Football For Folket!

Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

Andreas Knappe vil tilbage i NFL, men hvordan kommer danskeren det? Draftday.dk har i de seneste uger interviewet en håndfuld kilder – alle med en fortid hos NFL-hold – for at få svaret på, hvordan de 32 NFL-hold beslutter, hvem de skal signe i løbet af sæsonen. I denne dybdegående baggrundsartikel kommer du med i maskinrummet hos NFL-holdene, og du får et sjældent insider-indblik i, hvordan spilleragenterne kæmper for at skaffe deres arbejdsløse klienter – som Andreas Knappe – et job i NFL.

Andreas Knappe (til venstre) vil tilbage i NFL, men hvordan kommer han det? FOTO: University of Connecticut

*****

Telefonopkaldet kom på en torsdag.

Tyler Horn sad med til et holdmøde hos footballholdet fra University of Miami – hans gamle universitet – hvor han nu arbejdede som frivillig assistenttræner, mens han håbede på en dag at vende tilbage til NFL.

Og så skete det.
– Lige pludselig begynder min telefon at ringe, og jeg ser, at det er et opkald fra områdenummer ”615”, som, jeg ved, er Nashville i Tennessee, fortæller Tyler Horn til Draftday.dk.

Han besvarede opkaldet, og i den anden ende var Tennessee Titans’ vice president of player personnel, Lake Dawson. Han ringede for at tilbyde Tyler Horn, der var offensiv center, en plads i Titans’ practice squad. Her på denne oktoberdag i 2012 – seks uger inde i NFL-sæsonen – havde Titans et hul i holdets træningstrup, efter at Titans havde fritstillet en wide receiver, og den plads skulle Tyler Horn have.
– Jeg blev signet halvvejs inde i sæsonen på et tidspunkt, hvor jeg ellers var begyndt at miste håbet, husker Tyler Horn i dag.

Titans-bossen forklarede, at en repræsentant fra holdet kort efter ville sende en e-mail med information om, hvordan Tyler Horn kom fra Miami til Nashville, Titans-bossen sagde derefter tillykke – og lagde på.
– I løbet af bare fem minutter var jeg tilbage i ligaen, hvor jeg udlevede min drøm. Det var sådan en utrolig følelse, fortæller Tyler Horn til Draftday.dk.

I resten af 2012-sæsonen var Tyler Horn en del af Tennessee Titans’ practice squad. Han hang ganske vist med det alleryderste af neglene i NFL. Men i det mindste var han tilbage i ligaen.

Han havde fået den mulighed, som hundreder af arbejdsløse football-spillere drømmer om at få.

Tyler Horn – her i universitetstiden hos University of Miami – fik endelig det opkald, han havde drømt om. FOTO: JC Ridley / Miami Athletics

*****

Der er mange ligheder mellem begyndelsen på Tyler Horns NFL-karriere og så den begyndelse på NFL-karrieren, som danske Andreas Knappe har haft.

Begge er offensive linemen. Begge så samtlige valg i draften blive foretaget, uden at de var ét af dem. Begge blev efter draften signet som undrafted rookies – og begge fik et job hos Atlanta Falcons. Og begge blev siden fritstillet af Falcons, da holdet få dage før sæsonstart trimmede truppen.

Tyler Horn er et bevis på, at det kan lade sig gøre at vende tilbage til NFL, selvom man indleder sæsonen som en arbejdsløs, undrafted rookie. Præcis som Andreas Knappe gør det netop nu, hvor han jagter et hold efter fyringen hos Falcons. Der har været bud efter den 26-årige silkeborgenser – Indianapolis Colts har haft ham til en prøvetræning – men her og nu står han fortsat uden et job.

Men hvordan vender Andreas Knappe tilbage til NFL? Hvor vanskelig er vejen dertil? Hvordan beslutter de 32 NFL-hold hvem, de vil signe i løbet af sæsonen blandt hundreder af arbejdsløse, men håbefulde free agents? Hvordan foregår en prøvetræning, og hvordan forsøger spillernes agenter at skaffe deres klienter et job?

Spørgsmålene er mange, og Draftday.dk har gennem de seneste uger forsøgt at finde svarene. Vi har interviewet fire amerikanske kilder – alle med en fortid hos NFL-hold – der i længere telefoninterviews har givet et indgående insider-indblik i, hvordan Andreas Knappe kommer tilbage i NFL.

Én af dem er en højtprofileret spilleragent.

*****

Som agent for Kirk Cousins har Mike McCartney især i de seneste par år fået masser af opmærksomhed og omtale.

Få agenter har nemlig skaffet deres klient så mange millioner dollars, som McCartney har skaffet Kirk Cousins. McCartney har på vegne af Redskins-quarterbacken stået fast og nægtet at acceptere Washington Redskins’ kontrakttilbud for i stedet at signe ”franchise tag”-tilbud to år i træk. Den strategi har de seneste to år sikret Kirk Cousins intet mindre end 266 millioner danske kroner – og næste år venter en ny, kæmpe, økonomisk gevinst, når Cousins for tredje år i træk står uden et hold og skal sætte sin signatur på en ny kontrakt.

Psykologi-uddannede Mike McCartney er også agent for prominente navne som Trevor Siemian, Sean Lee, Haloti Ngata, Josh McCown, Muhamed Sanu og Paul Posluszny. Og før han blev agent, arbejdede McCartney i NFL. I 1992 fik han et job som pro scout hos Chicago Bears, hvor han scoutede free agents. Og seks år senere havde Mike McCartney imponeret så meget i det job, at Philadelphia Eagles ansatte ham som director of pro personnel – et chefjob, hvor han blandt andet havde ansvaret for at scoute alle daværende NFL-spillere.

Han blev i stillingen i tre år – i den periode blev Philadelphia Eagles med Andy Reid og Donovan McNabb genopbygget – inden han for at få mere tid til sin hustru og tre sønner igen skiftede job. Mike McCartney indledte en karriere som spilleragent, og i dag er han én af de mest prominente agenter i NFL-verdenen og har været det i 17 år.

Ringer til NFL-holdene søndag aften
Midt i mængden af Mike McCartneys stjerneklienter som Cousins og Siemian er der også en gruppe af spillere, der kæmper for at vende tilbage til ligaen. Præcis som Andreas Knappe gør det. Som eksempelvis linebacker Michael Mauti, der lige nu er uden et hold, efter at New Orleans Saints fyrede ham i september.

Og i et telefoninterview med Draftday.dk fra kontoret i Chicago fortæller McCartney, at kampen for at vende tilbage til NFL, når først sæsonen er begyndt, er meget hård.
– Der er så mange gode spillere, der er ledige på markedet, men den gode nyhed er, at hvert hold ser lidt forskelligt på tingene, forklarer han til Draftday.dk.

Som agent er det Mike McCartneys opgave at skabe interesse omkring sin arbejdsløse klient. Det arbejde sker især søndag aften og i løbet af mandagen.

I kælderen i hjemmet i Downers Grove sydvest for Chicago står der tre fjernsyn, som McCartney ser NFL-kampe på om søndagen.
– Jeg ser en masse football og forsøger at kende til styrkerne og svaghederne på hvert hold. Så når en spiller pludselig bliver skadet, kontakter jeg det hold, fortæller han.

Hvis for eksempel en linebacker hos Detroit Lions bliver skadet i 3. quarter af et NFL-opgør, henvender McCartney sig søndag aften til sin kontakt hos Lions og gør opmærksom på, at en klient, der også er linebacker, er ledig på markedet – og måske en prøvetræning værd.
– Vi sender smser, ringer og mailer og forsøger at kommunikere til holdene og minde dem om, at vi har en spiller ledig, vi fortæller, hvor han bor, hvor meget han vejer og så videre. Vi kan i teorien tale med alle 32 hold, men vi forsøger at finde en balance, så vi ikke trætter et hold, og de derved bliver irriterede af at høre på dig, siger han til Draftday.dk.

Mike McCartney lægger ikke skjul på, at netværket og forholdet til front office-cheferne hos de 32 NFL-hold er afgørende.
– Hvis vi ikke havde et godt forhold, ville de end ikke læse vores sms eller tage imod vores opkald. Men hvis vi har et forhold, giver det os muligheden for at kommunikere med dem, men så heller ikke mere. De træffer den beslutning, der er bedst for deres hold. Tiebreakeren er ikke, hvem agenten er, siger han.

Agent for tyske Moritz Böhringer
En anden spilleragent, som Draftday.dk har interviewet, fortæller også, at han aktivt henvender sig til flere NFL-hold for at gøre opmærksom på en arbejdsløs klient.

Kyle Strongin, der er vice president hos MGC Sports i Nashville, er én af de unge ”up-and-comings” i agentbranchen, og han repræsenterer blandt andre Los Angeles Rams-quarterbacken Brandon Allen, den store offensive lineman Cameron Fleming, der i søndags startede for New England Patriots, og ikke mindst den tyske wide receiver Moritz Böhringer, der p.t. er arbejdsløs, men som var 2016-draftens bedste historie, da Minnesota Vikings valgte ham i 6. runde, efter at han indtil da kun havde spillet football i den tyske liga.

Kyle Strongin har tidligere arbejdet som scouting og player personnel assistant hos San Francisco 49ers og været director of football operations hos University of Mississippi, og han er én af kun seks certificerede NFL-agenter, der har erfaring fra et front office.

I telefonen fra Nashville fortæller han, at han i høj grad selv henvender sig til NFL-holdene.
– Nogle gange er det lettere at få fat i folk via e-mails. Så det afhænger af holdet, og hvem personen er, siger han.

Han fortæller samtidig, at man nogle gange kan skabe opmærksomhed omkring en spiller ved at give noget information, som NFL-holdet ikke har.
– For eksempel hvis en fyr var skadet, men nu er skadesfri. Eller måske har du en spiller, der har gjort noget interessant væk fra football – fysisk set. Så kan du lave en video af det og sende det, forklarer han.

Kyle Strongin er én af de unge stjerneagenter i NFL-verdenen. Til Draftday.dk fortæller han, at ofte selv henvender sig til NFL-hold og gør opmærksom på en arbejdsløs klient. FOTO: MGC Sports, Nashville

*****

Hvis du skal have nogen som helst chance for at få et job i NFL i løbet af sæsonen, skal du på listen.

Listen er NFL-verdenens svar på “gæstelisten”, der afgør, hvem der kommer forbi mylderet af feststemte mennesker foran en trendy New Yorker natklub – og inden for murene, hvor festen begynder.

For hvis dit navn ikke som minimum står på listen, har du lang vej til en fremtid i NFL.

I virkeligheden er der dog ikke tale om én, men to separate lister – med hver sin betydning. Men fælles for de to lister er, at de er afgørende for, hvem NFL-holdene overvejer at signe eller invitere til en prøvetræning. Den ene går under navnet ”the ready list”, den anden liste kaldes typisk for “the workout list”. Det er sidstnævnte liste, som Andreas Knappe realistisk set skal håbe at komme på.

”The ready list” er en liste med de navne, som et NFL-hold hurtigt kan kontakte og signe, hvis der opstår et presserende behov.
– Holdene har brug for at handle hurtigt, siger Mike McCartney til Draftday.dk.

Andreas Knappe, der her løfter en holdkammerat under en kamp for University of Connecticut, skal realistisk set håbe at komme på “the workout list”. FOTO: University of Connecticut

Listen bliver ikke mindst brugt efter søndagens kampe, hvor et hold for eksempel kan have brug for at signe safety som erstatning for den safety, der skadede menisken i kampen. Men et hold går ikke først på det tidspunkt ud og scanner hele markedet for en erstatning. Holdet har allerede en kort liste over tre, fire eller fem arbejdsløse safeties, som, holdet ved, er parate til at tage over, og som passer til systemet. Eksempelvis fordi de tidligere har spillet for holdet – eller for holdets head coach.

Den lille håndfuld kandidater er på listen ud for kategorien “safeties”, og på samme måde er der mulige erstatninger på listen på alle andre positioner.
– Det er spillere, som, du ved, har nok NFL-erfaring til, at de kan træde direkte ind på holdet, forklarer McCartney.

Ny Texans-mand blev brændt af Cooks
For eksempel underskrev Houston Texans tirsdag i sidste uge en aftale med veteranen Johnthan Banks, efter at det stod klart, at cornerback Kevin Johnson er ude i en måned med en knæskade. Banks har været hos fire forskellige hold nu, og han har fire NFL-sæsoner på bagen og har masser af erfaring på trods af ustabilt spil. Og allerede i søndags mod Patriots blev han kastet i ilden – men blev også brændt af Brandin Cooks for et 42-yard touchdown.

Der er forskel på, om holdene prioriterer listerne. Nogle hold gør det og ved præcist, hvem de vil signe, hvis behovet opstår. Andre hold vælger mellem den håndfulde navne, der står øverst på “the ready list” og ser dem alle an i en prøvetræning. Banks var således i tirsdags til en prøvetræning hos Texans sammen med fire andre, erfarne cornerbacks, han vandt den konkurrence og fik jobbet.

Listen, som Andreas Knappe skal håbe at komme på, er “the workout list”. Det er en liste, der omfatter alle de spillere, som et hold ønsker at tjekke ud i en prøvetræning – uden nødvendigvis at signe de spillere. Spillerne bør siden – i bedste fald – håbe at blive en del af holdets ”practice squad”.

Hvert NFL-hold har en practice squad bestående af 10 unge spillere, der træner gennem ugen med resten af holdet, men som ikke må spille om søndagen. De 10 spillere sikrer blandt andet, at et hold altid kan træne effektivt med 22 spillere på banen og med en første- og andenkæde, selvom der er skadede spillere, der ved hver træning sidder uden for.

Samtidig får NFL-holdet mulighed for at udvikle 10 urutinerede talenter, som på dette tidspunkt ikke er gode nok til den aktive trup, men som efter en måned eller en hel sæson i træningstruppen måske blive så habile NFL-spillere, at de også kan gøre en forskel i kampene.
– ”The workout list” består af yngre spillere, interessante spillere og spillere, der har vist gode takter i preseason, og som du potentielt kan føje til din practice squad, hvis du vil være bedre dér, der eller hvis du får en skade, fortæller Kyle Strongin til Draftday.dk.

Men for at komme på den eftertragtede liste kræver det, at en talentspiller hos et NFL-hold har anbefalet dig til sin chef.

*****

For godt fire år siden sad Dan Hatman i Eagles’ hovedkvarter i den sydlige ende af Philadelphia og nærstuderede arbejdsløse NFL-spillere.

Som pro scout hos Philadelphia Eagles var det hans opgave at scoute de hundredvis af free agents, som ørnene potentielt kunne finde på at sætte kløerne i. Langt de fleste var spillere, der enten havde spillet kampe i NFL eller havde været en del af et NFL-holds training camp. Men også spillere for andre ligaer skulle ses an, selvom deres chancer var mikroskopiske.
– Du blev også gjort opmærksom på spillere fra Arena League, og der er konstant folk, der sender højdepunkter fra kampe med dem med beskeden: ”Hey, se mig spille! Jeg vil elske at få en chance!”, fortæller Dan Hatman til Draftday.dk i telefonen fra New York, hvor han nu bor.

Dan Hatman havde inden jobbet hos Philadelphia Eagles også haft lignende funktioner hos New York Giants og New York Jets, men forud for 2014-sæsonen stoppede han hos Eagles for i stedet at starte virksomheden ”The Scout Academy” – en 16 uger-lang online-uddannelse af kommende NFL-scouts. Uddannelsens undervisere har tilsammen 500 års erfaring fra NFL, og den har foreløbigt udklækket 14 scouts, der lige nu arbejder i ligaen.

Han har derfor en stor insiderviden om, hvordan NFL-holdene beslutter, hvem de skal signe, når der opstår et behov i løbet af sæsonen.

LÆS OGSÅ: Flere NFL-hold har henvendt sig til Andreas Knappe

Ifølge Dan Hatman begynder processen henover sommeren, hvor et holds “pro scouting”-afdeling, der udelukkende kigger på spillere, der allerede er i NFL, scouter de allerbedste spillere, der sandsynligvis bliver fyret på “cut down day” i september, hvor næsten 1200 spillere får sparket. Afdelingen følger alle de 31 andre NFL-hold tæt og forsøger at forudse hvem, der bliver fyret. Et arbejde, der blandt andet sker ved hjælp af de artikler, som beat writers, der dækker de andre hold, bringer. Journalisternes bud på, hvem der bliver fyret, vægter højt i processen.

Og på den måde kan ”pro scouting”-afdelingen lave en liste med de navne, som ens egen general manager potentielt skal overveje at signe, når ”cut down day” er slut.
– Dét begynder arbejdet, fortæller Dan Hatman.

Preseason afgørende for Knappe
Hver spiller får en karakter knyttet til sig i NFL-holdets gigantiske database over free agents. Nogle hold bruger tal – for eksempel kan karakteren 8.0 indikere en Pro Bowl-kaliber spiller, mens karakteren 4.0 bliver givet til spillere, der kommer på ”the ready list”. Alt derunder er ikke værd at signe.

Og andre hold bruger farver – op til 10 forskellige farver – hvor farven brun, måske ikke overraskende, gælder de lavest-rangerede spillere. Derudover består informationen i databasen af navnet på spillerens agent, kontaktoplysninger, højde, vægt, 40 yard-tiden og så hans seneste scouting-karakter fra tiden i NFL – og hans scouting-karakter fra college-tiden. De to karakterer er ikke ens – der er trods alt forskel på at stå over for en defensive end fra Tennessee Titans og fra University of Tennessee – og hver spiller har altså to karakterer tilknyttet sig.

Og spillernes præstationer i preseason har ofte en væsentlig betydning for, hvordan et hold bedømmer dem. I hvert fald når man som i Andreas Knappes tilfælde udelukkende har spillet kampe i preseason. De 55 angrebsspil, som han var på banen på i august, har nu en stor indflydelse på hans chancer for at vende tilbage i NFL, fortæller de kilder, som Draftday.dk har interviewet til denne artikel.

Når en pro scout i begyndelsen af september har scoutet alle de allerbedste spillere, der netop er blevet fyret, begynder arbejdet med at bedømme alle de spillere, der er på de andre NFL-holds practice squads.

Det er i alt 310 spillere, og de navne er interessante, fordi et hold altid kan signe en spiller fra en anden practice squad til den aktive trup. Det sker flere gange i hver eneste sæson – som for eksempel efter 1. spillerunde, hvor Arizona Cardinals’ stjerne-running back David Johnson blev alvorligt skadet i håndleddet, hvorefter Cardinals hentede en ny running back til truppen i form af D.J. Foster fra New England Patriots’ practice squad.

Herefter begynder arbejdet med at se nærmere på de alle de andre spillere, der stadig står uden et job. Som Andreas Knappe.

E-mail bliver tjekket af alle hold
De spillere, der har de bedste karakterer, kommer på listen – enten ”the ready list” eller ”the workout list”.
– Det er ”street free agents”, og det er en liste, som du konstant sætter spillere på – og af, siger Dan Hatman.

Som sæsonen skrider frem, bliver feltet med kandidater mindre og mindre, fordi flere og flere spillere lander på injured reserve-skadeslisten, og flere og flere free agents derved bliver signet. Det giver arbejdsløse spillere, der ikke hidtil har fået en chance, muligheden for at komme på listen.

Men samtidig kan de transaktioner, som andre NFL-hold foretager gennem sæsonen, også gøre en forskel. Hver eneste dag klokken 16, østamerikansk tid, skal alle 32 NFL-hold meddele NFL, hvilke transaktioner, de har foretaget i løbet af dagen – og give navnene på de spillere, der har prøvetrænet hos holdet.

Den liste får alle hold tilsendt på en mail fra NFLs hovedkvarter i New York, og den vækker opsigt. For med den kan alle NFL-hold sikre sig, at de har tjek på de spillere, der er på markedet – det sker allerede i aftentimerne efter, at mailen lander i indboksen.
– Én på holdet har ansvaret for at sikre, at man har bedømt alle de spillere, der enten er blevet fyret, eller som har prøvetrænet et andet sted, forklarer Dan Hatman.

Ingen slipper forbi uden at blive set an. Og ifølge Dan Hatman har de 32 NFL-hold ikke gjort deres arbejde godt nok, hvis de ikke på nuværende tidspunkt har bedømt Andreas Knappe og givet ham en karakter for hans præstationer i preseason.

Dan Hatman har scoutet NFL-spillere for Eagles, Jets og Giants. FOTO: Dan Hatman

*****

Andreas Knappes prøvetræning hos Indianapolis Colts i midten af september blev afviklet på en mandag. Men som regel er det om tirsdagen, at de arbejdsløse football-spillere bliver testet.

Om tirsdagen holder spillerne på et NFL-hold nemlig fri, og trænerne har derfor tid til at prøvetræne free agents, men samtidig kan hold efter en prøvetræning om tirsdagen nå at signe en ny mand og få ham med til ugens første træning – om onsdagen.

Forud for en prøvetræning kigger holdene på deres ”ready list” eller ”workout list” og vælger så tre, fire eller fem spillere fra toppen af listen, som man ønsker at se an. Det arbejde begynder ikke sjældent søndag – allerede under en kamp kan en agent få et opkald fra en ledende skikkelse hos et NFL-hold, der inviterer agentens klient til en prøvetræning på holdets anlæg.
– Så siger man: ”Vi har en interesse i at teste ham. Vi ringer i morgen og aftaler endeligt”, fortæller Mike McCartney, der har prøvet både at foretage – og få opkaldet.

Den arbejdsløse spiller flyver ud til holdets hjemby om mandagen, overnatter på et hotel i byen og møder til prøvetræningen tirsdag morgen.

Typisk er det positionstræneren, der står for prøvetræningen, der varer tre kvarter til en time og består af mange af de positionsøvelser, som man kender det fra The Scouting Combine. En offensive lineman som Andreas Knappe vil ifølge Dan Hatman blandt andet skulle vise sig frem i ”bag drills”, hvor han hamrer ud af starthullerne og ind i en stor pude – og han skal vise, hvor hurtigt han kan bevæge sig sidelæns i blokeringsøvelser.
– Nogle trænere har dog deres helt egne favoritøvelser, fordi de mener, at de øvelser vil afsløre, om en spiller har de fysiske evner, som trænerne efterspørger, siger Dan Hatman til Draftday.dk i telefonen fra New York.

De spillere, der deltager i en prøvetræning, skal oftest også gennemgå en konditionstest.
– Så snart du når frem til oktober og november, har nogle af de spillere, du kigger på, måske ikke spillet football i månedsvis. Så du vil gerne sikre dig, at de er i god form, og at de forstår, hvad du forventer af dem, siger Mike McCartney.

Flere prøvetræninger på én dag

Som regel overværer general manageren prøvetræningen – han bliver kaldt ud til træningsbanen, når spillerne har varmet op og er klar – men også holdets head coach følger den, hvis det gælder en plads i den aktive trup. Gælder prøvetræningen kun en plads på holdets practice squad, er det langt fra sikkert, at cheftræneren bruger sin værdifulde tid på at følge den.

Der har været eksempler på, at samme spiller har deltaget i to prøvetræninger samme dag hos hold, der bor tæt på hinanden – eller næsten samme sted. Som Giants og Jets. Men typisk deltager en spiller kun i én prøvetræning per uge – og ifølge Mike McCartney sjældent i flere end fire til seks prøvetræninger på et år.

Når prøvetræningen er slut, mødes de folk fra holdet, der overværede den, for at beslutte, om det er værd at signe nogle af spillerne. I sidste ende har general manageren som regel det afgørende ord i den diskussion, hvis gruppen ikke kan blive enig.
– Og så ringer man til agenten og fortæller, at man vil signe spilleren til for eksempel holdets practice squad, og normalt kan man blive enige om en kontrakt i løbet af få minutter. Den er der ikke meget debat om. Og så sender du de andre spillere hjem, og spilleren, som du signer, bliver kørt ud til holdets hotel, og han træner så med onsdag, fortæller Dan Hatman til Draftday.dk.

Der er stor forskel på, hvordan NFL-holdene aktivt bruger prøvetræninger. Nogle hold tester først spillere, når der opstår et akut behov, som Chicago Bears der tirsdag i sidste uge testede seks wide receivers, efter at flere af holdets wideouts var gået ned med skader.

Andre hold – som for eksempel New England Patriots – tester konstant spillere, selvom de ikke her og nu har en chance for at blive signet. Men holdet kender dermed markedet, hvis der opstår et behov. Den første tirsdag efter sæsonpremieren testede Patriots hele 19 spillere – og heriblandt var fire erfarne quarterbacks på trods af, at holdet allerede har NFLs bedste quarterback-duo i Tom Brady og Jimmy Garoppolo.
– Nogle hold er bare mere aggressive i forsøget på at forberede sig, siger Mike McCartney.

Mike McCartney er agent for Kirk Cousins og én af de helt tunge drenge i NFL-verdenen. FOTO: Priority Sports & Entertainment

*****

I de sidste måneder af 2012-sæsonen var Tyler Horn en del af Tennessee Titans’ practice squad.

Men da sæsonen var slut, stod han igen uden arbejde. I maj året efter var han dog atter tilbage i NFL, da han blev signet af Houston Texans. Men den 31. august 2013 fik han en ny fyreseddel, da Texans trimmede truppen til 53 spillere.

Tyler Horn var dog ikke klar til at opgive en karriere som NFL-spiller, og gennem efteråret holdt han sig i form i håbet om, at et hold en dag ville ringe og tilbyde ham en chance.
– Det var ikke svært at holde mig i form. Den sværeste del var at forblive motiveret. Ugerne går, uden at du hører fra et hold, men du er bare nødt til at fortsætte med at holde dig i form og holde dig skarp, fortæller han til Draftday.dk.

Mike McCartney forklarer, at det vigtigste, han som agent kan gøre for sine arbejdsløse klienter, er – konstant – at opfordre dem til at holde formen ved lige.
– Du skal løbe udenfor på græs og ikke på et løbebånd. Du skal presse dig selv og holde dig i form. Det er ikke særligt svært i september, men det er sværere i oktober og november, siger han.

En meget, meget hård tid

Det kræver masser af tålmodighed at være arbejdsløs NFL-spiller, og derfor er denne tid utrolig hård for de flere hundreder free agents, der vil tilbage i ligaen.
– Det er en meget, meget hård tid i deres liv lige nu. Nogle af dem har aldrig før stået uden et job. Og som agent er det hårdt at blive ved med at give dem dårligt nyt, lyder det fra Mike McCartney.

For Tyler Horn bar det hårde arbejde og ventetiden frugt. Efter tre måneder som arbejdsløs blev han den 27. november 2013 igen signet til Tennessee Titans’ practice squad.

Men da 2014-sæsonen begyndte, var der ikke bud efter den 305 pund-store lineman, og han og kæresten lavede derfor en aftale om, at hvis han ikke havde et job til Thanksgiving i november, ville han stoppe karrieren. Thanksgiving kom, der var stadig intet tilbud, og derfor stoppede Tyler Horn karrieren.
– Så ringede jeg til min agent og sagde, at det var slut for mig. Jeg fik faktisk muligheden for at signe med Packers i offseason i 2015, men jeg afviste tilbuddet. Jeg havde besluttet mig, og jeg var træt af at jagte drømmen, fortæller Tyler Horn.

De spilleragenter, som Draftday.dk har interviewet til denne artikel, fortæller, at de forsøger at finde ud af, om deres arbejdsløse klienter overhovedet har en fremtid i NFL.
– Vi forsøger at have så mange forskellige samtaler med forskellige mennesker og få en ærlig udmelding, hvis vi snakker med en general manager, pro personnel director eller pro scouting director: ”Er han på jeres radar? Er han på jeres liste? Ville I seriøst overveje at signe ham, hvis I får en skade?” Og hvis alle 32 hold siger, at han ikke er højt på deres liste, er det vores opgave at give spilleren den besked, forklarer Mike McCartney.

Tyler Horn havde en personlig deadline for, hvornår han ikke længere ville forsøge at holde fast i football-karrieren. FOTO: JC Ridley / Miami Athletics

Savner football sindssygt meget
Kyle Strongin fortæller, at spilleren som regel selv ved, når det reelt er slut.
– Vi har været til de workouts, der er, vi får en ærlig feedback fra holdene, og vi ved det: ”Det var nok det, lad os begynde at skabe en ny karriere”, siger han til Draftday.dk.

I dag arbejder Tyler Horn som finansiel rådgiver i solskinsbyen Forth Myers i det vestlige Florida, hvor han bor med sin hustru. Han nød tiden i NFL, fortæller han, men savner ikke usikkerheden. Og han fortryder ikke, at han stoppede karrieren.
– Jeg savner football sindssygt meget, men det var 100 procent den rette beslutning at stoppe. Mit liv er meget mere stabilt nu, og selvom jeg ikke blev en superstjerne i NFL, oplevede jeg dét, som millioner kun kan drømme om, fortæller han.

For Andreas Knappe lever drømmen videre. Han jagter stadig et nyt NFL-hold – og holder sig i form. Og det er der god grund til, lyder det fra en erfaren agent.
– Tingene kan vende så hurtigt. Det kan se meget sort ud for en spiller, og pludselig ringer telefonen, og så har et hold et behov, siger Mike McCartney.

Det kræver bare det ene opkald, og så kan den store dansker fra Silkeborg være tilbage i verdens største football-liga.

2 Responses to “Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL”

  1. Don V

    Det er virkelig en god og informativ artikel om en del af NFL som oftest forbigås i stilhed.

    Det må være virkelig stramt for psyken.

    Super!

    Svar

Skriv et svar