Blog: NFL Pregame Party – konferencefinaler

Manning var ikke voldsomt skarp i det seneste møde med New England (19/36/150/2 TDs/1 INT), og han havde svært ved at gå dybt i kulden, ligesom fem tabte bolde fra receiverne ikke hjalp ham. Patriots’ Pro Bowl-cornerback Aqib Talib (der var bedst først i sæsonen) havde godt fat i Demaryius Thomas, og Logan Ryan og Kyle Arrington gjorde det glimrende mod Eric Decker og Wes Welker.

I det hele taget er Patriots’ skadesplagede secondary mere frisk end tidligere sæsonen og har i Steve Gregory (som er bedst mod kast underneden) og cornerback Alfonzo Dennard (to interceptions mod Colts) to spillere, der ikke var med i november-opgøret. Når Broncos-angrebet i 2013 har haft det sværest, har det været mod ”press man”-opdækning, som Patriots ofte stod i først i sæsonen. Som skaderne gjorde deres indtog, stod Patriots mere og mere i zoneopdækning, men har nu igen muligheden for at stå i fysiskpræget mandsopdækning.

Og det må ikke undervurderes, for netop i slutspillet tillader dommerne typisk mere fysiskbetonet football (og kaster færre gule flag), som kan spolere Broncos-rytmen, hvis receiverne ikke kan få et relativt frit, rent afsæt.

En formel, som Patriots tilbage i 00’erne have stor succes med mod ”nummer 18”, der elsker de korte kast (han ramte plet på 17 af 20 under 10 yards mod Chargers), og som gerne hurtigt vil af med bolden (På 26 af 36 dropbacks mod San Diego kastede han bolden inden for 2,5 sekunder). Da Broncos tidligere i sæsonen tabte til Colts, brugte Indianapolis’ defensive backs også netop “press man coverage”, hvilket smadrede Broncos-receivernes timing på ruterne. Lykkedes det søndag Patriots at generere Manning og det korte kastespil, må han holde lidt længere på bolden, hvilket hjælper Patriots-presset.

I den første kamp mellem de to hold var Denver uden den dynamiske tight end Julius Thomas, som har været et frygtindgydende våben for Broncos. Hans direkte duel med Patriots’ rookie-linebacker Jamie Collins bliver meget interessant. Collins har gjort det virkelig godt på det seneste (han spillede alle 66 snaps mod Colts i en stor præstation), men Thomas er svær at stoppe, og han kan være forskellen mellem sejr og nederlag for værterne.

En anden faktor er vejret, der tydeligvis hæmmede Broncos-kasteangrebet i november (Manning ramte kun plet på fire af 10 kast over 10 yards). Men når elementerne ikke generer receiverne, og det ventes de ikke at gøre på søndag, findes der ingen farligere gruppe end Thomas, Welker og Decker, som alle har scoret mindst 10 touchdowns i 2013, og som kan blive en stor mundfuld for Patriots-forsvaret, hvis først receiver-enheden kommer ind i en rytme. Det er dog værd at bemærke, at eks-Patriots-stjernen, slot receiver Welker, ikke har grebet for over 100 yards i en kamp i denne sæson, men han er stadig en vigtig brik i Broncos’ ”slot-option” baserede angreb.

I defensive end Chandler Jones (11,5 sacks) har Patriots en langlemmet, mobil forsvarsspiller, der kan lægge et heftigt pres på Manning, men han står overfor den solide venstre tackle Chris Clark (7,5 tilladte sacks), som har taget over for skadede Ryan Clady og gjort det så godt, som man kunne håbe på hans nuværende styrke taget i betragtning.

En faktor, man naturligvis ikke skal overse, er turnovers. Trods det historisk gode angreb har Broncos haft problemer med at undgå brølere, hvilket kan blive et problem i en afgørende AFC-finale, hvor marginaler kan betyde alt. Selvom holdet de seneste to sæsoner har vundet 27 af 34 kampe, er Denver samlet set i perioden minus 5 i ”turnover differential”, og Manning har i 2013 fumlet karrierehøje 10 gange med bolden (og tabt seks af dem). Mod Chargers smed holdet bolden væk to gange, men vandt alligevel. Patriots har i denne sæson mistet bolden på 20 turnovers (8. bedst i NFL).

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *