NFL preview 2017: Denver Broncos

Efter fem sæsoner i træk med slutspil, tre AFC-finaler og en enkelt Super Bowl-sejr måtte Denver Broncos sidste år tage til takke med “lige ved og næsten”.

Ni sejre rakte kun til en tredjeplads i AFC West, og der var ikke sejre nok på kontoen til at få et wild card til playoffs.

Denver går nu 2017-sæsonen i møde med ny cheftræner, efter de i foråret sagde farvel til head coach Gary Kubiak, der har indstillet karrieren.

Ny frontfigur er Vance Joseph, der er kommet til fra Miami Dolphins, hvor han var defensiv koordinator. Han har længe haft en stor stjerne hos Broncos’ Vice President of Football Operations, John Elway.

Joseph, der trænede tre sæsoner under Kubiak hos Houston Texans, er en virkelig dygtig leder med en positiv attitude, og han skal forsøge at bygge videre på Kubiaks arbejde.

Det gør Joseph med to nye koordinatorer ved roret. Mike McCoy er tilbage som angrebschef efter en kort periode som cheftræner for San Diego Chargers, og han overtager fra Rick Dennison.

På forsvaret er Joe Woods blevet forfremmet fra defensive backs coach, og han har noget at leve op til. De seneste tre sæsoner har Broncos’ defensiv under Wade Phillips nemlig rangeret som nummer tre, et og fire i antal tilladte yards og i 2015 og 2016 var det fjerdebedst i tilladte point.

Angrebet

Der har været åben kamp om starterjobbet på quarterback mellem sidste års starter, Trevor Siemian, og det tidligere førsterundevalg Paxton Lynch. En kamp som Siemian, et syvenderundevalget fra 2015, har trukket sig sejrrigt ud af.

Det er en smule bekymrende for Broncos, fordi Lynch – førsterundevalget fra 2016 – ikke har gjort synderligt fremskridt i sin anden sæson til at kunne nappe starterjobbet fra Siemian.

At Lynch nu er skulderskadet er en helt anden sag, og han er ude de første fem uger af sæsonen.

Mens Lynch har en stærk arm og er meget atletisk, så er Siemian – der sidste år startede 14 kampe, completede 59,5 procent af sine kast for 18 touchdowns og 10 interceptions – mere begrænset.

Men han laver færre fejl og kan holde Broncos nok inde i kampene til, at forsvaret kan vinde dem.

Brock Osweiler er tilbage hos Broncos på en etårig aftale, og han går sæsonen i møde som førstereserve.

Vance Joseph har lagt vægt på, at Broncos’ løbeangreb ikke længere er et job for én spiller. Derimod vil han bruge to-tre backs til at gøre arbejdet.

Starteren lige nu er C.J. Anderson, der er i bedre fysisk stand end i mange år, og han vil trække en god del af læsset. Anderson spillede kun syv kampe sidste år på grund af skader, men han nettede 4,0 yards pr. carry og løb for 437 yards.

Veteranen Jamaal Charles er kommet til fra rivalerne fra Kansas City Chiefs, og selvom han er blevet 31 år, ser han ud til at være helt ovre sine knæproblemer. Charles er stadig en giftig runner, der ikke behøver mange carries for at levere de store spil. Han er desuden en virkelig dygtig pass catcher.

DeAngelo Henderson er en interessant rookie, der også vil presse på for spilletid. Devontae Booker er ude i de første uger på grund af en brækket håndled.

Denver er stadig solidt besat på receiver-positionen med starterne Demaryius Thomas og Emmanuel Sanders. Sidste år leverede Thomas sin dårligste produktion i fem sæsoner og greb kun 1083 yards med fem touchdowns, men normalt er den 29-årige angrebsprofil en af NFL’s bedste.

Den 6’3 og 229 pund store Thomas er stadig hurtig for sin størrelse, og hans stensikre hænder gør ham til et godt mål for Siemian. Sanders er en eksplosiv herre, der er virkelig farlig med bolden i hænderne. Selvom han for tredje år i træk greb for mere end 1000 yards, så har han det med at falde lidt ud af kampene. Således greb han for 54 yards eller færre i otte af 15 kampe sidste år.

Benny Fowler og Jordan Taylor er de næste i rækken, mens Cody Latimer – et tidligere 2014-andenrundevalg – har fået en sidste chance. Rookie Carlos Henderson er røget på injured reserve.

Tight end-gruppen har ikke leveret meget de seneste sæsoner. I foråret valgte Broncos Jake Butt i draften, og han kan på sigt udvikle sig til en rigtig produktiv NFL-spiller. Lige nu genoptræner han dog ovenpå en alvorlig knæskade.

Virgil Green har fået masser af chancer, men i en alder af 29 år er det tvivlsomt, om han nogensinde får et gennembrud. Sidste år greb han blot 22 bolde i 12 kampe. Jeff Heuerman kan levere store spil, men Broncos har endnu ikke set meget fra hans side.

Den offensive linje har fået en vitaminindsprøjtning med førsterundevalget Garrett Bolles. Han kommer til at starte på venstre tackle som bodyguard for Siemian. Bolles er virkelig atletisk og spiller med en rigtig god attitude, og han vil kun blive bedre med årene.

Matt Paradis var en af NFL’s bedste centere i 2016, hvor han specielt viste sit talent på løbespil. Han er en god styrmand på linjen, der starter Max Garcia eller Allen Barbre på venstre guard og Ron Leary (kommet til fra Dallas Cowboys) på højre guard.

Menelik Watson er hentet hos rivalerne fra Oakland Raiders, hvor han startede 37 kampe. Det tidligere andenrundevalg har aldrig helt levet op til sin draft status, men han kommer til starte på højre tackle. Donald Stephenson er en erfaren swing-tackle.

Forsvaret

Broncos’ forsvar rangerede som det fjerdebedste overall og i antal tilladte point, og nu er det op til Joe Woods at bygge videre på Wade Philips fremragende arbejde.

Det starter oppe foran med de to stærke defensive ends, Jared Crick og Derek Wolfe, der begge er solide run stoppere. I midten er kæmpestore Domata Peko Jr. kommet til fra Cincinnati Bengals, og han vil rotere på nose tackle sammen med den 334 pund tunge Zach Kerr.

Det tidligere førsterundevalg, Shane Ray, starter sæsonen på injured reserve og kan tidligst komme i kamp efter ottende spillerunde. Det betyder, at Broncos mangler noget pres fra flanken. Ray lavede otte sacks i sin anden sæson – en fordobling fra rookie sæsonen – og han er en eksplosiv herre.

Modsat er Von Miller stadigvæk NFL’s bedste til at jagte quarterbacken og umulig at håndtere én-mod-én. Han er en uhyggelig kombination af fart og fysik, og sidste år lavede han 13,5 sacks. Shaquil Barrett og rookie DeMarcus Walker er de umiddelbare reserver, der vil se mere spilletid, indtil Ray er tilbage.

I midten gjorde inside linebacker Todd Davis det solidt i sin første sæson som fuldtidsstarter og lavede 97 tacklinger. Davis er ganske god mod løbet, men han skal lave flere store spil. Det samme skal hans makker Brandon Marshall, der er en af NFL’s bedste run stopping linebackers. Corey Nelson er en god reserve, der også kan starte i kortere perioder.

Broncos har den måske bedste gruppe af cornerbacks i NFL og sidste år tillod enheden kun 55,4 procent completion. Klart bedst af alle hold.

Veteranen Aqib Talib er stadigvæk en top fem-cornerback, der sidste år forsvarede imponerende 12 kast og lavede tre interceptions. Talib er blevet 31 år, men han kan lukke modstandernes bedste receivers ned uden safety-hjælp.

Det samme kan starteren modsat, Chris Harris Jr., som igen i 2016 spillede som en af NFL’s allerbedste. Harris Jr. havde skulderproblemer sidste år, og det hæmmede hans spil sent på sæsonen, men alligevel holdt han et meget højt niveau. Bradley Roby, et tidligere førsterundevalg, er måske den bedste tredje-cornerback i hele NFL.

På safety har Broncos sagt farvel til T.J. Ward, der fortsætter karrieren hos Tampa Bay Buccaneers. Broncos vil uden tvivl savne den 30-årige Wards lederevner og store spil (fem forced fumbles over to sæsoner), men de håber, at Justin Simmons kan levere tæt på samme niveau. Darian Stewart fik en ny, fireårig aftale i november sidste år, og han er en glimrende run stopper, der bliver stadig bedre i coverage.

Special teams

Kicker Brandon McManus har en hamrende stærk ben og kan uden problemer banke boldene ind fra mere end 50 yards. Nogle gange halter præcisionen, og han missede fem af 34 spark. Punter Riley Dixon gjorde det virkelig godt i sin første sæson i NFL og snittede 45,7 yards pr. punt med et net average på 41,5. Cody Latimer får første forsøg som kick off-returner, mens rookie Isaiah McKenzie har fået en plads i truppen på grund af sine evner som punt returner.

Alt i alt

Broncos er ikke længere det bedste hold i AFC West – måske ikke en gang det næst bedste – og derfor får de svært ved at nå slutspillet. Siemian er en funktionel starter, men han vinder ikke mange kampe uden hjælp. Løbeangrebet kan næppe trække læsset over en hel sæson, og forsvaret er ikke nær så stærkt som tidligere. Broncos skal håbe på en sæson med otte-ni sejre, og det er næppe nok til at få en plads i slutspillet.

 

 

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *