Football For Folket!

Simon og Andreas – danskerne i draften

Hvis opkaldet kommer med nyheden om, at han er blevet valgt ind i NFL, bliver Andreas Knappe en meget, meget glad midtjyde.
– Så vil jeg smile helt vildt og sige tusind tak. Og bare sige at jeg glæder mig til at komme i gang, fortæller den 25-årige silkeborgenser i telefonen fra Windham, Connecticut, til Draftday.dk.

2200 kilometer længere mod vest – i den lille universitetsby Maryville i delstaten Missouri – håber en anden dansker, kicker Simon Mathiesen, at få samme nyhed overbragt i den kommende weekend. Nyheden om, at han er blevet valgt i den 82. udgave af NFL-draften.
– Så vil jeg blive ekstremt glad, siger Vedbæk-drengen til Draftday.dk.

Hvis én af de to bliver valgt i én af de syv runder af draften, vil det være første gang siden Morten Andersens ankomst til NFL i 1982 som kicker fra Michigan State, at en dansker får en chance i verdens største football-liga.

En kæmpe historie set med danske NFL-briller – ikke mindst fordi de begge har en fortid i den danske liga. Knappe som lineman hos først Silkeborg IF Phoenix og siden hos Triangle Razorbacks og Mathiesen som wide receiver hos Søllerød Golddiggers.

Landstræneren kniber en tåre
Og den danske landstræner og sportschef i dansk-amerikansk fodbold siden 1995, Lars Carlsen, fortæller da også, at det vil være kæmpestort for dansk-amerikansk fodbold, hvis enten Knappe eller Mathiesen i weekenden bliver valgt i NFL-draften. Og for Carlsen, der har fulgt de to spillere tæt gennem årene, vil det være meget følelsesladet.
– Jeg har gåsehud, bare du siger det i telefonen. Det vil være helt fantastisk, og hvis én af dem bliver valgt, tror jeg, at jeg kniber en tåre, siger Lars Carlsen til Draftday.dk.

Efter football-opstarten herhjemme tog de turen over Atlanterhavet – Knappe blev en talentfuld offensive tackle hos University of Connecticut, mens Mathiesen indledte et ophold hos Northwest Missouri State som receiver, men før en vigtig kamp hev cheftræneren ham til side og sagde, at den nu 23-årige dansker skulle skifte position til kicker. Det skifte var så succesrigt, at Mathiesen altså i dag er på NFL-holdenes radar som en sparker, der kan hamre usædvanligt lange field goals mellem stængerne.

Andreas Knappe og Simon Mathiesens fremtid bliver afgjort over tre hektiske, vilde dage fra tidligt natten til fredag og frem til natten til søndag. Her vælger NFL-holdene i alt 256 spillere gennem syv runder. Men faktisk ligger der måske en endnu større chance for dem begge i timerne efter draften, hvor NFL-holdene signer flere hundreder free agents, der får en chance i de 32 holds sommer-camps.

Draft-kilder i NFL-verdenen har således fortalt Draftday.dk, at Andreas Knappe nærmest med sikkerhed bliver signet som rookie free agent i timerne efter draften, hvis han ikke bliver valgt i én af de syv runder. Og Knappe tror da også selv, at han kan fortsætte karrieren.
– Jeg kommer til at spille fodbold på den ene eller anden måde. Det ved jeg, siger han.

Og som kicker ved Simon Mathiesen, at den mest normale vej til NFL på hans position er som undrafted free agent.

Mathiesen måske samme vej som Vinatieri

Sidste år blev der kun valgt én eneste place kicker i draften, men til gengæld blev efterfølgende der signet ni rookie kickers. Det svarer til det samme antal kickers, der samlet set er blevet valgt i draften siden 2011. Flere af ligaens allerbedste kickers som Adam Vinatieri, Justin Tucker, Dan Bailey og Matt Bryant kom da også “undrafted” ind i NFL.
– Der er mange, der mener, at det ikke gør nogen forskel, om du bliver valgt i 6. eller 7. runde eller signet som undrafted free agent, siger Simon Mathiesen, der fortæller, at han er ydmyg omkring situationen og derfor bare glad for overhovedet at “få chancen”.

Andreas Knappe fortæller, at han i den senere tid i højere grad er begyndt at tænke, at det måske er bedre at gå undrafted og derved selv kunne vælge sin kommende arbejdsgiver blandt potentielt flere NFL-bejlere end at blive låst til et hold, der for eksempel vælger ham sent i 7. runde.
– For så kan man gå ind selv og vælge og se, hvem de forskellige hold har valgt i draften og hvordan deres roster (trup, red.) ser ud, forklarer han til Draftday.dk.

Alternativt risikerer Andreas Knappe at havne hos et hold, der dårligt har brug for ham, og hvor kampen om offensive tackle-pladserne i den endelige trup er markant større, end den er andre steder.

Det er ikke unormalt, at de bedste spillere, der ikke er blevet valgt i draften, får en lang række tilbud allerede i de første minutter efter, at det 256. og sidste valg er offentliggjort. Faktisk ringer nogle hold allerede i løbet af tredjedagen til en spiller og afslører, at de gerne vil signe ham, hvis han forbliver undrafted.

Mange NFL-hold har henvendt sig
Og en undrafted rookie, der til september klarer cuttet til 53 mand-truppen, som for eksempel Tony Romo gjorde det i 2003 hos Dallas Cowboys, er faktisk i dag sikret en årsløn på 3,7 millioner danske kroner. Til gengæld er kun en meget lille andel af den løn garanteret, før spilleren bliver en del af den endelige trup. Og det er et problemet.

For selvom Packers eksempelvis sidste år lod seks undrafted rookies blive i den endelige sæsontrup, og Buccaneers havde plads til fire mand, er nåleøjet meget, meget lille, når man som undrafted skal overleve nedskæringerne gennem sommeren – fra 90 mand-truppen og til 53 mand-truppen. Men muligheden for selv at vælge arbejdsgiveren er altså attraktivt.

Spørgsmålet er dog, om Andreas Knappe eller Simon Mathiesen overhovedet falder så langt, eller om de bliver valgt i én af de syv runder? Draftday.dk har stillet spørgsmålet, og begge svarer, at de ikke har nogen fornemmelse.
– Det er en grå periode i øjeblikket, og holdene afslører ikke rigtigt noget, når du taler med dem, fortæller Simon Mathiesen.

Hans agent, Scott Bergman, har fortalt Draftday,dk, at især syv hold har vist en større interesse for hans klient. Nemlig Denver Broncos, Oakland Raiders, New York Jets, Philadelphia Eagles, Seattle Seahawks, Kansas City Chiefs og Indianapolis Colts.
– Jeg har snakket med scouts. De skulle høre lidt om, hvem jeg er, og om jeg virker til at være en god person. Og de skal også høre, om jeg holder mig i god form, forklarer Simon Mathiesen til Draftday.dk.

Telefonen ikke på lydløs
Andreas Knappe eller hans agent John Pace har talt med repræsentanter for op mod 20 NFL-hold. Herunder scouts, offensive line-trænere og personnel-folk. Direkte adspurgt nævner Knappe – på stående fode – Raiders, Bengals, Cardinals, Giants, Jets, Ravens, Eagles, Patriots, 49ers, Panthers, Vikings, Rams, Colts, Falcons, Texans og Packers som nogle af de mange hold, som enten han selv eller agenten har talt med. I nogle tilfælde er de blevet ringet op tre gange af samme hold – og af tre forskellige folk fra holdet.

Opkaldene har været mange – så mange, at Andreas Knappes iPhone i øjeblikket ikke er på “lydløs”, som den ellers plejer at være.
– Så ringer først en scout, så en træner og senere en personel-person. De vil vide alt om én. Hvad er du for en type? Hvad kan du lide ved dette land? Og hvorfor dyrkede du bueskydning?, siger Knappe, der tidligere skød med bue og pil på et meget højt niveau herhjemme.

Han oplevede sågar en NFL-scout, der ringede og indledte samtalen med at foreslå, at de to skulle holde nogle sekunders stilhed i respekt for University of Connecticuts kvindelige basketballhold, der efter 111 sejre på stribe – sensationelt – netop var blevet slået ud af college-turneringen “Final Four”.

Andreas Knappe fortæller, at han har hørt “alt fra 3. runde og til, at jeg ikke bliver valgt”, når han taler med folk i NFL-verdenen om sine muligheder i draften. Men selve holdene holder kortene tæt inde til kroppen.
– Men ingen hold har endnu sagt, at de først vil signe mig efter draften. Så det er positivt og fedt at høre, siger han.

Draftday.dk erfarer fra en kilde i NFL-verdenen, at Green Bay Packers har gjort Andreas Knappe til ét af deres ”prime targets” på tredjedagen – altså en spiller, som Packers vil forsøge at vælge. Om det sker, ved ingen dog naturligvis.

Mor på besøg i weekenden
I den kommende weekend vil begge draft-håbefulde danskere vente på deres skæbne i deres respektive hjem. Bliver de valgt, bliver de ringet op af holdet, der vælger dem. Og så begynder et vildt eventyr.

Simon Mathiesen bor p.t. sammen med tre holdkammerater og deres fælles ven i et hus i Maryville, og de har ikke planlagt nogen stor draft-fest.
– Som fan er det anderledes, end det er som spiller, hvor du er en del af draften. Og jeg ved, at jeg hurtigt skal være klar til at flyve til den by, hvor jeg skal spille, hvis jeg bliver valgt, siger han.

Andreas Knappe fortæller, at hans mor tirsdag ankommer til Connecticut fra Silkeborg, og de vil sammen følge draften i det hus, hvor han netop nu bor. Han er flyttet ind hos sin fysiske træner og dennes familie i deres hjem.
– Jeg kommer ikke til at hænge ud foran fjernsynet, for så bliver jeg skør. Men det kommer nok til at være tændt i baggrunden, forudser han.

Og bliver de to ikke valgt, kan deres telefoner altså meget vel gløde i den hektiske “ottende” runde efter draften.

Andreas Knappe fra Silkeborg og Simon Mathiesen fra Vedbæk er nu kun få dage fra deres football-karrieres potentielt største øjeblik.

Et øjeblik, der også kan blive skrevet ind i dansk NFL-historie.

Skriv et svar