NFL preview 2017: Pittsburgh Steelers

Hvis Pittsburgh Steelers skal gøre sig forhåbninger om at vinde endnu en Super Bowl med quarterback Ben Roethlisberger ved roret, er det måske allersidste chance.

For tidligere i år overvejede den 35-årige Big Ben at indstille karrieren, og derfor kan 2017-sæsonen meget vel være Roethlisbergers sidste.

Har Steelers så holdet til at gå hele vejen?

Ja, det har de, og chancen er måske større end i de foregående år.

For det første er wide receiver Martavis Bryant tilbage efter halvandet år på sidelinjen på grund af karantæne. Det er en væsentligt styrkelse af angrebet, og der er ingen tvivl om, at den offensive koordinator Todd Haley er glad for endnu mere offensiv power.

For det andet har Steelers signet cornerback Joe Haden, der blevet fyret af rivalerne fra Cleveland Browns. Det styrker en position, som var Steelers’ klart svageste og giver den defensive koordinator Keith Butler mulighed for at spille langt mere mand-mand.

Så både offensivt og defensivt er Steelers blevet lige en tak bedre end 2016, hvor de tabte i AFC-finalen til New England Patriots. Så måske bliver det i år, at head coach Mike Tomlin og co. tager det sidste skridt til finalen – og så kan alt som bekendt ske.

Angrebet

Selvom Roethlisberger alvorligt har overvejet et karrierestop, er han stadig én af NFL’s bedste quarterbacks, så længe han er skadesfri. Og hvis han er det, kan han tage Steelers langt.

Det kræver dog også, at Roethlisberger rammer et mere konstant niveau, for han har haft tendenser til at spille svagere på udebane end hjemme på Heinz Field.

Sidste år completede han færre end 58,9 procent af sine kast i fem af Steelers’ udekampe, og det skal blive bedre. Når Big Ben rammer sit topniveau, har han en præcis, dyb bold, og hans store force er, at han med sine 6’5 og 240 pund er hamrende stærk og eminent til at vride sig ud af potentielle sacks.

Landry Jones er primær reserve og har fået forlænget sin kontrakt med to sæsoner. Han er en funktionel starter på den korte bane, hvis Roethlisberger bliver skadet, og han vil også kunne fungere som bridge-quarterback til rookie Josh Dobbs.

At have Martavis Bryant til rådighed igen giver Steelers’ angreb en helt ny dimension ned ad banen. Bryant er stor, fysisk og hurtig, og han har scoret 14 touchdowns i blot 21 kampe med et snit på 18,4 yards pr. catch. Sidst han spillede var i 2015, hvor han deltog i 11 kampe og greb for 765 yards. Han har alle dage haft en virkelig god kemi med Roethlisberger.

Bryants genkomst vil utvivlsomt også hjælpe Antonio Brown, der har fået forlænget sin kontrakt med fire år til rekordhøje 17 millioner dollars årligt. Brown og Bryant kan nemlig sagtens få succes sammen, for i 2015 – med Bryant – greb Brown for karrierebedste 1834 yards og for flere end 100 yards i ni kampe.

Når Brown har bolden i hænderne, er han fantastisk til at skaffe yards, og derfor er han også Roethlisbergers primære mål på de korte distancer.

Ud over de to har Steelers flere unge talenter. Den lille, hurtige Eli Rogers er primært slot-receiver, og han vil blive presset af rookien JuJu Schmidt-Schuster (andenrundevalg). Sammy Coates har potentiale men har alt for mange drops, og han kommer til at kæmpe om en plads i truppen. Darrius Heyward-Bey har fart i støvlerne til at gå dybt i banen.

På tight end er Steelers svagt besat med Jesse James og Vance McDonald, der er kommet til via en handel med San Francisco 49ers. Ingen af de ser ud til at kunne blive en væsentlig del af kasteoffensiven.

En stor del af Steelers’ angreb løber bogstaveligt talt igennem running back Le’Veon Bell, der meget vel kan være NFL’s bedste på sin position. Bell er en unik runner, der forstår at få det optimale ud af sine blokeringer og vente til det sidste øjeblik med at smutte igennem hullet.

Sidste år spillede Bell kun 12 kampe på grund af karantæne men nettede alligevel 1884 yards og scorede ni touchdowns, og han er med sine 25 år i sin allerbedste football-alder.

Bell spiller den kommende sæson på et franchise tag, idet parterne ikke har kunnet blive enige om en kontraktforlængelse. Teoretisk set kan det være Bells sidste sæson i Pittsburgh.

I forårets draft valgte Steelers den lokale James Conner i tredje runde – måske som fremtidig erstatning for Bell. Lige nu må han tage til takke med en reservetjans bag Fitzgerald Toussaint, der er primær reserve for Bell.

Den offensive linje er skolet til at hjælpe Bell så meget som muligt ved at holde deres blokeringer i længere tid, og det er en god sammenspillet enhed med masser af størrelse og fysik.

Venstre tackle Alejandro Villanueva er en gigantisk lineman på 6’9 og 320 pund, og selvom han ikke hører til blandt ligaens bedste, er han virkelig solid. Han har fået forlænget sin kontrakt med fire år.

Ved hans side er guard Ramon Foster hamrende stabil og misser sjældent spilletid. Midten styres med hård hånd af center Maurkice Pouncey. På højre side er Steelers også godt besat med guard David DeCastro og tackle Marcus Gilbert. Samlet hører de fem til blandt de bedste i NFL, men dybden på linjen er dog ikke specielt god.

Forsvaret

Dybde er der til gengæld på den defensive linje, hvor Steelers kan mønstre tre virkelig gode startere og et par kvalificerede reserver. Det starter med stjernen Cameron Heyward, der med sine 6’5 og 295 pund er et mareridt for selv de bedste offensive linemen.

Heyward fik i 2015 en ny, stor femårig aftale, og den har han til fulde levet op til med sit aggressive kaosskabende spil. Læg dertil at Heyward er en fremragende run-stopper, der også får fingrene på en masse bolde.

Modsat er Stephon Tuitt lige så god som sin makker, og Steelers vil gerne forlænge med den 6’6 og 303 pund store lineman. Tuitt lavede 10,5 sacks i 2016, og i en alder af 24 år har han stadig et kæmpe udviklingspotentiale.

I midten imponerede nose tackle Javon Hargrave som rookie til trods for, at han kom fra lavere college niveau hos South Carolina State. Hargrave er aggressiv og bomstærk, og han vil både blive brugt i traditionelle 3-4 pakker såvel som i Steelers’ two-nickel front. Dybden er god med det tidligere Jacksonville Jaguars-førsterundevalg Tyson Alualu og L.T. Walton.

Steelers har sagt farvel til linebacker Lawrence Timmons, og hans plads overtages af Vince Williams. Williams har primært været reserve og hjulpet til på special teams, men nu får han chancen som starter på BUCK-positionen.

På MACK-positionen er Ryan Shazier lynhurtig og atletisk, og Steelers har udnyttet deres fifth year-option til at holde på ham til og med 2018.

Shazier flyver rundt på banen og laver masser af tacklinger, når han er skadesfri, men det har knebet i de tre første sæsoner, hvor Shazier har misset 14 kampe. Nu håber linebackeren, at 2017 bliver året, hvor han spiller alle kampe. Tyler Matakevich er en kvalitetsreserve, der kommer langt på sin høje arbejdsmoral.

På ydersiden er James Harrison fortsat en giftig pass rusher, og han har forlænget sin kontrakt med to år. Der er dog ingen tvivl om, at den 39-årige Harrison får en begrænset rolle i denne sæson, selvom han var virkelig god i 2016.

Steelers valgte nemlig T.J. Watt i første runde af årets draft, og han kommer til at starte modsat Bud Dupree – et andet førsterundevalg fra 2015. Dupree tog et godt skridt fremad sidste sæson, hvor det blev til 4,5 sacks i blot otte kampe. Watt er ikke – endnu – nær så god som sin bror J.J. Watt, men han har allerede imponeret i preseason med store spil og sacks. Arthur Moats og Anthony Chickillo er god dybde.

Det bageste forsvar har fået et kæmpe løft med signingen af cornerback Joe Haden. Selvom Haden har skuffet de seneste sæsoner hos Browns, så er han stadig en klassespiller, og han giver Steelers en mand-mand corner, som de i den grad har manglet.

Det betyder også, at Artie Burns – sidste års førsterundevalg – nu kan udvikle sig stille og roligt og ikke skal være “overfrakke” for modstandernes bedste receiver. Burns er hurtig og meget atletisk, men teknisk skal han stadig forbedre sig meget. Dybden på positionen er ganske god med William Gay, Ross Cockrell og Coty Sensabaugh.

Safety Mike Mitchell er en hard hitter, der kan sætte tonen for hele forsvaret. Hans aggressive spillestil gør ham udsat for skader, og dem har han haft en del af i sin karriere. Ved hans side starter Sean Davis med Jordan Dangerfield og Robert Golden som reserver.

Special teams

Steelers’ special teams-enhed er ikke blandt NFL’s bedste, men kicker Chris Boswell er normalt knivskarp inden for 40 yards. På de længere distancer er hans præcision mere tvivlsom, og sidste år missede han begge sine forsøg fra over 50 yards. Punter Jordan Berry er blot middelmådig og har snittet 39,1 og 40,2 yards pr. punt i sine første to år i ligaen. Running back Knile Davis er Steelers kick off-returner, og Eli Rogers tager sig af punt returns.

Alt i alt

Det hele står og falder med, om Ben Roethlisberger kan holde en hel sæson, for Steelers har ikke råd til at tabe mange kampe, hvis de skal gøre sig forhåbninger om at vinde AFC North. På papiret har Steelers et af de bedste hold i AFC, og de bør som minimum vinde 11-12 kampe i den regulære sæson. Om de vinder nok kampe til at få hjemmebanefordel i slutspillet må tiden så vise, men det vil være en skuffelse, hvis ikke Steelers mindst når tilbage til AFC-finalen.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *