Football For Folket!

2014 NFL Preview: Green Bay Packers

En skadesfri Aaron Rodgers giver Green Bay Packers et hold, der kan gå hele vejen. Men der er pres på den defensive koordinator Dom Capers.

Værd at vide
Green Bay Packers er fortsat ét af NFLs bedste hold – alene fordi de har manden, som, flere mener, er NFLs bedste spiller i form af quarterback Aaron Rodgers. Men i de seneste to sæsoner har San Francisco 49ers været endestationen i slutspillet, efter at Packers havde vundet divisionen, og Colin Kaepernick og Co. har sat fingeren på Packers’ største ømme punkt – et forsvar, der ikke har kunnet stå for presset, når det gjaldt. Det har samtidig lagt et massivt pres på den defensive koordinator Dom Capers, der dog er tilbage til endnu en sæson, selvom han i 2013 så sit forsvar falde fra en placering som nummer 11 i yards tilladt til nummer 25. Packers har forstærket truppen med et stort forsvarsnavn – linebacker Julius Peppers – der var en utraditionel, opsigtsvækkende free agency-tilføjelse fra general manager Ted Thompson, og samme Thompson brugte også et førsterundevalg på Alabamas safety Ha Ha Clinton-Dix. Vigtigst af alt er Green Bays trup dog igen frisk. I 2013 rangerede Packers tredjeøverst i sitet FootballOutsiders.com’s NFL-rangering over antal kampe, som spillere missede på grund af skader. Én af dem var Rodgers, der brækkede kravebenet, da Packers havde vundet fem af syv kampe, men som vendte tilbage til et hold, der kun havde vundet to af de næste otte opgør. Rodgers er nu igen helt fit, og det er altafgørende for et hold, der kan gå hele vejen – hvis det i første ombæring kan komme forbi San Francisco. Til gengæld er noe tackle B.J. Raji ude for sæsonen med et brud på biceps. Et tab for en yngre, lettere forsvarslinje.

Positivt
Aaron Rodgers giver sit hold en quarterback, der gør, at Packers altid vil kunne kæmpe med om mesterskabet, selvom truppen omkring nummer 12 er mindre god. Præcis som Peyton Mannings og Tom Bradys hold også altid kan gøre det. Det er dystert for modstanderne at vide, at head coach Mike McCarthy har erklæret, at Rodgers har haft sit bedste forår nogensinde – så skarp er han – og han har også været helt på toppen i training camp, forlyder det. Han mødte op i campen og vejede 11 pund mindre end sidste år, hvilket han tilskriver blandt andet yoga og en bedre kost. Samtidig er angrebet stadig fyldt med dygtige ”skill position players” som Jordy Nelson, Randall Cobb og ikke mindst running back Eddie Lacy. I 2013 nåede 61. valget fra sidste års draft og Rodgers kun at spille sammen i seks kampe, men Packers vandt de fem. Lacy, der løb for 1178 yards, havde ikke lette betingelser uden Rodgers, men bør blive endnu bedre, nu hvor modstanderne også må fokusere på Rodgers, der aldrig har haft en så god running back bag sig i NFL. Hvis forsvaret kan undgå skader, er der også flere markante brikker, som alt andet lige bør skabe en bedre enhed. For eksempel pass rush-profilen Clay Matthews, Julius Peppers, Sam Shields, som er én af konferencens mest lovende cornerbacks, og den dygtige slot-cornerback Casey Hayward. 

Negativt
Linebacker-gruppen kan blive solid og meget bedre end solid, men der er bekymringer omkring en enhed, hvor alder, skavanker og en skadeshistorik præger billedet, hvad angår de fire starters og top-reserver. Ikke mindst de to inside linebackers, A.J. Hawk og Brad Jones, har spørgsmålstegn forbundet med deres position som førstemænd på deres respektive pladser. Julius Peppers, der nu får rollen som “Elephant” (kombineret defensive end/linebacker), skal i højere grad end før i NFL-karrieren stå i området bag forsvarslinjen – det kræver en tilvænning – og Clay Matthews kæmper fortsat for at blive helt fit efter to tommeltot-operationer. Når han er på banen, er Packers-forsvaret af en helt anden kaliber.

Hold øje med
Dom Capers er ikke på banen, men den 64-årige defensive koordinator vil være under et massivt pres i 2013 efter en – for hans forsvar – skuffende 2013-sæson, der endte med, at 49ers’ Colin Kaepernick for andet slutspil i træk løb Capers’ forsvar over ende. Det har stillet spørgsmålet: Er det Capers’ version af 3-4-forsvaret den er gal med? (selvom Packers faktisk stod i nickel-forsvaret i 57 procent af tiden). Eller gjorde skader og uerfarne navne det bare umuligt for den dybt respekterede træner at skabe et bare nogenlunde slagkraftigt forsvar? I Green Bay bakkede spillere og assistenttrænere op om Capers, men nu, hvor defensiven har fået tilføjet forstærkninger, holder endnu en skuffende sæson ikke igen. McCarthy har sagt, at Capers er en ”fremragende træner”, men at der vil ske små ændringer af forsvaret – og at McCarthy skaber den vision for forsvaret, som Capers skal føre ud i livet. Ifølge ESPN betyder det blandt andet, at Capers er blevet bedt om at sikre, at reserver kan træde ind i forsvaret og holde et niveau for hele defensiven, hvis en starter bliver skadet. Det er kun med til at øge presset på den erfarne træner, der havde sit første trænerjob i 1975.

Skriv et svar