Football For Folket!

2014 NFL Preview: Philadelphia Eagles

Chip Kelly skabte en lille revolution i NFL i 2013, men kan han og Philadelphia Eagles være lige så succesrige i 2014?

Værd at vide
Det var en hvirvelvind af nye tanker og idéer, der sidste år med stor succes blæste ind over 1 Novacare Way – hjemsted for Philadelphia Eagles. Chip Kelly blev ansat som ny head coach og med ham fulgte ikke bare 10 sejre og en divisionstitel, men også bunker af utraditionelle tiltag både på og udenfor banen. Som for eksempel elektronisk overvågning af spillernes søvnmønstre, tirsdags-træninger eller høj musik til en tempofyldt træning, som altid foregår i løb. Og på banen var Kelly med til at bringe NFL ind i en ny tidsalder i kraft af sit løb først-, college-inspirerede angreb, der byggede på masser af ”zone reads” (NFL-høje 305 styk) og ”packaged plays” – det vil sige spilkald, der kan udvikle sig til at være et løb eller et kast. Eagles brugte samtidig shotgun/pistol-formationen oftere end noget andet hold i NFL-historien. Systemet fungerede eminent godt og blev kun bedre, da Michael Vick i 5. spillerunde gik ned med en lyskeskade og blev erstattet af Nick Foles, der spillede sensationelt godt. Foles havde NFLs bedste passer rating, og running back LeSean McCoy førte NFL i rushing yards – den første duo fra samme hold, der har nået begge milepæle. Chip Kelly vil fortsætte i samme stil i 2014 og bortset fra farvellet til DeSean Jackson – Eagles fyrede ham i marts og mener, at de kan erstatte ham – er grundstammen intakt (19 af 22 starters returnerer). Dét faktum kombineret med, at ”The Birds” hører hjemme i en såret NFC East-division, og du får forklaringen på hvorfor, at mange tror, at Philadelphia kan genvinde divisionstitlen.

Positivt
Chip Kelly bestod testen. Der var mange skeptikere, der inden sidste sæson brugte ord som ”gimmick” om Kelly og hans angreb, men den ud af boksen-tænkende, innovative cheftræner, som havde haft succes i college hos Oregon, men aldrig været i NFL, beviste, at det i høj grad er NFL, som skal lære af ham og ikke omvendt. Alene det faktum at Kelly er tilbage og har ét år under ørne-bæltet gør, at Eagles bør være fortrøstningsfulde. Nu skal Kelly så bevise, at år 1 ikke var et ”one-year wonder” – mod så stærke modstandere som Seattle, Green Bay og San Francisco – men hvorfor skulle han ikke også kunne bevise det? I 2013 brugte Eagles blot 23,38 sekunder mellem spillene – den korteste tid hos et NFL-angreb, som sitet FootballOutsiders har registreret siden 1997. Alene det tempo vil presse mange forsvar igen i 2014. Det samme vil Eagles’ evne til at skaffe yards efter kontakt. I 2013 skaffede Eagles hele 7,04 yards efter catch – det højeste antal i 23 år i NFL ifølge Stats LLC. Ganske vist er DeSean Jackson nu i Washington, men til gengæld er Darren Sproles kommet til, og hurtige Jeremy Maclin er vendt tilbage efter en alvorlig skade.

De mange ”zone-reads” (Eagles brugte spillet på 63,6 procent af alle spil) var med til at presse modstanderne, selvom de vidste, at Kelly elskede at bruge spillet. De kunne bare ikke stoppe det. Og det kunne de heller ikke, da Nick Foles kom til i stedet for hurtige Michael Vick. Foles stortrivedes i en kombination af ”zone-reads”, ”packaged plays” og ”play fakes”, og Kellys arbejde med en quarterback, der i sig selv ikke er det helt store lys, resulterede i ufattelige 27 touchdowns og bare to interceptions. De tal gentager sig næppe, men mindre kan også gøre det for Foles og Kelly, som slog en streg under, at man ikke behøver en supermobil passer for at kunne køre effektive ”zone reads”. I det hele taget har Chip Kelly så meget at bygge videre på i et angreb med en god quarterback, NFLs bedste running back i 2013, én af NFLs bedste angrebslinjer og tilstrækkelige kastevåben (Maclin, Riley Cooper, Zach Ertz, Brent Celek), at Eagles-offensiven igen i 2014 bør være blandt ligaens bedste.

Negativt
Umiddelbart har forsvaret sine problemer – her i år 2 i 3-4-systemet – men det er værd at bemærke, at enheden blev langsomt, men sikkert bedre, som 2013-sæsonen skred frem. Eagles holdt 11 af de sidste 12 modstandere til under 22 point og tillod i samme periode kun en passer rating af samlet 75,8 point. Derfor er det udskældte forsvar ikke for alvor en akilleshæl. Det kan special-teams derimod være efter en skuffende 2013-sæson. Kicker Alex Henery ramte kun plet på 82 procent af alle field goal-forsøg og missede fire af 11 over 40 yards – en lav andel i nutidens NFL. Han skuffede samtidig på kickoffs. Punter Donnie Jones var solid, men Eagles tillod som det eneste hold to kickoff-returneringer for touchdowns, og return-grupperne var i bedste fald middelmådige. Eagles har investeret i flere special-teams-specialister (som Seahawks’ Chris Maragos), og der en god gruppe af returners at vælge i mellem. Men her og nu er special-teams en bekymring, for der er ikke nogen reel sikkerhed for, at dette års enhed bliver bedre end sidste års.

Hold øje med
Bill Belichick sagde det meget godt i august: Patriots-træneren havde under sidste års fællestræninger med Eagles bestemt ikke forventet, at Nick Foles ville få den succes, som han fik i 2013-sæsonen. Men Foles imponerede alt og alle, og nu er der et kæmpe pres på 9’eren hos Philly. Foles var især skarp på de dybe kast, og han siger, at han i denne offseason har fokuseret mere på hurtigere at slippe af med bolden (han brugte 2,88 sekunder på at kaste bolden – længst tid i NFL ifølge Pro Football Focus) – og på at undgå sacks (han blev nedlagt 28 gange i 10 kampe som starter i 2013). Kan han forbedre sig på begge områder, vil han være en bedre quarterback. Men faren lurer altid i sæson 2 for quarterbacks, der er kommet lidt ud af ingenting – og har imponeret. For helt banalt har modstanderne nu masser af ”game tape” på Foles, som de har bedre tid til at studere i offseason end i de alt for få timer, de har til rådighed før et opgør mod Eagles i grundspillet. Det kan betyde, at modstanderne i højere grad læser og finder nøglen til at svække den 26-årige spiller. Nick Foles’ sæson bliver én af de mest imødesete sæsoner for en spiller i NFL i 2014.

Skriv et svar