Football For Folket!

2014 NFL Preview: Carolina Panthers

Værd at vide
Carolina vandt 12 kampe og NFC South. De fik hjemmebanefordel i den første slutspilskamp. Og de fik masser af ros med på vejen. Alligevel står “Riverboat Ron” Riveras succesrige drenge nu foran en sæson, hvor mange tipper holdet til at slutte sidst eller næstsidst i NFC South. Forklaringen er mangesidet.  For det første var sidste sæson måske ikke helt så god, som de 12 sejre indikerede. Angrebet – ikke mindst kasteangrebet – havde trods en god sæson fra quarterback Cam Newton sine problemer, og holdets svage secondary blev reddet af en frygtindgydende “front seven”. Panthers sagde i free agency farvel til fem veteraner – herunder Panthers-legenden Steve Smith – der tilsammen kostede 21 millioner dollars i garanterede penge og erstattede dem med fem andre veteraner, der sagde ja til kontrakter af sammenlagt tre millioner dollars. Godt købmandskab af general manager Dave Gettleman kan man sige. Virkeligheden var dog snarere, at Gettleman var bundet af et salary cap-rod, som han havde overtaget fra Marty Hurney, og at han derfor måtte signe billige, i bedste fald middelmådige afløsere – og at de huller, som Panthers havde i 2013, samtidig ikke blev lukket. Bedre er det ikke blevet af, at den bedste bodyguard, offensive tackle Jordan Gross, pludselig trak sig tilbage. Gettlemans vision er at skabe en slagkraftig trup, der år efter år kan bringe succes til Charlotte. Det bliver dog ikke let at få i 2014.

Positivt
Carolina Panthers har en “front seven”, der er skræmmende god. Kun otte spillere i NFL har lavet mindst 10 sacks i begge de sidste to sæsoner, og Panthers har to af dem i Charles Johnson og Greg Hardy. Begge er blandt NFLs bedste defensive ends, og indvendig var rookie Star Lotulelei en stor force i 2013 – ikke mindst mod løb. Bag forsvarslinjen er Luke Kuechly en kæmpe playmaker og All-Pro-linebacker, som i sidste sæson var NFLs “Defensive Player of the Year”, og som lavede en kæmpe andel af Panthers’ forsvarsspil. Sammen med ikke mindst strongside linebacker Thomas Davis bestyrer Kueckly et linebacker-korps, der gør det meget vanskeligt for modstanderne at skaffe yards på korte kast mod Panthers, fordi Kuechly og Davis er så hurtige til at komme frem og stoppe boldholderen, når angrebsspilleren har grebet kastet. Denne “front seven” er afgørende for Panthers’ succes i 2014.

Negativt
Den ualmindelige stærke forsvarslinje maskerer, men fjerner ikke de problemer, som Panthers’ secondary har – præcist som to Panodil-piller kun for en stund får hovedet til at gøre mindre ondt. Det fjerner bare ikke årsagen til hovedpinen. Den bagerste fire-kæde bør i hvert fald smerte Rivera og Gettleman. For enheden er i sig selv svag, og den så bedre ud i 2013, end den egentlig var. Ganske vist tillod Panthers fjerdefærrest yards pr. completion, men tillod samtidig en completion percentage på hele 66,6 procent – tredjeværst i NFL. Forklaringen på den besynderlige difference er, at Panthers’ secondary ofte stod i en meget dyb, konservativ zoneopdækning – i off-man coverage. De tog dermed det store spil væk og forcerede modstanderen til at skulle flytte bolden hele vejen – skridt for skridt – men samtidig gav de plads til kortere completions. Det tog tid at finde huller i Panthers’ dybe zone, og det gav forsvarslinjen tid til at nå frem til quarterbacken. Carolina har i denne offseason mistet 80 procent af dets secondary, og afløserne er ikke nogen forstærkning. Derfor har Carolina Panthers stadig problemer bagtil i forsvaret.

Hold øje med
Der bliver lagt et stort pres på rookie og førsterundevalg Kelvin Benjamin, der vejer 240 pund og har en enorm radius – og en lige så stor mulighed for at blive en profil i NFL. Men Benjamin er upoleret – det var derfor han røg ud af top 20 i draften – og derfor er tidligt, at der bliver lagt et enormt forventningspres på ham. Men Benjamin er bare nødt til at levere i et receiver-korps, der bortset fra ham selv ser meget tyndt ud, nu hvor de tre bedste wideouts fra sidste sæson er væk.

Skriv et svar