Football For Folket!

Super Bowl 50: Den store optakt!

Du får her en tætpakket, detaljerig optakt til Super Bowl 50 næste søndag i Santa Clara mellem Denver Broncos og Carolina Panthers. Læs her alt, hvad du bør vide om kampen.

  • HVAD: Super Bowl 50
  • HVEM: Denver Broncos vs Carolina Panthers
  • HVOR: Levi’s Stadium, Santa Clara, Californien
  • HVORNÅR: Natten til mandag kl. 0.30
  • HALVLEGSSHOW: Coldplay, Beyoncé, Bruno Mars

Det kan blive én af de Super Bowls, der for evigt vil være synonym med én spiller.

For hvis 39-årige Peyton Manning natten til mandag på Levi’s Stadium i Santa Clara sydøst for San Francisco sammen med sit hold, Denver Broncos, besejrer Cam Newton og Carolina Panthers – og dermed vinder Super Bowl 50 – vil vi om 15 eller 20 år unægtelig huske finalen som den finale, hvor Manning triumferede på toppen.

Meget tyder nemlig på, at Manning er færdig i både NFL og Denver, når Super Bowl er afviklet, og når Broncos i 2016 vil satse på talentfulde Brock Osweiler, der startede syv kampe i grundspillet, da Manning var ude med en fodskade – og sendt i knæ af en række elendige præstationer kulminerende med fire interceptions-fiaskoen hjemme mod Kansas City i november i hans fantastiske karrieres værste præstation.

Dengang troede mange, at det var slut for Manning, der nu har en svag og træt kastearm, som til tider ser ud til end ikke at kunne fyre en tennisbold gennem en rude i et drivhus. Dengang lignede det afslutningen på karrieren for den femdobbelte NFL MVP, som ellers for bare to sæsoner siden leverede den største quarterback-sæson i NFL-historien, der dog endte totalt uforløst, fordi Broncos’ dengang ekstremt potente angreb blev gjort til grin i Super Bowl 48, hvor Seattle Seahawks vandt med de ydmygende cifre af 43-8.

Manning var røget på pension…

Manning var færdig, troede mange i november, og ville ikke få mere spilletid i NFL. Men selvom Brock Osweiler gjorde det godt og holdt Broncos inde i kampen om hjemmebanefordel i AFC-slutspillet, var han ikke stærkere, end at han igen røg på bænken, da han skuffede i 17. spillerunde mod San Diego, hvor Denver kunne sikre sig netop hjemmebanefordelen med en sejr. Manning, der var sin fodskade kvit, kom ind, førte Denver til triumfen og har siden været bag center i begge Denvers slutspilssejre over rivalerne fra Pittsburgh og New England.

Og nu står han så i sin fjerde Super Bowl som den ældste startende quarterback nogensinde – og over for sin absolutte modsætning, Cam Newton, som er 13 år yngre, ekstremt adræt og mobil og alt andet end indbegrebet af den “pocket passer”, som Manning alle dage har været. Det er fortidens NFL, der rammer sammen med fremtidens NFL. De to bliver samtidig de første startende quarterbacks i en Super Bowl, der begge har været topvalget i NFL-draften.

Men modsat i de tre foregående NFL-finaler, som Manning har været midtpunktet i, er meget nu anderledes. Mannings hold er ikke længere båret af “nummer 18”. I stedet er Denver i finalen på grund af NFLs bedste forsvar, der var skræmmende stærkt i AFC-finalen mod Patriots og Tom Brady, og onde tunger vil sige, at Denver er nået så langt på trods af Manning.

På dette stadie af sin karriere er Manning ikke mere end en solid “game manager”, som hans chef, Broncos’ general manager John Elway, også var det, da Denver vandt holdets seneste to Super Bowls i 1998 og 1999. Her var Elway båret frem af et effektivt løbeangreb og et solidt forsvar, mens han selv undgik kostbare fejl.

Og det bringer historien tilbage til toppen af optakten.

For selvom Elway i den første af finalerne faktisk spillede rigtigt skidt, bliver den i dag husket som den Super Bowl, hvor Elway omsider vandt det hele (efter tre nederlag forinden). “This one’s for John”, råbte Broncos-ejer Pat Bowlen, da han modtog “The Vince Lombardi Trophy”, og gav trofæet til Elway. Det var John Elways Super Bowl.

“Hollywood”-afslutning

Tidligt mandag morgen, når mange danskere har gnedet søvnen ud af øjnene og er stået op, kan Elway passende give Manning samme gestus, hvis Denver har slået panterne. For næsten uanset hvor skidt Manning spiller, vil det være “hans” mesterskab, når historien skal skrives. Dét mesterskab, som han ikke fik i de to seneste forsøg mod New Orleans i 2010 og altså Seattle i 2013. Dét mesterskab, som han får i sin (formentligt) sidste NFL-kamp.

For det vil være en stor, nærmest “Hollywood”-agtig afslutning på Mannings karriere, hvis han kan slutte med den ypperste triumf – som Elway gjorde det – bedst som han ellers var dømt afskrevet.

Og i det hele taget er det imponerende, at Manning overhovedet står i NFL-finalen. For han bliver den første quarterback nogensinde, der har startet to Super Bowls med to forskellige hold, og han er den første quarterback, der er blevet trænet af forskellige head coaches i fire Super Bowls. Søndag hedder træneren Gary Kubiak, der selv har været i “The Big Dance” som aktiv spiller og reserve for vennen John Elway – hos netop Broncos.

Umiddelbart tror bookmakerne dog ikke på, at Manning får sin “happy end”.

Carolina Panthers er nemlig 4,5 point-favoritter (det er meget i Super Bowl-sammenhæng), og det er der ikke noget at sige til. Anført af NFL kommende MVPs, quarterback-fænomenet Cam Newton, har Panthers’ på én gang været et både underholdende, hårdtslående og dominerende mandskab, der er spækket med profiler – 10 forskellige spillere blev valgt til Pro Bowl. Man kan argumentere for, at Carolina har NFLs mest komplette mandskab, som både har en højeksplosiv offensiv og ét af NFLs bedste forsvar, der i NFC-finalen totalydmygede Carson Palmer og Arizona Cardinals.

Men det hele begynder med “Superman” Newton, der har en fantastisk energi og gejst, og som har skabt en aura af selvtillid og “her kommer vi”-attitude omkring sig selv og holdet. Panthers er holdet, der provokerende for nogen får taget gruppefotos af spillerne på sidelinjen, før endnu en blowout-sejr er færdigspillet, og en række af spillerne kommer gerne med opsigtsvækkende, selvsikre kommentarer i medierne. Ligesom Cam Newton har fået kritik for at flå flag, som modstanderes fans har sat op ved endzonen, ned.

“Fuck jer”-tilgang

Carolina-spillerne kan dog tillade sig den “fuck jer”-tilgang til kampene, for holdet har været skræmmende dominerede i 2015, hvor kun ét dumt nederlag i december mod Atlanta afholdt Carolina fra at gå ubesejret gennem grundspillet. I seks af kampene vandt holdet med en margin af mindst to touchdowns, og 49-15-afklapsningen over Arizona i NFC-finalen var den fjerdestørste sejr i en konferencefinale i historien.

Man kan kun skamrose head coach Ron Rivera, der for bare tre år siden var ventet fyret i Carolina, men som nu har vendt holdet rundt – og som formentlig natten før Super Bowl 50 bliver kåret til årets head coach i NFL. Og med Rivera som chef står Panthers i sin første Super Bowl siden 2004, hvor Panthers tabte til Patriots.

Omvendt har Denver skullet bruge otte comebacks eller “game winning”-serier i 4. quarter for at vinde holdets nu sammenlagt 14 kampe i sæsonen. Det fortæller alt om et hold, der er mentalt meget, meget stærkt, men som altså også lever livet farligt.

Og hvis Denver skal besejre storfavoritterne fra Charlotte i et opgør mellem de to konferencers topseedede mandskaber, kræver det, at Peyton Manning leverer en i hvert fald solid præstation.

En solid præstation krydret med endnu en toppræstation af forsvaret – og så kan Denver vinde Super Bowl 50.

Og så vil jubilæumsudgaven af verdens største éndags sportsbegivenhed – fair eller ej – for evigt blive husket som Peyton Mannings fantastiske svanesang.

Skriv et svar