Football For Folket!

2014 NFL Preview: Atlanta Falcons

Atlanta Falcons er på vej tilbage efter en miserabel 2013-sæson. Men hvor langt kan et stærkt kasteangreb føre holdet i 2014, når forsvaret har sine problemer?

Værd at vide
I Atlanta mener de, at sidste sæsons højst overraskende fiasko med fire nederlag var en enlig svale og et komma i en lang fortælling om et Atlanta Falcons-hold, der er midt i sin storhedstid, og som allerede i den kommende sæson kan vinde Super Bowl. Kollapset efter at have været 10 yards fra Super Bowl – og topseedet – i 2013-sæsonens slutspil var historisk, for ud af de sidste 78 topdukse røg kun to i den efterfølgende sæson fra toppen af divisionen og til sidstepladsen, som Falcons gjorde det. General manager Thomas Dimitroff har erklæret, at holdet skal ”udbedre” fejlene med ”hård kraft”, og det inkluderer Dimitroff selv, som i 2013 havde skabt en trup, der savnede dybde over hele linjen, og som derfor ikke kunne stå for presset, da først skaderne væltede ind. Noget som andre storhold (Patriots, Packers) ellers formåede. Især de to linjer var, som skaderne satte ind, lige til at skubbe i Atlanterhavet, og derfor har Falcons i denne offseason forstærket begge grupper. Ikke mindst i kraft af topvalget, venstre tackle Jake Matthews, som Falcons i draften var ekstatiske og chokerede over at se falde ned til sjettevalget og Atlanta. Men også i kraft af tilgangen af de to erfarne, velrespekterede og frem for alt energiske positionstrænere i Mike Tice (offensive line) og Bryan Cox (defensive line).

Positivt
Når det hele spiller maks, har Falcons ét af NFLs bedste kasteangreb, og det er en markant årsag til, at holdet har vundet mindst ni kampe i alle de fem første sæsoner siden 2008, hvor quarterback Matt Ryan blev valgt som nummer tre i toppen af draften. I 2013 var NFLs måske bedste receiver-duo, Julio Jones og Roddy White, reelt aldrig sig selv, for Jones missede det meste af sæsonen med en fodskade, og White var generet af en skade i anklen. Nu er de er tilbage, og med Jones som top-receiver har Falcons i White NFLs bedste anden-receiver. Det giver store muligheder for den dygtige offensive koordinator Dirk Koetter, som samtidig ventes igen at gøre Harry Douglas til en fuldtids-slot-receiver, og det giver så igen Falcons og Matt Ryan stabilitet i “hurry up”-angrebet og skaber effektive muligheder for “screen”-kast. Falcons savner dog en stærk tight end, efter at Tony Gonzalez omsider sagde helt farvel, men Matt Ryan har før klaret sig uden en sådan – og det var endda før, at han havde Joes/White at kaste til.

Negativt
Der er betydelige bekymringer omkring linebacker-positionen, nu hvor Sean Weatherspoon er ude for sæsonen med en akillesseneskade. I forvejen havde Falcons ikke ligefrem en stærk linebacker-enhed, der ikke mindst savner en farlig pass rusher. I sin første sæson i Atlanta lavede Osi Umenyiora 7,5 sacks, men det bliver næppe til meget mere for en outside linebacker, der ifølge iagttagere har mistet fart i fødderne. Den anden outside linebacker, Kroy Biermann, er på vej tilbage fra en akillesseneskade, men er uanset hvad ikke en spiller, der kan lægge et kontinuerligt pres på modstanderens quarterback. I Mike Nolans’ fleksible Amoeba-forsvar har Kroy Biermann stillet op overalt (sågar som safety), men han er ikke en frygtindgydende pass rusher (16,5 sacks i 82 kampe). Der er et par udmærkede, unge spillere, men ingen sikre kort på kastespil. Og det bringer os så frem til spørgsmålet: Hvorfra skal presset komme?

Hold øje med
Kombinationen af Desmond Trufant, Robert Alford – de begge blev valgt i 2013-draften – og Robert McClain samt nyerhvervelsen Josh Wilson giver Falcons’ en solid cornerback-trio, der anføres af Trufant, som, nogen mener, med tiden kan blive én af NFLs bedre cornerbacks. Det er i hvert fald sikkert, at firkløveret skal levere deres bedste, hvis Falcons’ forsvar alligevel skal have en chance for at præstere – trods det på papiret under-middel pass-rush. For defensiv koordinator Mike Nolan tror på, at hans system og tiltagende antal blitzes kan skabe et pres, selvom der ikke er én spiller, der ved egen kraft kan lægge tryk på. Det kræver dog, at der er ro på bagsmækken – den bagerste kæde skal holde skansen i så tilpas lang tid, at blitzen kan nå frem til modstanderens quarterback. I 2013 tillod Falcons ifølge FootballOutsiders.com hele 8,7 yards pr. kast på spil, hvor modstanderens quarterback ikke blev presset – værst i NFL. Til gengæld tillod de kun 2,2 yards pr. kast på de (sølle) 21 procent af alle kast, hvor der samtidig blev lagt pres på. Det fortæller, at der er gode muligheder for at skabe et solidt forsvar, hvis alle mand gør deres arbejde.

Skriv et svar