Football For Folket!

Pregame Party – 18

Vi er nået til slutspillet og wild card-runden – der er 12 hold tilbage i NFL-sæsonen anno 2011.

Ved hjælp af interviews med flere amerikanske kilder og en heftig omgang research bringer Draftday.dk her en optakt til de fire kampe, der venter i weekenden.
——————————————————————————————————————

ATLANTA FALCONS (10-6) AT NEW YORK GIANTS (9-7) – SØNDAG KL. 19.00
Atlanta Falcons’ quarterback Matt Ryan har i fire sæsoner som starter vundet 43 af 62 kampe, men han har tabt begge de slutspilskampe, som han har deltaget i. Søndag aften ude på MetLife Stadium i New York vil der hvile et stort pres på Ryan, som kritikerne vil kaste sig over, hvis han igen taber en kamp i januar.

Falcons’ angreb er bygget op omkring en filosofi om at løbe med bolden og forsøge sikre kast, der ikke resulterer i fejl. Det har ført til ti sejre og en plads i slutspillet, men det er værd at bemærke, at holdet kun vandt én af fem kampe mod andre slutspilshold og i alle de opgør maksimalt scorede 23 point eller mindre.

Afgørende for kampen bliver det, om Falcons’ running back Michael Turner leverer en stor præstation. Det mener en anerkendt journalist, der følger Giants tæt.
– Nøglen bliver Falcons’ running back Michael Turner. Han er formentligt den bedste, mest kraftfulde running back, som Giants i hele denne sæson har mødt. De har en meget ujævn historie i forhold til at stoppe løbet, og dette vil være deres største udfordring, siger Ralph Vacchiano fra avisen The New York Daily News til Draftday.dk.

Nytårsdag mod Tampa Bay Buccaneers løb 247 pund-tunge Turner for 172 yards på 17 carries, og i denne sæson har han løbet for 1340 yards – flest yards i NFC. Han skal søndag aften finde huller i ligaens 19. bedste løbeforsvar.
– Hvis de (Giants, red.) stopper Turner, omdanner de Falcons’ angreb til en endimensionel kastemaskine, og det vil hjælpe dem til at sætte gang i deres eget pass rush. Og som vi har set i de seneste uger, kan Giants’ pass rush være knusende, siger Ralph Vacchiano.

Giants’ ”front seven” har en langlemmet Pro Bowl-spiller der meget vel kan få en altafgørende aften. Det mener en anden ekspert:
– Nøglen til udfaldet af denne kamp bliver, hvordan Falcons håndterer (Giants’) defensive end Jason Pierre-Paul, siger avisen The Atlanta Journal-Constitutions D. Orlando Ledbetter i et interview med Draftday.dk.

Lynhurtige, supersmidige Pierre–Paul lavede i den regulære sæson i alt 16,5 sacks, og han bliver flyttet meget rundt på forsvarslinjen i jagten på den mest fordelagtige duel. I meget af kampen kan modstanderen blive venstre tackle Will Svitek, som Pierre-Paul bør kunne overmatche.
– Hvis man ikke holder styr på ham, kan han spolere hele kasteangrebet, forklarer Ledbetter.

Matt Ryan vil forsøge at sende bolden i favnen på rookie-receiver Julio Jones, der har været fantastisk og grebet 54 bolde for 959 yards og otte touchdowns – eller wide receiver Roddy White, der greb flere bolde (100) end nogen anden NFC-spiller.
– Falcons har to store trusler i Roddy White og Julio Jones, hvilket er en stor årsag til, at Giants er i problemer, hvis Falcons også får gang i løbeangrebet, forklarer Ralph Vacchiano.

Han påpeger samtidig, at gæsternes tight end, Tony Gonzalez, som i den regulære sæson greb 80 bolde for 875 yards og syv touchdowns, er en ”X-faktor” i kampen.
– Giants har svært ved at dække tight ends, og Gonzalez er én af de bedste, siger Vacchiano til Draftday.dk.

Hos Giants har Eli Manning haft en forrygende sæson, måske hans bedste nogensinde. Han manglede blot at kaste for 67 yards mere for at krydse 5000 yards-grænsen, og i søndags mod Dallas, hvor Giants med en sejr vandt NFC East, fandt han en modtager på 24 af 33 kast for 346 yards og to touchdowns.

Og Giants’ chancer afhænger af Eli Manning og hans samarbejde med de to playmakers og receivers, Victor Cruz og Hakeem Nicks, mener Ralph Vacchiano:
– Det hele handler om Eli og hans receivers. De har været dynamiske. De har været stort set umulige at stoppe for alle andre, siger The New York Daily News-journalisten til Draftday.dk.

I forsøget på at stoppe Giants’ angreb er gæsterne nødt til at få lagt et maksimalt pres på den 31-årige Manning. Problemet for Atlanta er, at netop presset fra egen defensiv har manglet i store dele af sæsonen.
– De har ikke et pass-rush og lavede i denne sæson kun 33 sacks, forklarer D. Orlando Ledbetter til Draftday.dk.

Falcons’ bedste pres-kort er defensive end John Abraham (9,5 sacks), der vil teste den 31-årige David Diehl, der indledte sæsonen som guard, men som på grund af skader er tilbage som venstre tackle – en position, han bemandede gennem flere sæsoner.

Duellen i duellen: Falcons’ CB Brent Grimes vs Giants’ WR Victor Cruz/Hakeem Nicks
Det er endnu uvist hvilken af de to fremragende, storspillende Giants-receivers, som Brent Grimes skal forsøge at dæmme op for.

Men Grimes kan uanset hvad blive en svær modstander for Cruz (82 catches, 1536 yards, ni TDs) og Nicks (76 catches, 1192 yards, syv TDs). I den regulære sæson tillod Cruz – ifølge statistik-sitet Pro Football Focus – kun 25 catches på 56 kast i sin retning for 258 yards og to touchdowns. Det svarede til en completion percentage på 41,7 procent – næstbedst i hele NFL blandt cornerbacks, der havde været på banen på mindst halvdelen af sit holds spil i forsvaret. De 258 passing yards var samtidig i 2011 færrest yards tilladt af alle cornerbacks med det antal snaps på cv’et.

Grimes har dog misset fire af de sidste fem kampe med en knæskade, og derfor er han tvivlsom – ligesom skaden kan genere ham, hvis han spiller. Men hvis han er fit, er han måske manden, der om nogen kan stoppe det potentielt eksplosive Giants-angreb.

”David vs Goliath”: Falcons’ løbeforsvar vs Giants’ løbeangreb
Giants’ løbeangreb er allersidst i både antal rushing yards pr. kamp og yards pr. løb, og det hele bliver ikke bedre af, at enheden søndag møder NFLs sjettebedste løbeforsvar, der med middle linebacker Curtis Lofton og outside linebacker Sean Weatherspoon i aktion bevæger sig hurtigt og smidigt rundt på banen. Hvordan Giants-løbeoffensiven anført af NFLs blot 29. bedste rusher i 2011, Ahmad Bradhshaw (659 yards), skal kunne skaffe yards langs jorden, må NFL-guderne vide…

Vidste du, at…: Falcons’ wide receiver Roddy White førte NFC i catches med 100 styk, men han er også nummer ét i hele NFL med 15 ”drops” – altså bolde, han tabte, som han burde have grebet.

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…

PITTSBURGH STEELERS (12-4) AT DENVER BRONCOS (8-8) – SØNDAG KL. 22.30
Nøglen til en Pittsburgh-sejr i søndagens wild card-opgør ude mod Denver Broncos – og videre succes i slutspillet – er quarterback Ben Roethlisberger.

Det mener flere amerikanske NFL-eksperter.

For hvis holdet fra den nordøstamerikanske industriby skal nå tilbage i den Super Bowl, som holdet også deltog i tilbage i februar, kræver det, at ”Big Ben” ikke lader sig hæmme af den venstre ankel, som han forstuvede den 8. december i et opgør mod Cleveland Browns.
– Jeg mener, at det er ret sikkert at sige, at nøglen til denne kamp bliver Ben Roethlisbergers helbred og produktivitet. Hvis han er 100 procent fit, vinder Steelers let. Det vil end ikke være tæt, siger Jory Rand, der dækker Steelers for CBS KDKA-TV i Pittsburgh, til Draftday.dk.

ESPNs NFL-analytiker, den tidligere quarterback Trent Dilfer, er enig.
– Jeg mener, at der ikke findes en spiller i NFL, der lige nu er mere vigtig end ham, har han sagt.

Men siden anklen blev skadet, da Roethlisberger på et sack blev til indmaden i en sandwich mellem to Browns-spilere, har den 29-årige superstjerne skuffet. I de to hele kampe, hvor han har siden været på banen, har han kun ramt plet på 48 af 84 kast for 551 yards, ingen touchdowns og tre interceptions svarende til en passer rating på sølle 62,1 point.

Problemet for Roethlisberger er, at han har haft svært ved at plante foden og træde op i lommen, som den mobile, 240 pund-tunge spiller, der er en mester til at improvisere med presset omkring sig, ellers er så god til. Dermed rammer sådan en skade ham hårdere end mange andre quarterbacks.
– Når han ikke er i stand til at træde op i lommen, begrænser det, hvad der får angrebet til at køre, siger Jory Rand.

Roethlisberger blev i 2011-sæsonen sacket i alt 40 gange, og en ustabil angrebslinje kan få en lang dag på football-kontoret over for Broncos’ super-duo, outside linebacker Von Miller og defensive end Elvis Dumervil.

Steelers har også et andet skadesproblem, idet running back Rashard Mendenhall i søndags mod Browns langtidsskadede korsbåndet. Det betyder, at Isaac Redman skal tage over. Men spørger man Steelers-fans, er det ikke nødvendigvis skidt.
– Det her har formentligt været Mendenhalls værste sæson som professionel spiller, og mange fans har håbet, at man ville se mere til Redman – nu har de chancen. Vi får nu at se, om Redman har dét, der kræves, for at kunne løbe med bolden på højeste niveau, forklarer Rand.

Redman var en undrafted rookie i 2009, og han skal sammen med en anden undrafted spiller, førsteårsspilleren John Clay, samt Mewelde Moore nu finde huller i et Broncos-løbeforsvar, der var det 22. bedste i 2011.

Historien om Broncos’ quarterback Tim Tebow er én af sæsonens bedste i NFL, men i de seneste tre kampe er historien gået i en retning, som ”Bronco Nation” ikke har ønsket.

For efter at have ført Broncos til seks sejre i syv kampe, har Tebow og Co. tabt de seneste tre kampe på stribe, og undervejs har den 24-årige, stærkt omdiskuterede spiller, der deler vandene, spiller temmelig skidt. I de tre nederlag har han kun fundet en modtager på 30 af 73 kast (41 procent) for 439 yards, et touchdown og fire interceptions. Det giver en svag passer rating på 43,1 point.
– Jeg tror, at alle efter i år nu mere eller mindre har regnet Tebow ud, siger Les Carpenter, der dækker NFL for Yahoo! Sports, til Draftday.dk.

Med Pittsburgh Steelers og NFLs bedste forsvar i antal tilladte yards foran sig kan Denver-angrebet, der i de tre nederlag kun har scoret 23, 14 og tre point, få meget, meget vanskeligt ved at flytte bolden. Også selvom holdet har ligaens bedste løbeangreb.

I nederlagene har modstanderen brugt samme opskrift på at stoppe offensiven. De har spillet ”mand mod mand” overfor receiverne, pakket “boksen” med forsvarsspillere og haft en spion, der har skullet holde øje med Tebow, hvis han forsøgte at stikke af med bolden.

Og det har minimeret Tebows effektivitet – i de seneste to kampe har han kun løbet for 50 yards på 16 carries. Mod Steelers ventes det, at sidste sæsons ”Defensive Player of the Year”, safety Troy Polamalu, som er i topform netop nu, skal spionere på Tebow.
– Denver vil måske forsøge et trickspil for at sætte gang i angrebet, men hvis de forsøger at køre det, som de har forsøgt det i de seneste uger, bliver de stoppet. Holdene propper line of scrimmage til med spillere for at stoppe løbet og får Tebow til at vove at kaste bolden, fortæller Les Carpenter.

Jory Rand peger på, at Tim Tebow endnu ikke har mødt et forsvar så stærkt som dét, han søndag aften, dansk tid, står overfor.
– Hvis du kan lukke ned for ham, lukker du ned for Broncos, fortæller han.

Duellen i duellen: Steelers’ RT Marcus Gilbert vs Broncos’ OLB Von Miller.
Marcus Gilbert får sin sag for, når han søndag bliver testet af Von Miller.

Von Miller har i denne sæson lavet 11,5 sacks, og han slubrer ved tanken om, at han skal vriste sig fri af en rookie i form af Gilbert, der i 13 kampe som starter har tilladt syv sacks, og som især på det seneste har haft sine problemer. Han skal præstere det bedste, han kan, hvis en humpende Roethlisberger ikke igen og igen skal ryge i græsset på sacks og hits fra Miller.

Et andet problem for Steelers i duellen med Von Miller er, at hans tilstedeværelse kan betyde, at tight end Heath Miller får færre muligheder for at gribe bolden, fordi han skal blive hjemme og blokere. I de første ti kampe greb Miller 38 bolde, men i de sidste seks opgør, hvor Gilbert og resten af angrebslinjen har været ”shaky”, har han kun grebet 13 bolde.

Den gode nyhed er dog, at Miller på det seneste ikke har været så skræmmende som tidligere på sæsonen, hvor han var en oplagt “Defensive Rookie of the Year”-kandidat. En skadet tommelfinger har hæmmet ham, og han har ikke lavet nogen sacks i de sidste tre kampe og blev undervejs i kampen i søndags mod Chiefs bænket.

”David vs Goliath”: Steelers’ kasteforsvar vs Broncos’ kasteangreb
Denver har NFLs 31. bedste kasteangreb og snitter kun 231 passing yards pr. kamp. Steelers har omvendt ligaens allerbedste kasteforsvar og tillader i gennemsnit blot 171,9 yards pr. kamp. Selv uden free safety Ryan Clark, der ikke spiller på grund af en blodsygdom, er det svært at se, hvordan Steelers skal tillade Tebow og kasteangrebet mange yards og spil gennem luften.

Vidste du, at…: Steelers og Broncos mødes søndag for sjette gang i slutspillet. Ingen andre AFC-hold har gennem tiderne mødt hinanden så mange gange i slutspillet.

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…

CINCINNATI BENGALS (9-7) AT HOUSTON TEXANS (10-6) – LØRDAG KL. 22.30
Houston Texans lignede længe AFCs bedste mandskab, men så mistede holdet både Matt Schaub og Matt Leinart til skader, og nu kommer texanerne humpende i sit første slutspil nogensinde efter tre nederlag på stribe.

Modstanderen, Cincinnati Bengals, var faktisk det sidste hold, som Gary Kubiaks mandskab besejrede, da Texans i 14. spillerunde vandt 20-19 og sikrede sig AFC South-titlen. Og spørger man eksperterne, er det en god modstander for Houston, når holdet her og nu har flere problemer at slås med.
– Det her er en god duel for Texans, forklarer sportsjournalisten Lance Zierlein fra radiostationen KBME i Houston i et interview med Draftday.dk.

Han peger på, at Bengals starter en rookie bag center i form af Andy Dalton, som potentielt kan vakle under presset på Reliant Stadium i sit livs vigtigste kamp. Samtidig har Bengals siden midten af november været uden sin bedste cornerback – akillesseneskadede Leon Hall, der er færdig for sæsonen.

Charlie Bernstein, der dækker Houston Texans for websportalen Scout.com, er enig. Han peger på, at de bengalske tigre ikke har tævet ét eneste hold, der har kvalificeret sig til slutspillet. De ni sejre er kommet mod svagere hold som for eksempel Colts, Rams, Browns og Jaguars. Til gengæld – og temmelig opsigtsvækkende – er alle Bengals’ syv nederlag kommet mod hold, der nu er i slutspillet.
– Udover Denver Broncos er Cincinnati Bengals det værste hold i slutspillet, fortæller han til Draftday.dk.

