NFLs onde hovedpine

Kun set i bokseres hjerner
En lokal, nigerianskfødt retsmediciner ved navn Bennet Ifeakandu Onyemalukwube – eller bare Bennet Omalau – havde vagten, da Websters lig blev bragt ind i lighuset i Pittsburgh. Omalu kendte intet til football, men havde på tv hørt om Websters tragiske liv og død. Han fornemmede, at noget var galt, fjernede derfor Websters hjerne fra korpusset og lagde det i formaldehyd og vand, inden udsnit af hjernen blev trukket ud på små slides.

Den afrikanske læge ville undersøge hjernen for spor af noget, der ikke burde være der.

Nogle uger senere var hjernen klar til at blive undersøgt, og Omalu tog de mange slides med sig hjem i sin lejlighed i Pittsburgh, lagde dem under mikroskopet og gjorde en opdagelse, der ville forandre NFL for evigt.

Til sin egen store overraskelse opdagede Omalu i Websters hjerne en ophobning af proteinet tau. Et protein, der skader hjernecellerne i de områder, der kontrollerer hukommelse, følelser og andre essentielle funktioner, og som et normalt menneske ikke burde have.

Hidtil var samme syndrom – også kaldet ”punch-drunk syndrome” (eller ”bokserdemens”) kun kendt fra boksere, som i årevis var blevet slået i hovedet, og som derfor i mange tilfælde måtte bo på plejehjem i en alt tidlig alder. Men det var aldrig før fundet hos en forhenværende football-spiller. Og slet ikke hos en forhenværende football-spiller, der kun var 50 år, og som ved første øjesyn havde en hjerne, der så normal ud.
– Ingen hjerne hos en 40- eller 50-årig burde se sådan her ud, sagde Omalu i 2007 til The Washington Post.

Omalu bad for en sikkerheds skyld flere neurologer om også at undersøge Mike Websters hjerne, men de kom frem til samme utrolige konklusion: Webster var plaget af et syndrom, der kunne forklare hans nedtur og opsigtsvækkende adfærdsproblemer – et syndrom, der fik navnet ”Chronic Traumatic Encephalopathy” eller bare ”CTE”.

Seau og Henry havde hjerneskader
Fundet af “CTE” i Websters hoved var epokegørende, og det vakte en kæmpe opsigt, som her 11 år senere præger ligaen. Og det indledte en videnskabelig jagt på flere spor af “CTE” i hjernen hos tidligere NFL-spillere. En jagt på hjerner, der gav flere uhyggelige resultater.

For i de første år efter Websters dødsfald var der adskillige nye, spektakulære opdagelser af ”CTE” i hovedet på tidligere NFL-spillere, hvis hjerner blev doneret til forskellige, amerikanske forskere som for eksempel Bennet Omalu, der selv fik navnet “The Brain Chaser”. Blandt andre Andre Waters, Terry Long, Tom McHale og Justin Strzelczyk, der alle døde – eller begik selvmord – efter personlige nedture, som deres familier havde svært ved at forklare.
– Alle de første fem tilfælde af ”CTE”, som jeg fandt, var hos spillere, der enten havde begået eller forsøgt selvmord, har Omalu sagt i et interview med CNN.

Og flere af de senere års største tragedier skete også i skyggen ”CTE”. Superstjernen Junior Seau skød sig selv i maven og fik siden konstateret ”CTE” i hjernen. Chris Henry døde i en alder af kun 26 år, da han i 2009 bevidst hoppede – eller faldt af en truck, som hans kæreste kørte væk i, efter at de to havde haft et heftigt skænderi. Henry, der forinden var blevet anholdt fem gange i løbet af 28 måneder, havde også ”CTE”, viste en undersøgelse fra West Virginia University siden.
– Vi ville have været meget glade, hvis resultaterne havde været negative, men store dele af Chris Henrys hjerne viste spor af “CTE”, sagde hjerneforskeren Julian Bailes, som er direktør hos West Virginias “Brain Injury Research Institute”, i juni 2010.

“CTE” martrede også den tidligere defensive end hos Atlanta Falcons, Shane Dronett, da han i 2009 sigtede en pistol mod sin flygtende hustru uden at skyde – for derefter at rette pistolen mod sig selv, trykke på aftrækkeren og begå selvmord. Og både en ung high school- og college-spiller fik konstateret ”CTE” i hjernen, da de døde i en alt for tidlig alder . Den ene af de to, University of Pennsylvanias defensive lineman Owen Thomas, hængte sig selv i en alder af 21 år, efter dét, som hans familie og venner betegnede som et “ukarakteristisk og pludseligt følelsesladet kollaps”.
– Dette er en sag, der også rammer under NFL-niveauet. Jeg vil gerne have, at folk tager dette alvorligt, sagde Thomas’ far, Tom Thomas, i september 2010 til The New York Times.

De mange ”CTE”-prægede dødsfald har ført et massivt fokus på hjerneskader fra football med sig og har fået endnu flere forhenværende NFL-spillere til at erklære, at videnskaben får deres hjerner, når spillerne er døde.

Hjerneforskeren Ann McKee fra Boston University School of Medicine, der opdagede Duersons ”CTE” i hovedet, arbejder nu på fuld tid for at kortlægge ”CTE” blandt NFL-spillere, og hun havde pr. oktober i år undersøgt 46 af de cirka 80 eks-spilleres hjerner, der har været under mikroskopets lys.

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *