Football For Folket!

2014 NFL Draft Preview: Specialists

Sparker-positionen er absolut ikke en position, som NFL-holdene fokuserer voldsomt på i draften.

Siden 2000 er der kun i ét af de efterfølgende år blevet valgt flere end tre kickers i samme draft, og for punters er det tilsvarende antal draft-klasser et rundt nul. Og i 2013-draften blev der kun valgt to fra hver position.

Ikke så overraskende måske, når man ser på, hvor mange sparkere, der slet ikke blev valgt i draften, men som siden har fået stor succes i NFL.

Blandt de fire Pro Bowlers fra All-Star-kampen i januar – to kickere og to puntere – kom halvdelen undrafted ind i NFL. Nemlig Justin Tucker og Johnny Hekker. Og dertil kommer flere af de bedste, andre kickers fra 2013-sæsonen. Matt Prater, Steven Hauschka, Dan Bailey og Shaun Suisham. Fælles for dem er, at de i sin tid ikke blev valgt i draften.

Tendensen er dog paradoksal, for især punterne har måske aldrig haft større betydning i NFL – og har aldrig været bedre ved udgangen af college – end det er tilfældet i dag.

I den forgangne sæson havde en NFL-rekord 16 puntere et ”net average” på deres spark over 40 yards, hvilket vil sige forskellen mellem puntets længde og modstanderens reelle udgangsposition efter sparket, der er en vital statistik for special teams. Et imponerende tal, når man ser, at der for eksempel i 2003 kun var tre puntere med et så stort ”net average”.
– Det er den bedste tidsalder, der nogensinde har været, har Gary Zauner, der fra 1994 til 2006 var special-teams koordinator i NFL, sagt om puntere til Draftday.dk.

Og det samme gør sig gældende for kickere. De er i dag så gode, at NFL i preseason vil eksperimentere med at flytte positionen for ekstra point-sparket bagud, og der har været drøftelser om at hæve stangen, fordi nutidens kickere er så træfsikre.

Mange mener, at Chris Boswell fra Rice University er den bedste kicker, og han kan være én af de få sparkere, der bliver valgt i draften. Dog næppe før et stykke ind på tredjedagen.

Det er først og fremmest Boswells enorme benstyrke, som vækker opsigt. I college scorede han på 13 spark af 50 yards eller mere – herunder en skolerekord 57-yarder i 2012, der blev efterfulgt af en 56-yarder i 2013. Han kan hamre bolden gennem endzonen på kickoffs (72 procent af alle kickoffs er endt som touchbacks), og han har bevist, at han kan håndtere presset i svære situationer.

Boswell (6’2, 185) skal dog forbedre sin sparkeafvikling, for han fået hele fire spark blokeret gennem karrieren, og han har også misset otte ekstra point-forsøg. Og så er det værd at bemærke, at han kun scorede på 14 af 21 field goal-forsøg i 2013.

Cairo Santos fra Tulane er født i Brasilien, men kom til USA og Florida som udvekslingsstudent. Han havde en drømmesæson i 2012, hvor han scorede på alle 21 field goal-forsøg – inklusiv en 57-yarder – og han var et konsensus All-American-valg og vandt prisen som årets kicker i college football.

Han har en god benstyrke, han sparker præcist og har stået for presset i flere afgørende situationer. Hans størrelse (5’8, 164) og højden på hans spark er dog issues, og derfor skal han arbejde med teknikken.

Texas’ Anthony Fera vandt ”The Lou Groza Award” i 2013 som college footballs bedste kicker, og i den sæson stod han både for holdets field goals, punts og kickoffs. I 2012 skiftede han til Texas fra Penn State.

Fera (6’1, 211)  scorede i 2013 på 20 af 22 field goal-forsøg, og han er generelt en præcistsparkede kicker, der har erfaring fra den store scene, som det er at sparke for Penn State og Texas. Han har dog ikke vist nogen enorm benstyrke på kickoffs, som det næsten forventes, at nutidens NFL-kickers har, selvom han dog viste gode takter på netop kickoffs under træningerne ved The East-West Shrine Game.

Draftens bedste punter er ifølge flere Kirby Van Der Kamp fra Iowa State, og der er dem, der mener, at han kan blive valgt så tidligt som 5. runde.

Van Der Kamp (6’4, 202) har i fire år puntet for The Cyclones, og han får ros for både sin præcision og benstyrke. Samtidig har han ry for at være en hårdtarbejdende, kvik spiller, der ikke vil nøjes med det næstbedste.

Han sparkede i alt bolden 289 gange “ud af kommunen” i college – det var flest punts i Big 12-konferencens historie, og han er derfor en rutineret punter, som er blevet testet i mange situationer.

Miamis Pat O’Donnell (6’4, 220) indledte faktisk karrieren hos Cincinnati Bearcats, men blev færdiguddannet så hurtigt, at han kunne tage ét football-år mere hos The Hurricanes. Han er en stor fyr, der tidligere var en stjerne i europæisk fodbold, og som derfor er en udmærket atlet.

Han sparker hårdt til bolden, og han kan håndtere kickoffs, som han gjorde det hos The Bearcats.  Alabamas Cody Mandell (6’2, 216) og Memphis Tom Hornsey (6’3, 221) er to andre puntere, man bør holde øje med.

Marcus Heit (6’3, 258) fra Kansas State er draftens bedste long snapper, der ikke er speciel på nogen områder, men som er solid, som generelt snapper præcist og problemløst, og som ikke kiksede ét eneste af 363 snaps i college.

Skriv et svar