NFL preview 2017: Baltimore Ravens

Baltimore Ravens har misset sluttet i tre ud af de fire sæsoner, siden de vandt Super Bowl i 2012.

Alligevel er der intet pres på head coach John Harbaugh før den kommende sæson.

Cheftræneren har fået forlænget sin kontrakt, der ellers udløb i 2018, og det er en klar besked fra Ravens’ ledelse om, at de fortsat tror på Harbaugh.

Om 2017 bliver sæsonen, hvor Ravens igen når i slutspillet er stærkt tvivlsomt. Offseason har igen været plaget af et hav af skader, og derfor går Harbaughs lilla tropper sæsonen i møde tyndt besat på flere positioner.

Angrebet vil fortsat blive styret af den offensive koordinator Marty Mornhinweg, der overtog i oktober sidste år, da Mark Trestman blev fyret. Det giver ro på en position, hvor Ravens ellers har skiftet ud fem gange de seneste fem sæsoner.

Håbet er, at stabiliteten kan hjælpe angrebet til at præstere bedre end sidste år, hvor det sluttede som det 21. bedste i antal scorede point (21,4) og femtedårligst i antal touchdowns (32).

Dean Pees er fortsat defensiv koordinator, og han har siden 2012 gjort et solidt job med sit 3-4 forsvar. Sidste år rangerede Ravens’ forsvar som det niende bedste i antal tilladte point, hvilke var en klar forbedring fra 2015, hvor det var nummer 24 i den kategori.

Angrebet

Joe Flacco hører ikke til blandt NFL’s bedste quarterbacks, men han er funktionel og laver normalt få fejl.

Den 6’7 store quarterback har en kanon af en arm og er ganske mobil, og Flacco er bedst, når Ravens’ løbeangreb fungerer, og han kan bruge play actions.

Sidste år kastede Ravens for NFL-flest 672 gange, men det var primært short-passing, og Flacco kastede kun for 4317 yards, 20 touchdowns og 15 interceptions. Samtidig var hans average nede på 6,4 yards pr. kast.

Det er ikke sådan, at Ravens skal bruge Flacco, og man må håbe, at de i denne sæson lægger mere vægt på at få løbet sat op, så de kan spille på Flaccos styrker og gå mere dybt i banen.

Flacco har dog været – er – plaget af en ryskade, og han har ikke trænet i flere uger. Håbet er stadig, at han bliver klar til sæsonstart.

Ryan Mallet er reserve, men han har gjort det ganske forfærdeligt i preseason. Han får formentligt en plads i truppen af mangel på bedre.

I Terrance West har Ravens en udmærket running back, der sidste år startede 13 af 16 kampe. West snittede 4,0 yards pr. carry og scorede fire gange, og han er zone-runner med begrænset hurtighed. West skaber ikke meget på egen hånd men er god til at tage, hvad den offensive linje blokerer.

Danny Woodhead kommet til fra Los Angeles Chargers, hvor han missede næsten hele 2016-sæsonen med et overrevet korsbånd. Selvom Woodhead er blevet 32 år, er han stadig en af ligaens allerbedste pass catchers, og han giver Flacco et godt sikkerhedsnet på de korte distancer.

Sidste års fjerderundevalg, Kenneth Dixon, er skuffende ude for sæsonen på grund af en knæskade. Dixon har et stort potentiale men næste år bliver et “make-it-or-break-it” år for Dixon, der også har karantæne i de fire første kampe.

Den undraftede rookie Taquan Mizzell har imponeret i preseason og kan have spillet sig til en plads i truppen på grund af sine evner som pass catcher. Han kommer til at kæmpe med Buck Allen om en af de yderste pladser. Lorenzo Taliaferro er Ravens’ fullback

Steve Smith Sr. har indstillet karrieren, og hans plads overtages af Jeremy Maclin. Maclin spillede fire sæsoner i Marty Mornhinweg-angreb, da de sammen var hos Philadelphia Eagles fra 2009-2012, så han kender systemet virkelig godt.

Sidste år greb han for 536 yards og to touchdowns hos Kansas City Chiefs, men han bør kunne præstere bedre i et mere vertikalt angreb. Maclin vil dog stadig gribe mange bolde underneden og være et sikkert mål for Flacco.

Mike Wallace kom til sidste år efter en skuffende sæson hos Minnesota Vikings, men han leverede varen og greb for 72 bolde for 1071 yards og fire touchdowns. Selvom Wallace er blevet 31 år, har han stadig hurtigheden til at gå dybt i banen.

Ravens håber også, at det tidligere førsterundevalg Breshad Perriman endelig slår igennem. Det kræver dog, at den 6’2 og 215 pund store Perriman kan holde sig skadesfri. Han missede hele sin rookie sæson i 2015 og startede kun én af 16 kampe sidste år, hvor han greb for 499 yards og tre touchdowns.

Quincy Adeboyejo, Chris Moore, Michael Campanaro og Keenan Reynolds er dybde.

På tight end er Ravens igen hårdt ramt. Dennis Pitta har indstillet karrieren efter en ny, alvorlig hofteskade, og Crockett Gillmore er ude for sæsonen på grund af en knæskade. I stedet skal Ravens håbe på, at enten Nick Boyle, Maxx Williams eller 36-årige Benjamin Watson kan løfte opgaven.

Den offensive linje er ikke så solid, som den tidligere har været primært på grund af manglende dybde. Guards Alex Lewis og rookie Nick Siragusa er begge ude for sæsonen, og center John Urschel har overraskende indstillet karrieren. Samtidig er højre tackle Ricky Wagner taget til Detroit Lions i free agency.

Venstre tackle Ronnie Stanley har stort potentiale, og ved hans side ser det ud til at James Hurst kommer til at starte på guard. I midten løber Ryan Jensen med jobbet som center. Han kan dog blive presset af Jeremy Zuttah, der blev handlet til San Francisco 49ers i foråret, så fyret og nu har lavet en ny kontrakt med Ravens. Højre tackle Austin Howard er ikke nær så god som Wagner. Rookie Jermaine Eluemunor er primær reserve.

Forsvaret

På papiret har Ravens fortsat et rigtig godt forsvar, selvom det er langt fra tidligere tiders styrke. Sidste år rangerede Dean Pees’ tropper i top 10 i både tilladte point og yards, og der er ingen grund til at tro, at det ikke kan ramme samme niveau i år.

Den defensive linje er bomstærk med nose tackle Brandon Williams som den store stjerne. Williams er en altdominerende run-stopper, og i foråret fik han fuldt fortjent en ny, stor femårig kontrakt til 52,5 millioner dollars.

Den 340 pund store Williams bevæger sig uhyggeligt godt for sin størrelse, og sidste år blev det også til 4,5 sacks.

Ved hans side starter Michael Pierce, en tidligere 2016 undrafted free agent, der fik spilletid i alle 16 kampe som rookie. Pierce er en kaosskabende type, der i sit første år flere gange viste sit hurtige antrit. Tredjeårsspilleren Brent Urban er som udgangspunkt tredjemand på linjen.

Bronson Kaufusi, Carl Davis og Chris Wormley sidder på de næste pladser. Willie Henry kæmper for en plads i truppen. Patrick Ricard kan måske få en rolle, da han også kan bruges som fullback.

Linebacker-gruppen har mistet produktive Zach Orr, der i januar indstillede karrieren efter blot tre sæsoner på grund af en nakkeskade. Erstatningen i midten bliver enten Patrick Onwuasor eller Kamalei Correa, og lige nu ser det ud til, at Onwuasor vinder det job. Han har gjort det fremragende i preseason, hvor han med sin aggressive spillestil har imponeret.

Det presser Correa, der oprindeligt blev drafted som outside linebacker i anden runde af 2016-draften. Correa skuffede enormt som rookie og lavede blot fire tacklinger i ni kampe, inden han blev placeret på injured reserve. Han skal hæve sit niveau, hvis han skal vinde et starterjob på indersiden ved siden af C.J. Mosley.

Den 25-årige Mosley leverede sidste år endnu en god sæson, og han hører til blandt de allerbedste inside linebackers i NFL. Mosley har et fremragende instinkt, kan spille på alle downs og leverer altid en topprofessionel indsats.

Sidste år manglede Ravens pass rush og sluttede med kun 31 sacks – niende færrest i NFL. Der er dog håb om, at det bliver meget bedre i den kommende sæson.

34-årige Terrell Suggs skal nok lave sine 8-10 sacks, men han har set sine bedste dage, og Ravens har brug for at yngre kræfter også bidrager.

Og det burde der være gode muligheder for.

Za’Darius Smith ser i sit tredje år ud til at have fundet melodien, og Ravens vil forsøge at scheme ham til masser af pres i kombination med de defensive linemen. Tyus Bowser, valgt i anden runde af årets draft, er hamrende atletisk og meget eksplosiv. Han har dog stadig meget at lære, men hans potentiale er kæmpestort.

Det mest konsistente pass rush skal måske komme fra tredjerundevalget, Tim Williams. Den tidligere Alabama-stjerne har et uhyggeligt antrit, og han kan blive et alvorligt mismatch for de offensive linemen. Williams dumpede flere dopingprøver i college, og derfor faldt han et par runder i draften, for hans talent var uden tvivl til at blive valgt i første runde.

På cornerback må Ravens desværre undvære Tavon Young, der ellers gjorde det fremragende som rookie men er ude for sæsonen på grund af et overrevet korsbånd.

Heldigvis vender Jimmy Smith tilbage. Han sluttede ellers 2016-sæsonen på injured reserve på grund af en ankelskade men er klar igen klar. Smith er en dygtig mand-mand cornerback, der kan lukke modstanderens bedste receiver ned, og det kræves ofte i Pees’ system.

Modsat starter Brandon Carr, der er kommet til fra Dallas Cowboys, men han vil hurtigt blive presset af rookie Marlon Humphrey, som Ravens valgte i første runde af årets draft. Humphrey er fysisk type, der kan skygge receivers ned ad banen. Brandon Boykin er en virkelig god slot-corner.

På safety danner Eric Weddle og Tony Jefferson en fremragende duo. Weddle lavede 89 tacklinger i sin første sæson for Ravens, og nu får han selskab af Jefferson, der er kommet til fra Arizona Cardinals. Den 25-årige Jefferson startede 14 af 15 kampe sidste år og er først ved at forløse sit store potentiale. Lardarius Webb er en konverteret cornerback, der nu skifter til safety.

Special teams

Kicker Justin Tucker hører til blandt de absolut bedste i NFL – hvis han da ikke er den bedste. Tucker missede kun ét af 39 spark i 2016, og han hamrede også et field goal ind fra 57 yards. Han har både præcisionen og styrken. Punter Sam Koch sænkede 37 spark indenfor modstanderens 20-yard linje. Koch er blevet 35 år men er stadig bund solid. Michael Campanaro og Chris Moore vil returnere kick offs og punts.

Alt i alt

Ravens har et solidt hold, men det ligner ikke et mandskab, der kan vinde nok kampe til at nå i slutspillet. Divisionen er stærk, og umiddelbart er Ravens ikke favorit til at vinde AFC North. Forsvaret er ganske udmærket, men der mangler pass rush, og det kan koste over en hel sæson. Angrebet er ikke stærkt nok til at kunne følge med de allerbedste i NFL. Det ligner en sæson, hvor Ravens skal være glade for at gå 8-8.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *