Football For Folket!

2014 NFL Preview: San Francisco 49ers

Presset på Colin Kaepernick er enormt forud for 2014-sæsonen, hvor San Francisco 49ers’ forsvar halter. Læs her en optakt på 49ers’ sæson.

Værd at vide
San Francisco 49ers er tre år i træk nået frem til minimum NFC-finalen eller Super Bowl, men trods de mange sejre har 49ers ikke vundet mesterskabet. Head coach Jim Harbaugh, der kom til San Francisco for netop tre år siden, har med andre ord været en kæmpe succes – men den manglende Super Bowl-sejr nager cheftræneren og 49ers. Holdet ved, at det skal forbi ærkerivalerne fra Seattle Seahawks, hvis det skal vinde det hele, og de to holds rivalisering er opsigtsvækkende og legendarisk i nyere NFL-historie. Det er dog den almene opfattelse, at Seahawks p.t. er foran 49ers – ikke mindst i kraft af en skræmmende hjemmebane, der er afgørende i slutspillet, som den var det i januar, hvor Seattle slog San Francisco i NFC-finalen. 49ers åbner selv et nyt stadion i denne sæson, hvor high tech-arenaen Levi’s Stadium bliver Niners’ nye hjemmebase. Men den første hjemmekamp bliver spillet uden to forsvarsstjerner, Navorro Bowman (skadet) og Aldon Smith (karantæne) samt nose tackle Glenn Dorsey (skadet), og det kan gøre et normalt fantastisk 49ers-forsvar sårbart.

Positivt
Vi skal længere tilbage end til Jerry Rice-Terrell Owens-årene – og helt tilbage til start-1990’erne med Rice, John Taylor og Brent Jones – for at finde en sæson, hvor 49ers på papiret har haft en så stærk receiver-gruppe, som det er tilfældet i år. I de seneste sæsoner har 49ers været plaget af skader og manglende dybde på receiver-positionen, men i år kan quarterback Colin Kaepernick kaste til en meget stærk startende duo bestående af den erfarne, ultra-pålidelige veteran Anquan Boldin og Michael Crabtree, som for to år siden til sidst spillede på et All-Pro-niveau. Crabtree er nu helt fit, efter at han med egne ord ”ikke var sig selv”, da han sidst i 2013 vendte tilbage fra en akillesseneskade, som var med til at få hans vægt til at eksplodere til 230 pund. Dertil kommer den tidligere Bills-stjerne Stevie Johnson, som 49ers handlede sig til i maj, og som i tre af de sidste fire sæsoner har grebet for mindst 1000 yards, men som hos 49ers ”kun” vil være tredjereceiver. Det kræver dog, at han slår blandt andre Brandon Lloyd i kampen om den post. Lloyd sad ude hele 2013, men har gjort comeback hos 49ers og har ud fra alle meldinger været overraskende skarp i offseason. Samtidig har 49ers andenårsspilleren Quinton Patton og den eksplosive rookie Bruce Ellington, som nogen ser som en ”Darren Sproles”-type, men begge risikerer altså – trods deres gode talent – at havne som kun femte- og sjette-receiver hos 49ers. Sådan en dybde har 49ers ikke haft i mange, mange år. Endelig er Vernon Davis stadig én af NFLs bedste tight ends og i hvert fald den hurtigste, og han scorede 13 touchdowns og snittede hele 16,3 yards pr. catch i 2013.

Negativt
Den enhed, der i de første tre år under Harbaugh især har skabt grobunden for succesen –forsvaret – kan være et stort problem i 2014 og være årsagen til, at 49ers end ikke når i slutspillet. Forsvaret vil især først i sæsonen være et stort issue, hvor Bowman, Smith og Dorsey er ude. Samtidig er defensive end Ray McDonald i risikozonen for før eller siden at blive suspenderet mindst seks kampe, efter at han natten til i søndags blev anholdt for hustruvold, som NFL vil slå hårdt ned på. Der er en stor sandsynlighed for, at defensiven i kamp efter kamp vil tillade meget mere plads, end vi har set tidligere, og ikke mindst kasteforsvaret med fire mere eller mindre nye ansigter kan blive presset.

Hold øje med
Man kan nævne linebacker Corey Lemonier, der skal tage over for Aldon Smith, rookie-running back Carlos Hyde, som ligner en kommende stjerne, eller safety Eric Reid, som imponerede i sin første sæson. Men lad os ikke forsøge at skjule, hvem der er 49ers’ vigtigste spiller og den spiller, som man især bør rette øjnene imod i 2014: Quarterback Colin Kaepernick. For i sin tredje sæson som starter er tiden kommet til, at den fysisk set ultra-talentfulde spiller slår igennem. Kaepernick har evner så store, at ESPNs Ron Jaworski (stadig) mener, at han kan blive NFL-historiens (!) største quarterback. Men det kræver, at ”Kaep” bliver poleret og for eksempel ikke kaster alt for hårde fastballs til running backs på screens. Med et forsvar, der skranter, kan dette være året, hvor 49ers er nødt til at slippe Kaepernick fri, og han kan i højere grad end tidligere blive bedt om at vinde kampene ved at sætte mange point på tavlen. For de tider, hvor 49ers kunne vinde kampe med 13-10 eller 10-7, er formentligt forbi. Dét – og det faktum, at receiver-korpset er suverænt – øget presset på Kaepernick, som ikke har nogen undskyldninger at falde tilbage på, som i 2013, hvor han – har han nu indrømmet – spillede sæsonen igennem med en fodskade. En skade, der betød, at 49ers generelt undlod at køre spil, hvor Kaepernick fik mulighed for at løbe fra modstanderens forsvar, som han gjorde det i slutspillet i januar, hvor han løb for hele 243 yards i tre kampe. Dette er året, hvor 49ers har brug for Colin Kaepernick. Han skal træde endnu mere i karakter som en fuldendt passer. Ellers når San Francisco ikke langt.

Skriv et svar