Sidst de to hold mødtes, førte Texans’ tredjevalg bag center, rookie og femterundevalg fra draften, T.J. Yates, sit hold frem til sejren, da han i de døende minutter stod bag en 80 yards-lang angrebsserie, der kulminerede i et afgørende touchdown-kast. Han kastede samlet for 300 yards, og Texans nettede 412 total yards.

Den 24-årige spiller vil dog som Dalton også blive kastet for løverne søndag.
– Han er meget ung, og dette er en stor, stor kamp, men han er den bedste spiller for holdet, mener head coach Gary Kubiak, der på bænken har veteranen Jake Delhomme siddende.

Netop Delhomme afløste i søndags mod Titans en skulderskadet Yates, da sidstnævnte måtte udgå med en skade, der dog ikke ventes at påvirke ham på lørdag.

I fem kampe som starter i denne sæson har Yates ramt plet på 61,2 procent af sine kast for 949 yards, tre touchdowns og tre interceptions. Acceptable tal, men hvis Texans skal nå dybt i slutspillet, kræver det, at andre hos Texans ”stepper” op. Det kan være super-receiveren Andre Johnson, der sæsonen igennem har været plaget af lårskader, som har kostet ni kampe, eller de to running backs Arian Foster og Ben Tate.

Texans er en storforbruger af ”play fakes”, hvor Yates ruller ud mod siden, og det er væsentligt for et hold med en rookie-quarterback, at han får hjælp af sit løbeangreb. Heldigvis for værterne har de måske NFLs bedste løbeduo i Foster (1234) og Tate (942 yards), der begge var tæt på at skaffe flere end 1000 yards langs jorden.
– Kampen vil blive afgjort på, om Texans kan løbe bolden mod et Bengals-forsvar, der især vil forsøge at stoppe løbet. Cincinnati vil proppe line of scrimmage med spillere og forsøge at stoppe Arian Foster og dermed forcere T.J. Yates til at lave spil med sin arm, mener Charlie Bernstein.

Andy Dalton har på det seneste mere lignet en rookie, efter at han i første halvdel af sæsonen imponerede. Men kan han lørdag få gang i samarbejdet med en anden rookie, wide receiver A.J. Green, har Bengals en god chance for at skabe overraskelsen.

24-årige Dalton er lørdag næsten på hjemmebane. Han er født i byen Katy, Texas – blot 40 minutters kørsel fra Reliant Stadium, Houston – og han har tre gange tidligere spillet på banen. To gange i high school, og én gang i college.
– Det bliver sjovt at skulle spille dér, siger han.

Dalton har i 2011 sat flere rekorder. Han er den første rookie-quarterback siden 1970, der har kastet mindst 20 touchdowns og vundet otte kampe, og han er også den første quarterback nogensinde, der ikke blev valgt i første runde, men som siden startede alle 16 kampe som rookie og førte sit hold i slutspillet.

Andy Dalton skal lørdag stå ansigt til ansigt med NFLs næstbedste forsvar, der er nummer to i antal færrest rushing yards i ligaen og fire i kategorien over færrest passing yards. Et forsvar, der tidligt i sæsonen mistede outside linebacker Mario Williams til en skade i brystkassen, men som har set andre outside linebackers træde i karakter. Nemlig Connor Barwin (11,5 sacks) og rookie Brooks Reed (seks sacks). Texans vil lørdag forsøge at lukke ned for Bengals’ running back Cedric Benson og frustrere Dalton med en stor dosis blitzes.

Duellen i duellen: Bengals’ WR A.J. Green vs Texans’ CB Johnathan Joseph
A.J. Green har – som Dalton – imponeret som rookie og har grebet 65 bolde for 1057 yards og syv touchdowns.

Han kan virkelig skabe problemer for sin direkte modstander, men lørdag bliver han formentligt mandsopdækket af Bengals’ Pro Bowl-cornerback Johnathan Joseph, der sidst de to hold mødtes holdt Green til fem bolde for 59 yards. Green er en stor langlemmet receiver, der løber superhurtigt og hopper højt, men Joseph giver ikke meget plads.

Deres duel bliver uhyre interessant og kan meget vel være med til at afgøre udfaldet af kampen.

”David vs Goliath”: Texans’ løbeforsvar vs Bengals’ løbeangreb
Bengals anført af Cedric Benson (1067 rushing yards) snitter sjettefærrest yards pr. løb i NFL – 3,9 yards – og skal lørdag kæmpe med et løbeforsvar, der er NFLs fjerdebedste. Texans’ aggressive inside linebackers Brian Cushing og DeMeco Ryans dominerer begge.

Vidste du, at…: Det lørdag er første gang i Super Bowl-æraen (siden 1966), at to rookie-quarterbacks (Dalton og Yates) mødes i en slutspilskamp.

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…

DETROIT LIONS (10-6) AT NEW ORLEANS SAINTS (13-3) – SØNDAG KL. 02.00
Hvis ordet ”shootout” nogensinde skal blive brugt med rette om en kamp, må det være om natten til søndagens opgør i The Superdome mellem New Orleans Saints og Detroit Lions.

For første gang i NFL-historien vil to quarterbacks, der begge har kastet for mindst 5000 yards, nemlig mødes i et opgør.

Saints’ Drew Brees (5476 yards), som netop har slået Dan Marinos 27 år-gamle NFL-rekord for flest passing yards i en sæson, og Lions’ Matthew Stafford (5036 yards) er nemlig de to passers i et opgør, hvor rigtigt mange point og rigtigt mange yards potentielt kan blive sat på tavlen. Oven i købet har begge quarterbacks i denne sæson kastet flere end 40 touchdowns, og de to holds kasteforsvar hører begge hjemme i den nederste tredjedel af ligaen.

Mødet mellem de to hold har da også fået bookmakerne i Las Vegas til at forudse en meget, meget højtscorende affære. På forhånd kan spillelystne fans vædde om, hvorvidt der bliver scoret flere eller færre end 59 point – det er ifølge ESPN den højeste såkaldte ”over/under” i slutspillets historie.

Detroit Lions’ defensive tackle Ndamukong Suh køber dog ikke al talen om, at opgøret bliver en ”shootout” mellem to angreb, som skyder med skarpt. Heller ikke selvom Saints i grundspillet satte en NFL-rekord for flest total yards i en sæson.
– Jeg har ingen planer om, at nogen skal skyde vores forsvar i sænk, sagde han tidligere på ugen.

En frisk, kontant bemærkning, men problemet for Suh er, at det er lettere sagt end gjort, når modstanderen i de tidlige søndagstimer er NFLs potentielle MVP.

I en vanvittig, historisk sæson har nærmest umenneskeligt stærke Brees sat NFL-rekorder for flest passing yards, completions og bedste completion percentage, og med ham som stjernen over dem alle har Saints vundet otte kampe i træk og endnu ikke tabt på hjemmebane i sæsonen. I hele 15 af 16 kampe har Brees ramt plet på mindst 63 procent af sine kast.
– Han er nok den mest præcist kastende quarterback i NFL, siger Lions’ head coach Jim Schwartz.

De to hold mødtes også 13. spillerunde, hvor Saints let vandt 31-17. Der kastede Brees for 342 yards og tre touchdowns, men i den kamp var løverne uden flere af sine mest glubske medlemmer. Ndamukong Suh havde karantæne, safety Louis Delmas, som Schwartz kalder for forsvarets ”sjæl”, og cornerback Chris Houston var begge ude med knæskader, defensive end Lawrence Jackson sad over med en lårskade, og allerede tidligt i første quarter forlod stortalentet, defensive tackle Nick Fairley, banen med en fodskade.

De er nu alle tilbage. Og især Suhs og Fairleys tilstedeværelse kan måske medføre det pres på Brees, der er vitalt, hvis sejren skal hjem til The Motown City.
– Når du møder et hold som Saints, vil du være fuldt udrustet. Det er vi nu, og vi er klar til udfordringen, siger linebacker Stephen Tulloch.

Lions’ forsvar kan dog være ramt på selvtilliden efter sidste søndags nederlag til Packers, hvor Green Bays reserve Matt Flynn kastede for 480 yards og seks touchdowns. Og de færreste forventer da også, at Lions fuldstændigt vil være i stand til at stoppe Drew Brees og hans vilde arsenal af våben i form af tight end Jimmy Graham (99 catches, 1310 yards), wide receiver Marques Colston (80 catches, 1143 yards) og de to running backs Darren Sproles (86 catches, NFL-rekord for flest all-purpose yards) og Pierre Thomas (562 rushing yards).

Men mindre kan også gøre det.
– Man kan ikke stoppe Drew Brees. Men hvis Detroit kan forcere dem til at nøjes med field goals frem for touchdowns, vil det hjælpe dem et langt stykke af vejen, siger Mathew Shepard, der dækker Lions for radiostationen WDFN i Detroit, til Draftday.dk.

Løvernes konge, quarterback Matthew Stafford, vil forsøge at gentage sin bedrift fra 13. spillerunde, hvor han kastede for 408 yards. I den kamp blev ligaens måske bedste wide receiver, Calvin Johnson, fulgt tæt af Saints’ safety Malcolm Jenkins støttet af én eller flere holdkammerater, og han blev holdt til seks catches for 69 yards.

Men i de seneste tre kampe har 6 fod 5 inches-, 236 pund-store, stærke og hurtige ”Megatron” været fra en anden planet og har samlet grebet 24 bolde for 560 yards og fire touchdowns – i søndags ydmygede han Packers’ cornerback Tramon Williams og greb 11 bolde for 244 yards og et touchdown.

Derfor er det en Calvin Johnson i absolut topform, der nu rammer slutspillet.
– Han vil lave spil. Vi må bare fortsat begrænse spil ned af banen, siger Malcolm Jenkins.

Forvent, at Saints’ defensiv koordinator Gregg Williams sender blitzes i retning af Stafford fra alle sider, for han er næppe voldsomt bekymret for gæsternes løbeangreb, der er ledt an af Kevin Smith (356 yards).
– Jeg vil mene, at det hold, der vinder kampen om turnovers og får lagt mest pres på quarterbacken, vinder kampen, siger Matt Shepard til Draftday.dk.

Duellen i duellen: Saints’ RT Zach Strief vs Lions’ DE Cliff Avril
28-årige Strief skal natten til søndag holde Cliff Avril væk fra Brees. For hvis Lions skal have en chance for at dæmme bare en smule op for én af historiens allerbedste angreb, skal Avril levere en stor kamp.

Brees dropper typisk tre eller fem yards tilbage fra center, og hvis Avril kan være i ansigtet på Brees, så snart superstjernen er parat til at kaste, ser det lovende ud for udeholdet. Avril har i denne sæson lavet 11 sacks fra sin plads som defensive end i venstre side af angrebslinjen, og Strief er på noget af en opgave gennem alle 60 minutter, hvor han dog formentligt undervejs vil få hjælp til at holde den lidt undervurderede pass-rusher væk fra Brees.

I 2011 har Strief, der er i sin første sæson som starter, kun tilladt to sacks i 11 kampe, og han er kun dømt for én false start og én holding. Og da Lions og Saints tørnede sammen tidligere på sæsonen blev Avril hverken noteret for en sack eller en tackling.

”David vs Goliath”: Saints’ løbeangreb vs Lions’ løbeangreb
New Orleans jordbaserede offensiv har ikke fået meget fokus på sig i denne sæson, hvor Brees og kasteangrebet har løbet med overskrifterne, men running back-gruppen med Pierre Thomas, Chris Ivory og Darren Sproles i spidsen har faktisk skaffet sjetteflest rushing yards i NFL og snitter 4,9 yards pr. carry – fjerdebedst i NFL.

Mod Lions møder de et løbeforsvar, der er NFLs 23. bedste, og som er det tredjedårligste, hvad angår yards pr. carry (5,0) imod sig. Selv uden rookie og førsterundevalget fra april-draften, Mark Ingram, som er røget på injured reserve-listen med en tåskade, kan Saints potentielt løbe løverne over ende.

Vidste du, at…: Detroit Lions ikke har vundet en slutspilskamp siden 1957. Det var da Lions slog Cleveland Browns i NFL-finalen.

Skriv et svar