NFL preview 2017: Cleveland Browns

Cleveland Browns var bundelendige i 2016 og vandt blot én kamp i den første sæson med Hue Jackson som head coach.

Men der er et begrundet håb om, at det ikke blot vil gå lidt bedre i Jacksons anden sæson – men meget bedre.

For det første er størstedelen af den 14 mand store 2016-draftklasse stadig en del af truppen, og mange fik værdifuld spilletid som rookies. De er nu klar til større roller.

For det andet har Browns igen i år drafted masser af unge talenter, flere af dem i første og anden runde, og mange vil allerede få chancen som rookies.

For det tredje har Jackson og co. opgraderet den offensive linje i free agency, og det vil betyde alverden for holdets quarterbacks og løbeangrebet.

Og for det fjerde er Gregg Williams hentet ind som ny defensiv koordinator. Han afløser Ray Horton, hvis defensiv var blandt NFL’s dårligste i 2016 og rangerede næst dårligst i tilladte yards og tredje dårligst i antal tilladte point.

Williams skifter Browns’ forsvarsformation og vil køre et meget aggressivt og angribende 4-3 system. Det vil næsten med statsgaranti være bedre – og mere underholdende – end 2016-udgaven af Browns’ forsvar.

Angrebet bliver styret af Jackson, der gerne vil holde en god balance mellem løb og kast ud fra mange forskellige formationer. Jacksons system giver masser af muligheder for store spil med kast dybt i banen efter play actions.

Så der er mange positive tendenser ved Browns, der ikke har været i slutspillet de sidste 14 år og kun “overgås” af Buffalo Bills (17 år) på den konto.

Angrebet

Browns søger fortsat efter en franchise quarterback og har siden 2001 startet mindst to forskellige quarterbacks i hver sæson.

Sidste år startede Cody Kessler (8), Robert Griffin III (5) og Josh McCown (3) alle kampe, og det var fjerde år i træk, at Browns havde tre forskellige quarterbacks bag center.

Kessler vender som den eneste tilbage, og der er gode chancer for, at han også starter kampe i år. Det tidligere tredjerundevalg kan være en effektiv game manager, men han har været plaget af skader og mangler armstyrke til at kunne levere alle typer af kast.

Derfor går rookie quarterback DeShone Kizer sæsonen i møde som Browns’ førstevalg. Kizer har en fremragende arm og passer virkelig godt til Hue Jacksons angrebssystem, og Browns er nødt til at se, hvad de har i andenrundevalget.

Kizer var ustabil i college og blev blandt andet bænket i 2016, men han har kæmpe potentiale, og det håber Browns, at de kan forløse.

Brock Osweiler er kommet til fra Houston Texans via en bemærkelsesværdig handel tidligere i år. Her sendte Texans Osweiler PLUS et andenrundevalg til Cleveland for at komme af med Osweiler og hans gigantiske kontrakt.

Browns havde pengene på deres salary cap og kunne godt bruge draftvalget, og derfor er Osweiler nu i Cleveland. Den 6’7 store quarterback starter dog næppe med mindre alt andet kikser. Godt nok har han en stærk arm, men han laver alt for mange fejl og er ikke den ledertype, man søger på quarterback-positionen.

Kizer kommer til at spille bag en af ligaens allerbedste offensive linjer. Venstre tackle Joe Thomas er potentielt NFL’s bedste, og han har i sin 10 år lange karriere aldrig misset et snap. Thomas er en kommende Hall of Famer, og han kan stadigvæk dominere og følge med sine direkte modstandere.

Ved hans side er Joe Bitonio en fremragende guard, men han har de seneste to sæsoner misset 15 kampe på grund af skader. I midten er J.C. Tretter kommet til fra Green Bay Packers, og det er en stor opgradering. Tretter sluttede 2016-sæsonen midtvejs på grund af en knæskade men er klar til den kommende sæson.

I foråret signede Browns guard Kevin Zeitler til en rekordstor 60 millioner dollars-aftale, og han vil starte på højre side sammen med tackle Shon Coleman. Dybden er rigtig god med Spencer Drago, Cameron Erving og John Greco.

