og sjettevalget. Han starter som højre tackle, men rykker siden over som venstre tackle og kan blive en Pro Bowler og en grundsten på angrebslinjen de næste 12 år. Falcons var efter min mening én af 1. rundes største vindere, fordi de fik Matthews udenfor top 5.

Det kunne vi ikke lide
Atlanta Falcons fik ikke fingrene i den markante pass rusher, som holdet var så vilde efter at få fat, at general manager Thomas Dimitroff forgæves forsøgte at handle tilbage i 1. runde. Her ville trofæet have været én af de to linebackers, Ryan Shazier eller Dee Ford. Først i bunden af 4. runde, hvor Notre Dames Prince Shembo, blev valgt, skaffede Falcons forstærkning til presset på modstanderens quarterback, og det sætter spørgsmålstegn ved holdets pass-rush i 2014. Og dét efter en 2013-sæson, hvor holdet tillod den næsthøjeste passer rating i NFL og så aldrende Osi Umenyiora føre holdet i sacks – trods sine bare 7,5 sacks. Falcons er et af få hold, der åbenlyst erkender, at det vælger ud fra behov, ikke nødvendigvis ud fra bedste mand på brættet-filosofien, og derfor havde holdet mulighed for i 2. runde at finde linebackers til kanten, selvom de måske ikke var de største talenter på det tidspunkt (Trent Murphy, Kyle Van Boy, Jerremiah Attaochu).

Sleeper
Free safety Dez Southward, der blev valgt i 3. runde, var en “workout warrior” ved sin Pro Day, hvor han trods sine 6’0-, 211 pund-store krop løb 40 yards på ufatteligt hurtige 4,38 sekunder og hoppede 42 inches i det vertikale hop-øvelsen. De målbare, fysiske evner er altså i den grad til stede, og nu skal han bevise, at han kan overføre det til banen. Han er blevet flyttet meget rundt på banen gennem sin college-karriere og spillede kun football i én sæson i high school, og derfor har han stadig meget at lære. Men Southward er en “hard hitter” med fart i fødderne, og det er altid en god kombination til at begynde med.

2014 NFL Draft review: Carolina Panthers

Det kunne vi lide
Det er sjældent, at man i NFL ser en position være så tynd, som wide receiver-gruppen var det hos Carolina Panthers i ugerne efter, at free agency begyndte. Holdet mistede flere receivers til andre hold og droppede profilen Steve Smith, og det betød, at de bedste receivers i truppen midt i marts hed Marvin McNutt, Tavarres King, R.J. Webb og Kealoha Pilares. Tilsammen havde de grebet to bolde i NFL-karrieren. Siden har Carolina dog forstærket positionen med flere veteraner, og i 1. runde tog holdet så en spiller, der måske kan blive en ny profil. 6 fod 5 inches-høje og 240 pund-gigantiske Kelvin Benjamin er upoleret, men han har leveret i én sæson på højeste college-niveau (han scorede det touchdown, der gjorde Florida State til nationale mestre), og der er dem, der mener, at Benjamin er bedre end Mike Evans, der blev valgt som nummer syv i 1. runde. Der er dog også dem, der peger på, at han er meget ustabil og umoden. Uanset hvad var Carolina nødt til at gamble, og jeg kan godt lide, at de brugte førsterundevalget på en dynamisk receiver, der nok kan skuffe, men som har et stort potentiale, og som derfor kan få en større indvirkning end flere af de andre receivers, der var på brættet på det tidspunkt. Det er “boom or bust” for Benjamin. I dette tilfældes skal Panthers, der savner en offensiv playmaker, roses for at tage chancen.

Det kunne vi ikke lide
Carolina adresserede ikke behovet for en offensive tackle, og det kan undre. De var i en svær position, for de bedste var af brættet, da de valgte i 2. runde og her fik fremragende værdi i defensive end Kony Ealy. Men at de ikke brugte ét af de fire andre draft picks på en offensive tackle var overraskende, når offensive tackle-gruppen lige nu består af upåagtede navne som Byron Bell, Nate Chandler og Travis Bond. Som minimum kun et tredjedagsvalg have skabt noget dybde og konkurrence og skærpet de andre linemen. Panthers er tyndt besat på kanten af angrebslinjen, og det lover ikke godt for Cam Newton.

Sleeper
310 pund-store Trai Turner imponerede ved The Scouting Combine, hvor han løb 40 yards på, 4,93 sekunder, 10 yards på superhurtige 1,73 sekunder og angiveligt skabte lidt “buzz” omkring sin person. Han har 34 inches-lange arme og er bare 20 år, og derfor er der masser af fremtid og potentiale i ham. Han går dog i draften som redshirt sophomore, og derfor har han stadig meget at lære. Problemet for Turner er, at han hurtigt kan blive kastet for løverne på Panthers’ undermiddel angrebslinje, og det er han ikke nødvendigvis parat til. Men potentialet er stort.

2014 NFL Draft review: New York Jets

New York Jets kom ud af draften med 12 spillere (flest siden 1998) men fik først på anden- og tredjedagen adresseret wide receiver og cornerback.

Det kunne vi lide
Safety Calvin Pryor i første runde passer dog rigtig godt til Ryans filosofi og system. Han er en aggresiv “hammer”, der kan operere i boksen og hjælpe med at stoppe løbet, og han spiller med den energi og mentalitet, der passer til Jets’ forsvar. Tight end Jace Amaro giver quarterback Geno Smith et solidt mål ned ad banen, og han kan forhåbentligt opgradere en position, hvor Jets historisk ikke har haft de helt store stjerner.

Det kunne vi ikke lide
Godt nok valgte Jets tre wide receivers, men de blev alle valgt på tredjedagen af draften. Jets forsøgte forgæves at handle op efter Marqise Lee, før han blev taget i anden runde, men det lykkedes ikke. Derfor er det stadig et stort spørgsmål, hvem der starter modsat Eric Decker. Ja, Jalen Saunders, Shaq Evans og Quincy Enunwa får alle chancen for at vinde et starterjob, men Jets kunne have fået spillere som Cody Latimer og Allen Robinson. Nu skal Jets håbe på, at Decker producerer som førstereceiver og at én af de tre tredjedagsvalg træder i karakter som andenreceiver. På cornerback er det stadig uklart, hvem der skal starte modsat Dee Milliner, idet Jets’ eneste valg til den position var Dex McDougle i tredje runde og small school-talentet Brandon Dixon i sjette runde.

Sleeper
Dakota Dozier kommer fra den lille skole Furman, og han har masser at arbejde på, før han er klar til NFL. Men der er rigtig meget at kunne lide ved Jets’ femterundevalg. Dozier er en stærk, fysisk lineman, der afslutter sine blokeringer og dominerer, når han først får hænderne på en forsvarsspiller, og han imponerede i East-West Shrine Game. Dozier spillede venstre tackle for Furman, men han vil blive flyttet på indersiden og har en fremtid som guard.

2014 NFL Draft review: Washington Redskins

Det kunne vi lide
Washington Redskins havde brug for en højre tackle og fandt én i Morgan Moses. Han er langt fra poleret, for han har været ustabil hos Virginia og er ikke så “ond” på banen, som man kunne ønske sig, men han er en gigant med 35 3/8 inches-lange arme, der bør kunne presse holdets nuværende starter på højre tackle, Tyler Polumbus. Der var meldinger om Moses i 1. runde, men han faldt til toppen af 3. runde, hvor Redskins fik god værdi.

Det kunne vi ikke lide
General manager Bruce Allen sagde inden draften, at Redskins ikke havde nogen store huller, der skulle lukkes med draft picks, men det kan alligevel undre, at Allen fokuserede så lidt på forsvaret, som det var tilfældet. I 2013 tillod Redskins i alt 29,9 point pr. kamp – næstflest i NFL – og syv spillere i forsvaret er 30 år eller ældre. Derfor var det ventet, at Allen ville opgradere forsvaret over hele linjen og som minimum skabe noget konkurrence i form af mere dybde. Men kun to af de otte draft picks var forsvarsspillere herunder topvalget Trent Murphy, der blev valgt som nummer 47 – lidt højt for nogle eksperters smag. Bruce Allen vil sige, at han blot har fulgt holdets draft board, og at der for eksempel ikke var nogle safeties, der var værd at tage i de pågældende situationer, selvom safety-positionen kunne bruge lidt forstærkning. Men som minimum kunne Redskins have kigget ind i fremtiden og brugt lavere draft picks på spillere, der potentielt kunne udvikles til 2015, hvor aldersproblemet i forsvaret bliver endnu mere tydeligt.

Sleeper
Ikke siden Chip Lohmillers storhedstid har Redskins for alvor haft en stærk kicker, men det kan holdet nu have fået i 7. rundevalget Zach Hocker fra Arkansas, der er den første kicker, som Redskins har valgt i draften siden Jeff Hall i 1999. Hocker satte flere sparkerekorder hos The Razorbacks, og head coach Jay Gruden fortæller, at holdet især er imponeret af hans benstyrke, som Hocker i 2013 brugte til at ramme plet på tre af fire field goal-forsøg af mindst 50 yards. I Kai Forbath har Redskins en præcistsparkende kicker, men Gruden er ikke tilfreds med Forbaths kickoffs (14 touchbacks på 57 spark), og derfor kan Hocker som minimum blive kickoff-specialist hos holdet, hvis de beholder to kickers i truppen. En anden mulighed er, at han slår Forbath helt ud af truppen. Det er bestemt muligt i kraft af hans bedre benstyrke – og det vil sommerens træningslejre afgøre.

2014 NFL Draft review: Detroit Lions

Det kunne vi lide
Ligesom i 2005, hvor Detroit Lions for tredje år i træk brugte et førsterundevalg på en wide receiver (Mike Williams), kan man argumentere for, at løverne ikke havde brug for endnu en playmaker til angrebet i form af tight end Eric Ebron. Men jeg kan nu stadig rigtigt godt lide, at Martin Mayhew satte løvekløerne i Ebron. Han var ét af de seks-syv elitetalenter, som der var i denne draft, og Detroit fik ham ved valg nummer 10. Når et så stort talent falder så langt, skal man vælge ham. På papiret har Lions nu én af NFLs to-tre mest skræmmende kasteoffensiver, for Ebron er måske den bedste tight end, der er gået i draften siden Vernon Davis i 2006. Kombinationen af Calvin Johnson på ydersiden og Eric Ebron ned gennem midten af banen er ganske enkelt uhyggelig.

Det kunne vi ikke lide
Jeg forventede selv, at Lions ville bruge tiendevalget på en cornerback, og det var derfor for mig meget overraskende, at de først tog en corner med 133. valget – nemlig Utah States Nevin Lawson, der næppe gør markant væsen af sig i 2014. Det betyder, at Lions går ind i sæsonen med Chris Houston, Rashean Mathis, Bill Bentley og Darius Slay som de bedste cornerbacks. Det var ventet, at den gruppe ville være blevet forbedret i denne offseason. Det burde den være blevet.

Sleeper
Tight end/defensive end Larry Webster, der blev valgt i 4. runde, begyndte først at spille football i 2012, efter at han havde brugt fire år på basketball. Han er en fremragende, men upoleret atlet, der måler 6 fod 5 inches, der vejer 252 pund, og som løb 40 yards på superhurtige 4,58 sekunder ved The Scouting Combine. Jadeveon Clowney var den eneste defensive end, der var hurtigere. Lions ser Webster som en defensive end, der på forsvarslinjen skal stå i modsatte side af angrebets tight end. Han har lang vej igen, men det rå, fysiske potentiale er enormt.

2014 NFL Draft review: Minnesota Vikings

Det kunne vi godt lide
Der er flere, der ikke kan se det store i ottendevalget i 1. runde, linebacker Anthony Barr, men jeg hører til dem, der – ud fra alt, hvad jeg har hørt – tror, at han bliver et hit i Minnesota. Hans fart er forrygende og hans antrit er skræmmende eksplosivt, og selvom han nu bliver en linebacker i et 4-3-system – det er uvant for ham – tror jeg ikke, at det bliver et problem så længe, at hans head coach hedder Mike Zimmer. For Zimmer skal nok få det meste ud af Barr i dét, der kan blive et hybrid-system. Jeg tror, at fem-seks sacks i år 1 er i vente for Barr, inden han for alvor bryder igennem i 2015.

Det kunne vi ikke lide
Ja, det var ikke en stærk årgang for middle linebackers, men det var alligevel overraskende, at holdet ikke som minimum valgte én på tredjedagen og dermed skabte noget mere konkurrence på holdets måske svageste position. Audien Cole, Michael Mauti og nyerhvervelsen Jaspar Brinkley er ikke en skræmmende trio, og med ti draft picks havde vikingerne muligheden for at vælge en inside linebacker. Der var trods alt kun valgt tre før 144. valget – Vikings valgte seks gange derefter. Positionen behøver ikke at være vigtig, hvis Vikings står i mange “sub”-pakker, og Chad Greenway kan også fungere på den, men i en perfekt verden bliver han på kanten. Og så havde det gjort godt med en konkurrent mere til de tre andre midtermænd.

Sleeper
Antone Exum faldt ned til 6. runde, fordi han stadig døjer med efterveerne efter en korsbåndsskade, som han pådrog i januar 2013. Men cornerbacken har fysikken og størrelsen (5’11, 213) til at blive en god press-coverage corner i NFL. Han har lang vej igen, men bliv ikke overrasket, hvis han snupper en plads i truppen, holder fast i den og siden bliver en markant bedre NFL-spiller, end hans draftstatus indikerer.

2014 NFL Draft review: Seattle Seahawks

Det kunne vi lide
Valget af wide receiver Paul Richardson (45) i 2. runde giver Seahawks den dybe trussel, som holdet savnede i 2013, hvor Sidney Rice var plaget af skader. Seattle tog ham på et tidspunkt, hvor receiverne var begyndt at blive pillet af tavlen, og han har en forrygende fart til at true modstandernes forsvar. Han har taget 20 pund på siden, at han stoppede i college og løb 40 yards på 4,28 sekunder i træningen til The Scouting Combine, og dermed har Seahawks potentielt fået en “speedster”, der kan skabe store spil i dybden med Percy Harvin som truslen underneden.

Det kunne vi ikke lide
Det kan godt være, at der var andre hold, der også havde en anden runde-karakter på offensive tackle Justin Britt, men spørger man mange iagttagere, der har analyseret Britt på optagelser, burde han have været valgt på tredjedagen. Seahawks’ offensive line coach, Tom Cable, kan godt lide Britts attitude og hårdføre, aggressive stil, og han kandiderer til jobbet som højre tackle, Men andre peger på, at Britt hos Missouri har haft svært ved at fastholde blokeringerne, og at han ikke er en god atlet. Det var opsigtsvækkende, at Seattle mente, han var et så højt draft pick værd.

Sleeper
Der er dem, der mener, at fjerderundevalget, Kevin Pierre-Louis fra Boston College, var draftens næsthurtigste linebacker efter Ryan Shazier, der blev valgt i 1. runde. Seahawks’ area scout, Todd Brunner, der tidligere arbejdede for San Francisco 49ers, fortæller, at Pierre-Louis minder ham om 49ers’ Navarro Bowman, som Brunner havde scoutet hos NFC West-rivalerne. Piere-Louis mangler noget drøjde, men som minimum vil han blive en stærk special-teamer. Og han kan som Bowman, der var et tredjerundevalg, overraske alt og alle som linebacker.