Football For Folket!

2014 NFL Preview: St. Louis Rams

St. Louis Rams’ sæson fik et stort knæk, inden den var begyndt, da Sam Bradford gik ned. Men kan holdet rejse sig uden quarterbacken?

Værd at vide
Head coach Jeff Fisher og general manager Les Snead er i år 3 sammen, og hvis man skal følge NFL-logikken, er det tredje år tidspunktet, hvor en træner/leder-duo – og deres program og idéer – senest skal slå til og få succes. Snead erkendte da også tidligere på året, at tiden er kommet til, at Rams skal sejre. Men meget har ændret sig efter, at quarterback Sam Bradford i preseason for andet år i træk rev korsbåndet over og nu er ude for sæsonen. En brutal skade, der sender Shaun Hill ind bag center. Han er en klasse-reserve, men slet ikke en mand at bygge et hold op omkring i 2014. Rams har ikke været i slutspillet siden 2003, men har på grund af Robert Griffin III-handlen med Washington Redskins i 2012 haft adskillige, ekstra draft picks, der har givet holdet en talentfuld, slagkraftig trup. Picks, der efter yderligere handler med andre hold, førte til Greg Robinson, Alec Ogletree, Stedman Bailey, Zac Stacy, Michael Brockers, Janoris Jenkins, Isaiah Pead og Rokevious Watkins. Men lige nu savner holdet kvalitet på den vigtigste position. Og det skygger for al udvikling af holdet på resultattavlen.

Positivt
Man kan argumentere for, at St. Louis Rams har NFLs bedste ”front seven” i form af en forsvarslinje med fire førsterundevalg fra draften under 30 år – alle valgt af Rams og senest som nummer 14 – og blandt andre veteranerne Kendall Langford, Eugene Sims og Alex Carrington. Rams har muligheden for at angribe i konstante bølger med friske kræfter, sådan som Seattle Seahawks med stor succes gjorde det i 2013, og det er skræmmende for modstanderne, at Rams for eksempel har Robert Quinn, der lavede 19 sacks i 2013, på den ene kant og indvendigt har rookien Aaron Donald, som er blevet beskrevet som den ideelle ”three technique”-defensive tackle. Alene de to ville være farlige forcer på ethvert hold. Men dertil kommer alle de andre lineman, som Rams kan presse med. Og bag den defensive linje har Rams så en stærk gruppe af linebackers med blandt andre James Laurinaitis og Alec Ogletree – begge med flere end 140 tacklinger i 2013. Og den ”front seven” bliver nu ledet af aggressive Gregg Williams, der er ny defensiv koordinator, og som har fået comeback i NFL efter ét års karantæne grundet sin fremtrædende rolle i ”Bountygate”-skandalen. Williams vil umiddelbart kunne gøre den 15. rangerede defensiv endnu bedre – og dermed skabe en enhed, der på sine bedste dage vil kunne vinde kampe for Rams, som Seahawks’ og 49ers’ defensiver har gjort det for deres hold.

Negativt
Shaun Hill har startet 26 kampe i karrieren, men den 34-årige spiller har ikke startet bag center siden 2010 – simpelthen fordi han ikke har været god nok. Han er med andre ord ikke en mand, som man umiddelbart ønsker at stille ind bag center. For nok er han en dygtig reserve, men han har klare begrænsninger i sit spil, der vil blive udstillet gennem en hel sæson, hvor han oven i købet kaster til en talentfuld, men ustabil receiver-gruppe. Med Sam Bradford var der håb for, at Rams kunne nå i slutspillet. Med Hill ser det skidt ud, selvom Rams-ledelsen taler positivt om ham, og selvom die-hard fans drømmer om et nyt Kurt Warner-eventyr med reserven, der kom ind fra kulden og skabte succes.

Hold øje med
Offensiv koordinator Brian Schottenheimer er udskældt og med rette. Selvom Sam Bradford var udmærket i første halvdel af sidste års sæson, fik Schottenheimer kritik for ikke at få nok ud af sin talentfulde quarterback. Nu skal han prøve at få det optimale ud af Shaun Hill, og det sætter et voldsomt pres på koordinatoren. Men det kræver blandt andet, at han tør lade Hill tage flere skud ned af banen og ikke er den konservative koordinator, som han ikke mindst var det i 2013, hvor han satte sikkerheden lige så højt som security-vagter gør det i en amerikansk lufthavn. Det var ”screen”-kastene og ”dink-and-dunk”-spillets storhedstid i St. Louis. Pænt, ufarligt og røvkedeligt. I 2013 fløj Bradfords kast ifølge Football Outsiders sølle 6,9 yards gennem luften – 1,4 yards mindre end NFL-gennemsnittet – og kun 13 procent af hans kast var længere end 20 yards. Oven i købet fik Rams meget lidt ud af Bradfords store dosis korte, sikre kast, fordi receiverne skabte for lidt, når de fik bolden omkring line of scrimmage. Hvis Shaun Hill skal skabe et mirakel, skal han være mere aggressiv, end Bradford var det – og Brian Schottenheimer skal lade ham være det.

Skriv et svar