Den offensive linje vil ikke blot passe godt på Browns’ quarterback; den vil også være i stand til at åbne huller for løbeangrebet.

Running back Isaiah Crowell har stadig et stort udviklingspotentiale og løb sidste sæson for karrierebedste 952 yards med et snit på 4,8 yards pr. carry. Crowell løber med god fysik, og han bør som minimum kunne matche produktionen fra sidste år.

Duke Johnson er en fremragende receiver og er den eneste running back i ligaen, der har grebet for flere end 500 yards i hver af de sidste to sæsoner. Johnson kan bruges mellem tackles, men han er primært passing down-back. Det store spørgsmål er dog, og Kizer er dygtig og præcis nok til at bruge ham som check down-receiver og på de korte ruter.

Matthew Dayes er en interessant rookie, der står klar, hvis Crowell ikke kan holde sig skadesfri.

Mens Browns har en stærk gruppe af running backs, så ser det lidt svagere ud på receiver-positionen. Browns valgte ikke at forlænge med Terrelle Pryor, der ellers imponerede i 2016, og derfor er de tyndt besat.

Corey Coleman, sidste års førsterundevalg, missede seks kampe som rookie, og han skal bevise, at han kan holde sig fri af skader. Kan han det, har han et stort potentiale, for han er eksplosiv og dynamisk med bolden i hænderne.

Samtidig kan han true dybt i banen, og han vil være et godt våben for Kizer. Som rookie greb Coleman 33 bolde for 413 yards, og han bør som minimum kunne nærme sig de 1000 yards receiving.

1000 yards nåede veteranen Kenny Britt lige nøjagtigt sidste år hos Los Angeles Rams, og det var ret imponerende, når man tænker på, hvor dårligt det angreb var. Britts 1002 yards var faktisk karrierebedste, og hans fem touchdown var næstflest i hans otte år i NFL. Med sine 6’3 og 223 pund er Britt et stort, fysisk mål, der kan vinde 50/50 bolde og stadig har fart nok til at gøre skade på de mellemlange ruter.

Ud over Coleman og Britt er der ikke meget at komme efter. Ricardo Louis og Rashard Higgins er de næste i række, men ingen af de to har umiddelbart starterpotentiale.

Browns har sagt farvel til tight end Gary Barnidge, og hans plads overtages af rookie David Njoku, valgt i første runde af årets draft. Njoku er måske den allermest atletiske spiller i hele Browns’ trup, og han er en massiv opgradering over Barnidge.

Den 6’4 og 246 pund store Njoku løber ruter som en wide receiver, og han kan hurtigt udvikle sig til et værdifuld offensivt våben. Seth DeValve er primært blocker men kan fungere som receiver.

Forsvaret

Browns har en stærk gruppe af defensive linemen anført af topvalget fra årets draft, defensive end Myles Garrett. Garrett er en ekstremt talentfuld lineman, der kan overtage kampe og påvirker modstandernes angrebstilgang. Han er et godt bud på at vinde Defensive Rookie of the Year.

Med sine 6’4 og 272 pund er Garrett er en fysisk freak med et virkelig eksplosivt antrit, og han vil være svær at håndtere for selv de allerbedste offensive tackles. Der er ingen tvivl om, at Gregg Williams vil gå langt for at give Garrett de optimale matchups til at kunne præstere.

Modsat Garrett starter Emmanuel Ogbah, en solid run-stopper, der også kan nå ind til quarterbacken og lavede 5,5 sacks som rookie. Carl Nassib og Nate Ochard er god dybde.

I midten har Browns sagt farvel til veteranen Desmond Bryant, der missede hele 2016-sæsonen på grund af en overrevet brystmuskel. Danny Shelton er stadig starter – dog skadet – og vil lukke ned for løbet, og ved hans side banker den Trevon Conley (undrafted i 2016) alvorligt på for et starterjob.

Dybden udgøres af Jamie Meder (startede 15 kampe sidste år), Larry Ogunjobi og Xavier Cooper. Rookie Caleb Brantley kæmper for en plads i truppen efter at have misset hele preseason med en skade.

Linebacker Joe Schobert blev brugt på ydersiden som rookie, men det var langt fra ideelt. Schobert startede fire af 16 kampe og lavede blot 28 tacklinger, og derfor bliver han rykket til middle linebacker i Browns’ nye 4-3 system.

Schobert er ikke nogen superatlet, men han er snu og altid omkring bolden. Han bør præstere bedre i midten og tage et stort skridt i sin udvikling.

Jamie Collins, som Browns handlede sig til hos New England Patriots sidste år, har fået forlænget sin kontrakt, og han er skal bevise, han er pengene værd. Collins er en fremragende atlet, der bevæger sig godt og kan dække running backs og tight ends, og han er dødbringende på blitzes – specielt op gennem midten. Han passer virkelig godt til Williams’ aggressive mentalitet.

Christian Kirksey har også et stort potentiale og har ligeledes fået forlænget sin kontrakt. Kirksey er ikke nær så god som Collins i opdækning, men han er en tackling-maskine, der er fremragende mod løb og lavede 148 tacklinger i 2016.

Dybden kommer fra Kenneth Olugbodem, Dominique Alexander og James Burgess.

Browns har en virkelig solid gruppe af cornerbacks anført af det tidligere top 10-valg, Joe Haden. Haden har misset 14 kampe de seneste to sæsoner og var plaget af en nakke- og lyskeskader i 2016, men nu er veteranen tilbage for fuld styrke. Når Haden rammer sit topniveau, kan han lukke ned mand-til-mand, og det kræves der i Williams’ forsvar.

Modsat starter Jamar Taylor, der imponerede i sin første sæson hos Browns efter at være blevet handlet fra Miami Dolphins. Taylor har fået en ny treårig aftale, og han vil starte på venstre flanke og se en tredjedel af sine snaps fra slot-positionen.

I en alder af 26 år har det tidligere Dolphins-andenrundevalg stadig sine bedste år foran sig og førte sidste år Browns med tre interceptions og 14 pass breakups.

Jason McCourty er kommet til fra Tennessee Titans, hvor han tidligere har arbejdet med Gregg Williams. McCourty har masser af startererfaring og vil få rigeligt med spilletid. Briean Boddy-Calhoun lavede også tre interceptions sidste år og giver god dybde.

På safety er der masser af spørgsmålstegn. Browns valgte Jabrill Peppers i første runde af årets draft, men han er mere en atlet end egentlig safety. Det er endnu for tidligt at sige, om Peppers har det, der skal til for at kunne blive en god strong safety i NFL, men han er ekstremt atletisk og kan bruges i mange roller.

Derrick Kindred starter ved siden af Peppers, og han gjorde det solidt som rookie, hvor han fik spilletid i 12 kampe. Calvin Pryor III er god dybde, men han har haft en skuffende karriere, siden New York Jets valgte ham i første runde af draften i 2014.

Special teams

Cody Parkey er fortsat Browns’ kicker, men han hører langt fra til blandt NFL’s bedste. Parkey er solid på de korte distancer og ramte sidste år på alle sine 12 spark fra under 40 yards, men han har problemer med præcisionen, når han skal sparke langt.

Punter Britton Colquitt kom til sidste år og gjorde det udmærket. Han har fået forlænget sin kontrakt med fire år. Jabrill Peppers er som udgangspunkt både kick off- og punt-returner, men det kan ændre sig, hvis Browns giver ham en stor rolle på forsvaret. I så fald står Mario Alford klar i kulissen.

Alt i alt

Sidste år vandt Browns kun én kamp og var suverænt NFL’s dårligste hold. Så skidt går det slet ikke i år. Browns er langt bedre på de fleste positioner og specielt forsvaret bør tage et stort skridt frem med Williams som styrmand.

Den offensive linje er en af NFL’s bedste, og løbeangrebet bør som minimum kunne matche sidste års produktion. Hvis Browns kan få god produktion ud af deres quarterbacks, kan de overraske meget positivt i år.

Et forsigtigt bud herfra er, at Browns som minimum vinder seks kampe, og hvis holdet går .500, vil sæsonen være en stor succes.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *