2014 NFL Preview: Den store optakt

Broncos er bedre end i 2013
Man siger, at man ikke er bedre end sin sidste kamp. Hvis det er tilfældet, står det skidt til for Denver Broncos.

35 point-nederlaget i Super Bowl i januar har givet hold en ultrabitter smag i munden, og afklapsningen, som var totalt uventet, spolerede en historisk 2013-sæson, hvor Broncos scorede flere point end noget andet NFL-hold i historien, og hvor Peyton Manning stod bag den største sæson, som en quarterback har præsteret – statistisk set.

Men dét billede, som kendetegner Broncos’ sæson, er billedet af et kikset snap på det allerførste angrebsspil i Super Bowl, der i de resterende 60 minutter førte en vanvittig nedtur med sig.

Det ændrer dog ikke ved, at Broncos med 26 sejre i de seneste to sæsoner har været det mest vindende hold i grundspillet. Og tilføjelserne af Aqib Talib, Emmanuel Sanders, T.J. Ward og ikke mindst den levende legende DeMarcus Ware til en trup, som får flere skadede spillere tilbage (som Von Miller og Rahim Moore), gør igen Broncos til en kraftig Super Bowl-kandidat.
– Broncos er bedre end i 2013 ganske enkelt fordi, at forsvaret vil være bedre, siger Troy Renck, som dækker holdet for The Denver Post, til Draftday.dk.

Og så er der Peyton Manning. I en alder af nu 38 år er det svært at se, at Peyton Manning kan være meget bedre, end han var i sidste sæson, hvor han var NFLs MVP og undervejs kastede for en NFL-rekord 5477 yards og 55 touchdowns.

Manning bedre end nogensinde
Men meldingerne fra Colorado denne offseason har været, at superstjernen har været ualmindelig skarp – selv efter hans egen ekstremt høje standard. Manning har selv fortalt, at han er fysisk set stærkere, end han var det i 2012 – hans første sæson i Denver – efter fire nakkeoperationer, der kostede hele 2011-sæsonen. Måske er Manning netop friskere, fordi han ufrivilligt fik ét års pause fra NFL, der hjælper ham i det lange løb.

Både holdkammerater og trænere har fortalt, at man med det blotte øje kan se på superstjernens overarme, at Manning har pumpet masser af jern i offseason – og flere folk, der har fulgt Broncos tæt i sommer, siger ligefrem, at Manning har mere saft og kraft i sine kast end i de foregående år.
– Han ser bedre ud end nogensinde før. Hans armstyrke er forbedret, og han har en bedre timing med sine receivere, end han havde for ét år siden, fortæller Troy Renck.

Kan det bringe Denver Broncos tilbage i Super Bowl? Ja, hvis angrebet spiller på noget nær samme niveau, og forsvaret er forbedret, bliver Broncos svære at slå.

Men Mannings ærkerival – og i øvrigt gode ven – Tom Brady og New England Patriots har også noget at skulle have sagt om den sag.

Efter tre nederlag på stribe i enten AFC-finalen eller Super Bowl tørster Bill Belichicks mandskab efter en ny titel – den fjerde til New England. Mange mener, at Patriots anno 2014 er den bedste version af holdet siden det 2007-mandskab, der gik ubesejret frem til Super Bowl, hvor New York Giants mirakuløst vandt.

Revis tilbage i ”prime time”
Det er i hvert fald et mere velbalanceret mandskab, som nu har flere store stjerner tilbage, der var skadede i dele af 2013-sæsonen. Blandt dem tight end Rob Gronkowski, defensive tackle Vince Wilfork og linebacker Jerod Mayo.
– Det ser bedre ud på papiret, og de står med bedre vilkår, siger Tom E. Curran, der dækker Patriots for CSN New England, til Draftday.dk.

Tom Brady er i en alder af 37 år stadig én af NFLs bedste quarterbacks og måske den bedste, når kampen er på vippen, hvilket flere utrolige comebacks i 2013 beviste. Men samtidig er forsvaret kraftigt forbedret takket være ikke mindst cornerback Darrelle Revis, der for få år siden spillede på et Deion Sanders-niveau – i Prime Times’ prime time – men som siden rev korsbåndet over, og sidste sæson i Tampa Bay var for Revis’ vedkommende god, men ikke helt så god som tidligere.

Kan Revis vende tilbage til gamle tiders utrolige styrke, har Patriots-forsvaret – der efterhånden tæller flere profiler og flere store talenter – alle chancer for at blive ét af konferencens bedste forsvar. Så har Patriots en defensiv, der kan matche Broncos’ ditto, og så kan endnu en Super Bowl vente på New England.
– På papiret er det den bedste udgave af Patriots-holdet siden 2007. Det er helt sikkert det mest balancerede, og de har helt sikkert det bedste forsvar siden Super Bowl-årene. Tilføjelsen af Darrelle Revis er et “game changing”-skifte, der kan skubbe styrkebalancen i AFC fra Denver til New England, siger Ben Volin fra The Boston Globe til Draftday.dk.

Indianapolis Colts drømmer sig stadig tilbage til 00’erne, hvor Colts konstant var i NFLs top med Peyton Manning som folkehelt i Indianapolis. Nu hedder folkehelten Andrew Luck, men der hviler et stort pres på tredjeårsspillerens skuldre. Ikke alene har de første to sæsoner i NFL været meget, meget lovende – så lovende, at nogle NFL-eksperter tror, at Luck indenfor et par sæsoner vil være NFLs allerbedste quarterback. Det forpligter naturligvis og øger forventningerne forud for 2014-sæsonen.

Men samtidig har Luck ikke et tophold omkring sig, og derfor skal han levere mere, end Brady og Manning formentlig skal.
– Jeg mener, at Indianapolis’ svage turneringsprogram kan hjælpe dem til at få en plads som oversidder i første runde af slutspillet, og det kan bringe dem på jagten af en Super Bowl. Men running back Trent Richardson skal træde i karakter efter en forfærdelig 2013-sæson, og Colts’ angrebslinje er en bekymrende enhed, fortæller Nate Davis fra USA Today til Draftday.dk.

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *