NFL preview 2017: Houston Texans

Football spiller en sekundær rolle i Houston kort før starten på 2017-sæsonen.

Orkanen “Harvey” har efterladt store dele området i smadret tilstand, og set i det perspektiv virker football ret ligegyldigt.

Og så alligevel ikke.

For som man også så det i New Orleans med orkanen “Katrina” tilbage i 2006, kan football i en krisetid samle en by.

Det kan blive den korte stund, hvor man glemmer dagligdagens problemer og i stedet kan glæde sig over og støtte de lokale Texans.

Der er i hvert fald ingen tvivl om, at Texans står bag og støtter deres by.

Mest af alt personificeret ved superstjernen J.J. Watts nødhjælpsindsamling, der har indsamlet flere millioner dollars og hjælper til den vej.

Midt i katastrofen skal Texans gøre sig klar til en 2017-sæson, hvor de har gode chancer for igen at nå slutspillet.

Fokus i offseason har været på at finde en ny franchise quarterback – DeShaun Watson – og handle Brock Osweiler, der var forfærdelig i 14 kampe som starter. Texans betalte endda Cleveland Browns et andetrundevalg i draften for at tage Osweiler og hans store kontrakt. Så er der nye toner på angrebet, hvor head coach Bill O’Brien fortsat vil kalde spil.

På forsvaret er Mike Vrabel blevet forfremmet til defensiv koordinator efter tre succesfulde år som linebackers coach, og han vil fortsætte Romeo Crennels fremragende arbejde med 3-4 forsvaret.

Angrebet

Fremtiden tilhører quarterback DeShaun Watson, men her og nu vil Tom Savage være bag center, når Texans åbner sæsonen.

Savage er kommet langt i sin udvikling, siden Texans valgte ham i fjerde runde af 2014-draften, og nu får han endelig chancen efter en rigtig god training camp.

Den 6’4 og 230 pund store Savage er en klassisk drop-back quarterback, der arbejder bedst fra lommen, og han har en virkelig stærk arm og solid teknik. Problemet for Savage har været skader, og han missede kampe sidste år på grund af en albueskade og en hjernerystelse.

Derfor kan Watson sagtens se snaps som rookie, men ideelt set kommer førsterundevalget ikke i kamp. Watson har “it” faktor og er en naturlig leder, men han er stadig meget rå og har brug for at lære. Specielt skal Watson arbejde på sin præcision ned ad banen, hvor han ofte misser selv meget åbne receivers.

Brandon Weeden, et tidligere førsterunde bust, er den erfarne reserve, der kan træde til og starte enkelte kampe, hvis det kræves.

O’Brien vil gerne etablere løbet, og derfor hentede han sidste år running back Lamar Miller på en stor fireårig aftale til 26 millioner dollars. Miller fik tonsvis af carries i begyndelsen af sæsonen, men han blev kørt træt og slog ikke helt til. Samtidig sluttede han den regulære sæson med en ankelskade og missede de to sidste kampe.

I alt løb Miller for 1073 yards (4,0 yards pr. carry), og O’Brien erkendte i foråret, at Texans overbrugte den 26-årige running back.

Miller vender tilbage som starter, men han vil blive aflastet af rookie D’Onta Foreman, som Texans valgte i tredje runde. Foreman kan meget vel være fremtidens mand, for selvom Miller har kontrakt til og med 2020, kan Texans komme ud af kontrakten efter denne sæson.

Hvis Miller spiller op til sit bedste, er han en dynamisk back, der har power og hurtighed til at lave de helt store spil, og Texans håber, at de ser mere af det i år. Miller er også goal line-back og vil se carries tæt ved end zone. Alfred Blue er tredjevalg, mens Tyler Ervin er en playmaker med return-evner. Fullback Jay Prosch har fået forlænget sin kontrakt.

Wide receiver DeAndre Hopkins havde en trist 2016-sæson og greb skuffende 78 bolde for 954 yards og fire touchdowns. Med til historien hører dog, at Hopkins i den grad blev ladt i stikken af upræcise Osweiler, og derfor vil Hopkins præstere meget bedre i år med Savage bag center. Kort før sæsonstart har han fået en ny, femårig aftale.

2016-førsterundevalget Will Fuller skuffede generelt som rookie og tabte alt for mange bolde. Det var også et problem i college, og Fuller skal virkelig forbedre sig på den konto. Han har hurtigheden til at løbe fra de fleste forsvarsspillere, men det nytter ikke meget, hvis ikke han kan hive boldene ind. Fuller starter formentligt sæsonen på injured reserve på grund af et brækket kraveben.

Braxton Miller og Bruce Ellington kan begge arbejde fra slot-positionen, mens Jaelen Strong er en stor possession receiver, der aldrig har udlevet sit fysiske talent. Måske kommer gennembruddet i år. Dres Anderson er en interessant spiller, der har imponeret med sin hurtighed og sikre ruter.

Tight end C.J. Fiedorowicz gjorde det godt sidste år med 54 catches for 559 yards og fire touchdowns, og han er et udmærket mål for Savage. Ryan Griffin er en dominerende inline blocker, mens Stephen Anderson er en bedre pass catcher, der kan aflaste Fiedorowicz.

Den offensive linje er det helt store problem for Texans’ angreb, og den skal spille bedre end sidste år, hvis Savage skal præstere.

Venstre tackle Duane Brown er utilfreds med sin kontrakt, og han har ikke deltaget i training camp. Det store spørgsmål er, om han møder op til sæsonstart. Det er endnu uvist.

Brown missede de første fire kampe af 2016-sæsonen, og det kunne mærkes, og hvis Texans må undvære ham i længere tid, er det et stort problem. Som udgangspunkt vil Kendall Lamm, der har startet syv kampe de seneste to sæsoner, overtage for Brown.

Guards Xavier Su’a-Filo og Josh Allen er funktionelle run blockers, der lader meget tilbage at ønske i opdækning, hvor de tillader for meget pres. Det samme gør højre tackle Chris Clark, og derfor kan Breno Giacomini eller rookie Julian Davenport sagtens få masser af spilletid. I midten starter Nick Martin med Greg Mancz som en solid reserve.

Forsvaret

Texans’ helt store styrke ligger på forsvaret, der sidste år var NFL’s bedste i antal tilladte yards (301,3) pr. kamp, og det er en skræmmende enhed, som Mike Vrabel koordinerer.

Det starter oppe foran, hvor J.J. Watt er tilbage efter at have misset 13 kampe i 2016 på grund af en rygskade. Watt i topform er potentielt NFL’s allerbedste spiller, og han er nærmest umuligt at håndtere en-mod-en.

Det tidligere førsterundevalg er ekstremt hurtig af snappet, og han er atletisk, instinktiv og en kæmpe playmaker. I 2014 og 2015 lavede Watt i alt 38 sacks, og hvis han er tilbage for fuld styrke, er 20 sacks ikke umuligt.

Modsat er Jadeveon Clowney næsten ligeså skræmmende et matchup for de offensive linemen. Clowney var plaget af skader i de første to sæsoner, men sidste år fik han sit gennembrud og lavede et tocifret antal hurries og seks sacks. Hans kombination af hurtighed og fysik ses formentlig ikke andre steder i NFL, og han kan overtage kampe, når han rammer dagsformen.

I midten har D.J. Reader overtaget jobbet som nose tackle fra Vince Wilfork, der har indstillet karrieren. Rookie Carlos Watkins og Christian Covington er alsidige defensive ends, der kan spille flere positioner på linjen.

Hvis ikke det var nok med Watt og Clowney på linjen – eller off the ball – så har Texans også masser af talent i linebacker-gruppen, selvom de har mistet produktive John Simon til Indianapolis Colts.

Whitney Mercilus er en dygtig pass rusher på flanken, men Texans skal have mere ud af Brennan Scarlett, der er dygtig til at stoppe løbet men er ineffektiv som rusher.

Brian Cushing er en erfaren veteran i midten, der stadig er eminent til at stoppe løbet. Ved hans side har Benardrick McKinney et stort potentiale og forventes at tage endnu et skridt i sin udvikling efter en rookie sæson med flere end 100 tacklinger. Rookie Zach Cunningham er en atletisk coverage linebacker, der kan få spilletid i sub-pakker.

Texans har sagt farvel til stortalentet, cornerback A.J. Bouye, der fortsætter hos Jacksonville Jaguars. I stedet vil Kevin Johnson træde ind i startopstillingen modsat  Johnathan Joseph, og de to danner en ganske solid duo.

Johnson har stadig et stort potentiale og kan udvikle sig til en sand shutdown corner, men der er stadig et stykke vej for 2015-førsterundvalget. Joseph er en erfaren herre, der arbejder suverænt i zone-opdækning.

Kareem Jackson fungerer som nickelback men kan også se spilletid som safety. Robert Nelson er fjerdevalg.

På safety er Quintin Demps væk mens Marcus Gilchrist er kommet til fra New York Jets. Gilchrist må tage til takke med en reservetjans bag starter Andre Hal, der efter glimrende spil de seneste to sæsoner har fået en kontraktforlængelse kort før sæsonstart. Både Hal og Gilchrist er dygtige i opdækning og har gode boldevner.

Corey Moore startede otte af 16 kampe sidste år men får nu chancen som fuldtidsstarter på strong safety. Han er en glimrende run stopper med begrænsede evner i coverage. Eddie Pleasant er Texans’ dime back.

Special teams

36-årige Nick Novak har fået forlænget sin kontrakt efter en glimrende 2016-sæson, hvor han ramte plet på 36 af 41 field goal-forsøg. Novak har et stærkt ben og kan sparke fra 50+ yards, og han er samtidig en dygtig kick off-specialist.

Punter Shane Lechler er blevet 41 år og hører ikke længere til blandt de bedste. Han er dog heller ikke blandt ligaens dårligste på positionen. Tyler Ervin håndterer normalt kick off-returns men vil også træde til som punt returner, så længe Will Fuller er ude.

Alt i alt

Texans nåede slutspillet sidste år med Brock Osweiler bag center, og de bør også nå slutspillet i år med Tom Savage som quarterback. På papiret er Texans det bedste hold i AFC South og vinder divisionen, hvis den offensive linje kan spille op til et nogenlunde niveau. Forsvaret er nemlig så stærkt, at det kan vinde flere kampe for Houston, og 10+ sejre i den regulære sæson er indenfor rækkevidde. Om Texans kan komme videre fra første slutspilskamp, må tiden så vise.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *