Jagten på quarterbacken

De færreste ville kunne fortænke Buffalo Bills i at være lettere desperate.

Siden legenden Jim Kelly trak sig tilbage i 1996 havde bøflerne startet 12 forskellige quarterbacks, og ikke én havde stået distancen i mere end tre sæsoner. Der var free agent-floppet Rob Johnson, som Bills i 1998 gav to draft picks væk for at få. Der var Ryan Fitzpatrick, som Bills belønnede med en monsteraftale blot for at se ham skuffe fælt. Og hvem kunne glemme førsterundevalget fra 2004-draften, den evigt skadede og underpræsterende J.P. Losman?

Det havde i årevis været skidt og pinligt bag center i Buffalo, og ved indgangen til draften i 2013 savnede Bills derfor stadig den ”franchise quarterback”, som holdet ikke havde haft i 16 sæsoner.

Derfor slog bøflerne til og flåede quarterbacken E.J. Manuel fra Florida State til sig, da Bills var ”on the clock” med 16. valget i 1. runde. Bills havde fået den quarterback, som holdet allerhelst ville have i en ellers svag årgang for ”passers”.

Du kan ikke vinde uden

Men det valg var mildest talt forbløffende. Og mange kunne ikke lade være med at se valget af Manuel som værende ren desperation fra et desperat holds side.
– De lavede helt sikkert et ”reach”. Jeg kender folk fra andre NFL-hold, og de fleste følte, at han kun var et anden- eller tredjerundevalg værdigt. Men Bills var nødt til at tage en quarterback det år og ville gerne sælge historien om, at han var et stort talent, fortæller den legendariske klummeskribent Jerry Sullivan, der i 24 år har skrevet om Bills for avisen The Buffalo News, til Draftday.dk.

Virkeligheden var nemlig, at E.J. Manuel efter manges opfattelse ikke var i nærheden af at være et førsterundevalg værd – og da slet ikke 16. valget. Manuels talent var så begrænset, at hans egen head coach hos Florida State, Jimbo Fisher, før draften ærligt fortalte flere NFL-hold, at Manuel ikke burde være mere end en reserve i NFL.

Men ledelsen hos Buffalo Bills, der havde den længste slutspilstørke i NFL på hele 13 sæsoner, vidste, at holdet ikke ville komme til at spille de sjove kampe i januar, hvis ikke Bills fandt en stærk quarterback. Det var quarterback eller ingenting.
– I nutidens NFL er det svært at vinde, hvis du ikke har en ”franchise quarterback”, fortæller Jerry Sullivan.

Her to år efter det opsigtsvækkende valg er E.J. Manuel på vej til at blive den næste i rækken af skuffende Jim Kelly-afløsere. Han tabte sidste år starterjobbet til Kyle Orton, og i år ventes Bills at satse på veteranen, den ustabile Matt Cassel, som ikke ligefrem er et inspirerende valg til fremtiden, men som – her og nu – trods alt er bedre end Manuel.

Buffalo Bills, der stadig ikke har været tilbage i slutspillet siden ”The Music City Miracle”-nederlaget til Tennessee Titans i 2000, er dermed ét af en stor gruppe NFL-hold, som stadig jagter en elitespiller på den vigtigste position på football-banen.

De bedste når længst

En jagt, der koster millioner af dollars, som kan drive general managers og fans til vanvid, som kan koste head coaches jobbet – og som ikke er blevet lettere gennem årene. Og en jagt som ikke mindst for mange holds vedkommende kræver mange år, før de rammer pletskuddet i form af spilleren, der kan løfte et hold og føre holdet til succes år efter år.
– Jo hurtigere, du finder en ”franchise quarterback”, jo hurtigere har du en god mulighed for at vinde mesterskabet, siger NFL Newtorks draft-ekspert, Lance Zierlein, til Draftday.dk.

[pull_quote_left] – I nutidens NFL er det svært at vinde, hvis du ikke har en ”franchise quarterback”. – Jerry Sullivan, The Buffalo News, til Draftday.dk [/pull_quote_left]

For det er ganske enkelt vanskeligt – nærmest umuligt – at vinde Super Bowl, hvis man ikke har en Tom Brady, Andrew Luck, Aaron Rodgers eller Russell Wilson bag center.
– Betydningen af positionen er helt sikkert vokset. Hver eneste sæson ser vi en rekordstor andel af kast i NFL, så quarterbacken er mere involveret end på noget andet tidspunkt i NFL-historien. Holdene uden en god quarterback er virkelig bagud på point, for du ved, at otte eller ni af slutspilspladserne vil gå til hold, der har en stærk quarterback, siger NFL-analytikeren Scott Kacsmar fra FootballOutsiders.com til Draftday.dk

Det viser det seneste slutspil i NFL. Seks af de otte hold, der nåede divisional playoffs-runden, havde en quarterback, som var i top 10 i passer rating-statistikken.
– Du skal have sådan en fyr (quarterback, red). Du kan ikke længere undvære én, siger en anonym NFL-leder til avisen The Washington Post.

Scott Kascmar peger på, at der i nyere NFL-historie kun har været fire år, hvor et hold vandt en Super Bowl uden enten en elite-quarterback eller et eksplosivt kasteangreb. Det var i årene 2000 til 2003, hvor Baltimore Ravens, Tampa Bay Buccaneers og New England Patriots (to gange) vandt NFL-finalen i kraft af især stærke forsvar.
– Det var usædvanligt. For du har brug for en quarterback, der kan spille stabilt på et højt niveau, også selvom det kun er for én måned i slutspillet, som Eli Manning gjorde det for New York Giants i 2011, eller som Joe Flacco gjorde det for Baltimore Ravens i 2012, siger Kacsmar til Draftday.dk.

LÆS MERE PÅ NÆSTE SIDE…

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *