Den hektiske ottende runde

Denne artikel blev udgivet i 2009 – den blev opdateret i maj 2015.


Kontrasten er enorm.

Når millioner af NFL-fans sent lørdag aften slukker for fjernsynet eller for computerskærmen og puster ud efter tre dages draft med syv hæsblæsende runder, venter de vildester timer forude for NFL-ledere, agenter og flere tusinde håbefulde talenter.

For når ”Mr. Irrelevant” er fundet, kan de mange folk i NFL-verdenen nemlig ikke fyre benene op på bordet og tage en slapper. I stedet indleder de en ”ottende runde”, der foregår i et vildt, voldsomt og kaotisk tempo.
– Når draften slutter, begynder den værste time i fodboldåret, mener agenten Jack Betcha.

Det er i denne time, at de 32 NFL-hold i en intens kamp med hinanden kæmper for hver især at signe mellem 10 og 15 spillere, der ikke blev draftet, men som nu kan få en plads i trup som en ”undrafted free agent”. Holdene kan kvit og frit vælge, hvem de vil signe. Og selvom nåleøjet er lille, er muligheden der bestemt for de talenter, der i første omgang af forskellige årsager blev vejet og fundet for lette.

Hvert eneste år formår flere undraftede ”rookies” nemlig i løbet af sæsonen at kæmpe sig vej til en plads i en NFL-trup, blandt andre New England Patriots’ cornerback Malcolm Butler, der lavede det afgørende spil i Super Bowl XLIX.

Romo, Gates og Vinatieri
Historien er fyldt med utallige undrafted rookies, der har fået store karrierer i NFL hos de hold, der lavede aftaler med dem efter draften. Herunder aktive spillere som Tony Romo, Jason Peters, Antonio Gates, Wes Welker og Adam Vinatieri.
– Hver år er der stadig nogle gode spillere derude efter draften, har Redskins’ personnel director, Vinny Cerrato, sagt.

De undraftede free agents er heller ikke helt uvæsentlige for de enkelte hold, selvom holdene altså end ikke ville bruge et syvenderundevalg på spillerne.

De mange spillere skal nemlig allerede få dage efter draften være vigtige bidragsydere i holdenes ”mini-camps”, hvor en undraftet defensive lineman eksempelvis kan få til opgave at udgøre en del af forsvarslinjen i den defensiv, som alle stjernerne i angrebets førstekæde skal træne imod. Der skal bruges op mod 90 spillere til en trup, og derfor er holdene nødt til at signe spillere efter draften – ellers er truppen ikke komplet.

I mange tilfælde kalkulerer holdene benhårdt med, at disse undraftede ”free agents” blot er kanonføde, der får fyresedlen efter training camp – hvis ikke før – og overlever en ”undrafted free agent” det sidste cut, er det bare en stor, glædelig overraskelse.
– Det handler om at få chancen. Og det er, hvad det forklarer, det er: En chance. Så snart din fod er indenfor døren, kan alt ske, og det er blevet bevist igen og igen, siger Browns’ offensive lineman Hank Fraley, som i 2000 måtte kæmpe sig vej i NFL – efter draften.

To telefoner på én gang
Jagten på de spillere, der ikke blev draftet, begynder i nogen tilfælde allerede i første runde. Der er eksempler på hold, som allerede i løbet af første runde har haft det lange lys på og ringet til en spiller for at fortælle, at holdet var interesseret i spilleren, hvis han forbliver udraftet. Der er endda eksempler på, at nogle agenter for udraftede spillere har lavet forhåndsaftaler med hold allerede fredagen før draften, sådan at de aftaler kan blive underskrevet minutter efter, at draften er slut.

Typisk indledes kontakten dog for alvor først, når draftens sidste runde er i gang.
– Typisk ringer holdene halvvejs gennem syvende runde til spillere og siger noget i retning af: ”Vi tænker på at tage dig i syvende runde, men hvis vi ikke gør, vil vi signe dig som free-agent”, fortæller den tidligere president hos Buffalo Bills, Tom Donahue.

Når det sidste valg i draften er foretaget, går det stærkt. Holdene sætter typisk en stor håndfuld trænere og talentspejdere af til at ringe til de udraftede spilleres agenter – og mange af de NFL-folk har ikke sjældent gang i to telefoner på én gang.

På forhånd har holdene lavet en prioriteret rækkefølge over spillere, man vil forsøge at signe i hård kamp med de 31 andre hold. De spillere, der står højt på listen, får betegnelsen ”priority free agents”.

Og herefter begynder en benhård kamp.

Få pladser til rådighed
Mange af de bedste free agents kan nemlig vælge mellem et tocifret antal tilbud. Og spillerne skal i den forbindelse blandt andet vurdere, hvilket hold, der giver det bedste tilbud, og ikke mindst hvorhenne, at der er bedst mulighed for at klare cuttet.

Her skal en agent blandt andet hjælpe sin klient ved at se på, hvor mange ledige pladser på spillerens position, der potentielt vil være at kæmpe for, når holdet indleder en training camp. For spilleren får ikke mange chancer for at komme i NFL, hvis holdet allerede er godt besat på positionen.
– Du er nødt til at se på trupperne og på alle holds depth charts, forklarer agenten Jach Betcha.

Typisk tilbyder holdene en beskeden signing bonus på mellem 2000 og 8000 dollars, hvorefter spillerne får minimumslønnen i grundløn. Nogle hold – som Dallas Cowboys – har dog tidligere spenderet store beløb i bonusser i forsøget på at tiltrække de bedste free agents.
– Holdene har to forskellige filosofier. Nogle hold vil være aggressive og betale, og nogle hold vil ikke være aggressive og betale – og i stedet bringe mange ind og håbe, at de rammer rigtigt med nogle af dem, siger Jaguars’ general manager Gene Smith.

Oftest takker en spiller ikke ja til et tilbud lige med det samme, og det betyder, at flere hold har mange tilbud ”ude at hænge” – med risiko for, at alle de spillere, man går efter, i sidste ende takker nej.
– Du forsøger at forklare de drenge, at der kun er et begrænset antal pladser til rådighed, og hvis nogen er interesseret i dig, skal du hurtigt lukke aftalen. Typisk når et hold har udfyldt hullerne på en position, bevæger det sig videre, fortæller Tom Donahue.

Steelers’ general manager Kevin Colbert fortæller, at hans hold ikke ønsker at bruge ret meget tid på at forhandle med spillere.
– Vi vil hellere bevæge os videre til den næste spiller og få et tilsagn end at holde den kørende og gå frem og tilbage. For typisk, når det sker, får du ikke spilleren, siger han til The Pittsburgh Post-Gazette.

Draft picks bliver behandlet anderledes
Efter få timer har de fleste hold signet de spillere, som holdet ønsker at hente til holdet, og herefter er ”ottende runde” reelt slut.

I mange år har det dog være spørgsmålet, om det i virkeligheden er bedre ikke at blive draftet end at blive valgt i syvende runde. Nogen mener, at det er en fordel selv at kunne vælge sin kommende arbejdsgiver efter draften end i syvende runde at blive ”tvunget” til et hold, hvor man måske ikke har nogen reel chance for at tilkæmpe sig en plads i truppen i den regulære sæson.

Ikke alle er dog enige.
– Draft picks bliver behandlet anderledes og får en fortrinsret i training camp. Du har som et draft pick en bedre mulighed for at blive en del af truppen. Sådan har jeg set det ske igen og igen, fortæller NFL-agenten Kelil Masters til avisen The Oklahoman.

Han mener, at et hold drafter en spiller, fordi holdet reelt føler, at spilleren kan klare ”cuttet”. Undrafted free agents er derimod alt for ofte bare ”fyld” til campen.

Men uanset hvordan, spilleren end lander i NFL, gælder det samme i alle tilfælde: At chancen er der. Om den så er stor eller lille.

Og om man så kommer ind i NFL via bagvejen i ”ottende runde” som en undraftet free agent.

 

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *