2017 NFL Preview: Patriots og alle de andre…

Så er vi der! Natten til fredag begynder NFL-sæsonen, og du får her en stor optakt til sæsonen. Draftday.dk har interviewet flere NFL-journalister, og de er ikke i tvivl: New England Patriots er storfavoritter til at vinde Super Bowl. Historisk store, faktisk, hvis man spørger bookmakerne.

New England Patriots er ikke bare favoritter. De er storfavoritter til at vinde Super Bowl 52 på The U.S. Bank Stadium i Minneapolis næste februar.

Natten til fredag begynder NFL-sæsonen med opgøret mellem netop de forsvarende mestre fra New England og Kansas City Chiefs, og spørger man både bookmakerne og flere NFL-eksperter, som Draftday.dk har interviewet, er der ingen tvivl om, hvad overskriften for den kommende sæson er:

New England Patriots – og alle de andre.

Forskellen mellem patrioterne og NFLs 31 andre hold er ganske enkelt markant, lyder det fra de journalister, der dækker NFL tæt, og som vi har interviewet.
– På papiret er der ikke et hold, der er tæt på at være lige så godt som Patriots, fortæller den erfarne NFL-journalist, Dan Pompei, fra The Bleacher Report til Draftday.dk.

CBS’ Jason La Canfora er enig og mener, at 2017-versionen af Patriots er stærkere end det hold, der vandt Super Bowl i februar på et historisk comeback.
– De er på papiret det bedste hold i football, de er et bedre hold end det hold, der vandt Super Bowl for nogle måneder siden, og jeg er ikke engang sikker på, at det er tæt, siger han til Draftday.dk.

De største favoritter i ni år
I Las Vegas giver bookmakerne hos Westgate lige nu pengene 3,25 gange igen, hvis man spår, at Patriots vinder Super Bowl 52. Det er ifølge Draftday.dk’s gennemgang de laveste vinder-odds, som bookmakerne har sat på et NFL-hold siden 2008, hvor Patriots dengang kun gav pengene 2,5 gange igen i den første sæson efter, at Tom Brady, Randy Moss og Co. havde vundet 18 af 19 kampe, men tabt til New York Giants i NFL-finalen.

Men i alle de efterfølgende otte sæsoner har intet hold – ifølge Las Vegas – været så store favoritter til at vinde Super Bowl, som Patriots er det i år.
– Patriots er helt sikkert én af de største favoritter til at vinde Super Bowl, som jeg kan huske at have set forud for en sæson, mener Scott Kacsmar, der skriver for ESPN og Football Outsiders.

Flere af de kilder, som Draftday.dk har interviewet, fortæller, at deres enorme tro på Patriots i 2017 ganske enkelt skyldes, at holdet i år er godt under Bill Belichicks ledelse.

LÆS: 2017 NFL Preview: New England Patriots

Med 40-årige, men evigt unge og uhyggeligt formstærke Tom Brady i spidsen er offensiven potent, farlig og mangesidet med flere våben at trække på – især med tilgangen af lynhurtige Brandin Cooks, der er Patriots’ bedste wideout siden Randy Moss. Men samtidig er der fortsat NFLs bedste tight end i playmakeren Rob Gronkowski, flere talentfulde wideouts (Chris Hogan, Phillip Dorsett, Malcolm Mitchell), én af de bedste running back-grupper, som Brady har givet bolden til – og en god angrebslinje under ledelse af veteranen Dante Scarnecchia.

Og forsvaret bør være bedre end solidt, hvis ikke rigtig godt. Ikke mindst med tilgangen af cornerback Stephon Gilmore, som Patriots investerede heftigt i via free agency, men som nu sammen med Malcolm Butler kan give holdet en ”shutdown cornerback”-duo. I hvert fald på papiret.
– Det er realistisk at tro, at forsvaret er endnu bedre end sidste år, fortæller Kevin Duffy, der følger Patriots tæt for MassLive.com, til Draftday.dk.

Edelmans skade koster ikke trofæet
Patriots mistede i august Bradys mest betroede receiver, slot receiver Julian Edelman, til en korsbåndsskade, men ikke engang det tab sænkede på markant vis bookmakernes odds for, at Patriots vinder det hele (fra 2,75 til 3,25 gange pengene igen).

Med god grund, mener Kevin Duffy. For Patriots’ svagheder er lige nu så små, at andre hold vil elske at kalde det for “svagheder”.
– Selv efter Edelmans skade, mener jeg, at dette hold har en chance for at være lige så godt, som noget hold, som Belichick har trænet. De er stærke på stort set hver eneste position, lyder det fra ham.

Oven i det er det svært at se New England Patriots blive stoppet på vej mod endnu en AFC East-titel – den i så fald niende på stribe. Divisionsrivalerne fra New York Jets og Buffalo Bills er begge midt i en gigantisk genopbygning, der har betydet, at de to hold har skilt sig af med mange profiler og veteraner, og Miami Dolphins har set quarterback Ryan Tannehill ryge ud for sæsonen med en korsbåndsskade, hvorfor den ustabile veteran Jay Cutler har gjort comeback fra pensionen. Cutler er ikke ueffen, men timingen med receiverne kan halte og koste sejre tidligt i sæsonen.

Uanset hvad har Miami kun slået rivalerne én gang siden 2014 og har et brutalt program uden en bye week, fordi orkanen Irmas hærgen har skubbet søndagens planlagte opgør til friugen i november. Og nå ja, så skal Miami også afgive en hjemmekamp for et opgør i London.

LÆS: Blog: AFC East – noter og kommentarer

Derfor ligger AFC East totalt for fødderne af New England, ligesom resten af konferencen formentligt gør det, hvis man spørger de kilder, vi har interviewet.
– Er man smart, sætter man penge på, at de går 13-3, tromler gennem slutspillet og vinder en Super Bowl, siger NFL.com’s Marc Sessler, kendt fra ”The Around the NFL Podcast”, til Draftday.dk.

Men er der intet, der kan stoppe New England Patriots i at vinde den sjette Super Bowl? Jo, ifølge Kevin Duffy kan skader svække truppen så meget, at Bill Belichick og Co. ryger ud inden “The Big Dance”. Det er sket før.
– Se for eksempel på 2015-sæsonen. I første halvdel af sæsonen rullede Patriots forbi alle, og de så ud til at være på vej til en hel sæson som ubesejret. Og så blev Julian Edelman skadet, og Dion Lewis og LeGarrette Blount pådrog sig sæsonafsluttende knæskader. Dont’a Hightower havde et ømt knæ i slutningen af sæsonen. De humpede ind i slutspillet som andetseedet og tabte til Denver i AFC-finalen. Hvis kan de holde sig skadesfri, er de det bedste hold i AFC. Men skader er svære at forudse. Patriots var heldige sidste år, men vi får at se, hvad der sker i år, fortæller han til Draftday.dk.

Steelers’ angreb er meget potent

Gælder det de andre hold i AFC, er der til gengæld delte meninger blandt de NFL-journalister, som Draftday.dk interviewet, om, hvem der – trods alt – har den største chance for at slå Patriots ud.

To af de mest trendy valg – generelt set – er Pittsburgh Steelers og Oakland Raiders. Begge har nogle fremragende offensiver – Raiders er anført af Derek Carr, Amari Cooper og tilbagevendte Marshawn Lynch, og Steelers’ angreb er måske endnu bedre end Patriots’ offensiv.

Hvis – og det er et stort ”hvis”, historisk set – at quarterback Ben Roethlisberger, running back Le’Veon Bell og wide receiverne Antonio Brown og Martavis Bryant kan spille en hel sæson sammen uden at sidde uden for med skader og karantæner, har Pittsburgh et angreb, der i kamp efter kamp kan score flere end 30 point. Og det er måske det bedste angreb i Ben Roethlisbergers tid hos holdet.
– Dette angreb er bedre end det angreb, de havde i mesterskabssæsonen i 2008, fordi angrebslinjen er bedre, fortæller Jim Wexell, der skriver om Steelers for Steel City Insider.com, til Draftday.dk.

LÆS: Blog: AFC North – noter og kommentarer

Omvendt vurderer han, at forsvaret – trods tilgangen af den lovende rookie-linebacker T.J. Watt (J.J. Watts lillebror), safety J.J Wilcox og veteran-cornerbacken Joe Haden, der er hentet i en handel med Cleveland Browns, er svagere end det forsvar, som Steelers gik på banen med i Super Bowl i 2008-sæsonen.

Og netop forsvaret er en væsentlig årsag til, at Scott Kacsmar fra Football Outsiders over for Draftday.dk forudser, at hverken Steelers eller Raiders når forbi Patriots i slutspillet.
– Jeg mener, at de to hold med Mike Tomlin og Jack Del Rio har en stor ulempe på head coach-positionen i opgør mod Bill Belichick. Og Steelers har i årevis haft svært ved at forsvare sig mod Patriots, og Raiders ser efter min mening stadig ikke ud til at have et stærkt forsvar, mener han.

Pittsburgh Steelers har ikke slået Patriots siden 2011, og Raiders, der uheldigvis for dem spiller deres hjemmekamp i denne sæson mod Patriots i Mexico City, har ikke vundet over Bill Belichicks mandskab i 15 år.
– Jeg er ikke solgt på tanken om, at Raiders automatisk spadserer sig til en 12-4-afslutning. Det forsvar har issues, fortæller Marc Sessler til Draftday.dk.

Seahawks bekymrer mindst
Scott Kacsmar mener til gengæld, at Patriots’ allerførste modstander i sæsonen, Kansas City Chiefs, også har den allerstørste chance for at besejre de mægtige patrioter i en januarkamp.
– (Chiefs’ head coach) Andy Reid kan spille lige op med Belichick. Han har to, knebne slutspilsnederlag mod New England, og i 2007 var han tæt på at levere en kæmpe overraskelse mod dem med A.J. Feeley som quarterback. Og Chiefs var det seneste hold, der smadrede Patriots – med 41-14 i 2014, forklarer han.

LÆS: 2017 NFL Preview: Kansas City Chiefs

Han vurderer, at Chiefs kan løbe bolden mod Patriots, vinde kampen om turnovers og lægge pres på Tom Brady uden at skulle blitze. Det kan være opskriften på en sejr.
– Ja, Alex Smith er stadig quarterback, som det ser ud nu, men hans hold scorede engang flere point end det mest Drew Brees-potente angreb i slutspillet, da han med 49ers vandt 36-32 i 2011 (over New Orleans Saints, red.). Så alt kan ske i én enkelt kamp, siger Scott Kacsmar.

Han peger på Houston Texans – anført af et på papiret skræmmende pass-rush med tilbagevendte J.J. Watt, kæmpetalentet Jadeveon Clowney og aggressive Whitney Mercilus, som et hold, der faktisk får for lidt positiv opmærksomhed. Ikke mindst hvis holdet hurtigt lader førsterundevalget Deshaun Watson starter bag center i stedet for Tom Savage, der før eller siden alligevel skal afgive jobbet.
– Hvis Deshaun Watson kan have en stor, positiv indvirkning på kampene, er det ikke umuligt, at holdet vinder 10 eller 11 kampe. Jeg vil ikke sætte penge på, at han får en Russell Wilson- eller Dak Prescott-type indvirkning som rookie, men forventede vi, at nogle af dem ville få det i august i deres rookie-sæsoner?, lyder det fra ham.

LÆS: Blog: AFC South – noter og kommentarer

Netop førnævnte Russell Wilson anfører det hold, som, flere af de eksperter, som Draftday.dk har interviewet, forventer vinder NFC.
– Hvis de kan få gang i deres offensive linje, er de holdet, man skal slå i NFC, fortæller Jason La Canfora til Draftday.dk.

En anden af kilderne er enig.
– Alle NFC-hold har deres svagheder, men Seattles svagheder bekymrer mig mindst. I teorien er Russell Wilson mere fit, det samme er Earl Thomas, siger Rivers McCown, der skriver for Football Outsiders, til Draftday.dk med henvisning til de to profiler, der var mere eller mindre skadede i sidste sæson.

Seahawks har stadig samme centrale gruppe af forsvarsspillere med Richard Sherman, Bobby Wagner, Michael Bennett Cliff Avril, Kam Chancellor og altså Earl Thomas, der bragte holdet i to Super Bowls i 2014 og 2015, men har samtidig tilføjet defensive tackle-profilen Sheldon Richardson fra New York Jets i en spektakulær handel én uge før sæsonstart. Hans tilstedeværelse giver Seahawks ligaens klart bedste og mest frygtindgydende forsvarslinje.

Aaron Rodgers’ mange våben
Én af Seahawks’ største konkurrenter i konferencen er – igen i år – Green Bay Packers, hvor Aaron Rodgers i denne sæson har et stærkere angreb, end han har haft i flere år, og det øger Packers’ chancer for endelig at gå hele vejen, efter at holdet har været i slutspillet de seneste seks år uden at nå i Super Bowl.
– Angrebsmæssigt bør 2017-versionen af Packers matche de bedste enheder, der har været i Mike McCarthy-æraen, forklarer Jason B. Hirschhorn, der er redaktør for Packers-sitet Acme Packing Company, til Draftday.dk.

Især tilgangen af tight end Martellus Bennett giver Rodgers et stærkt, ekstra mål, men samtidig skal man ikke undervurdere, at hans mest betroede receiver, Jordy Nelson, er ét helt år videre fra den alvorlige knæskade, der kostede 2015-sæsonen.
– Hvis Ty Montgomery udvikler sig meningsfuldt i sit første hele år som running back, og Aaron Rodgers kan holde sig skadesfri, kan denne gruppe matche 2014-udgaven i forhold til effektivitet og scoring, lyder det fra Packers-eksperten.

LÆS: Blog: NFC North – noter og kommentarer

Jason B. Hirschhorn forudser dog, at forsvaret kan få det svært, hvis der kommer skader i “front seven”-delen, fordi dybden kunne være bedre, og derfor er der mere pres på Clay Matthews og Nick Perry end normalt.

I Las Vegas vurderer de, at Packers har den tredjestørste chance for at vinde Super Bowl (de giver pengene 10 gange igen) – efter Patriots (odds 3,25) og Seahawks (odds 10).

Til gengæld mener bookmakerne, at sidste sæsons NFC-mester, Atlanta Falcons, der var sort uheld og et vanvittigt kollaps i 4. quarter fra at vinde Super Bowl, kun er de tredjestørste favoritter i konferencen.

Siden 1993 har intet hold, der tabte en Super Bowl i sæsonen forinden, været tilbage til ”The Big Dance” året efter. Tømmermændene oven på den enorme skuffelse, dét er at være så tæt på og alligevel så langt fra, er reelle og et problem for mange tabere, fordi det er så mentalt hårdt at rejse sig igen.

Og det kan det også være for Falcons, der ganske vist har mistet den fremragende, innovative offensive koordinator Kyle Shanahan (ny head coach hos 49ers), som havde en gigantisk del af æren for Falcons-angrebets historiske succes i 2016, men som også har forbedret forsvaret – og reelt ikke mistet noget profiler.
– Det vil ikke overraske mig at se Falcons lide af Super Bowl-tømmermænd. Jeg vil næsten forvente det, lyder profetien fra Dan Pompei.

Sårbare Dallas Cowboys

Marc Sessler er dog mere fortrøstningsfuld og tror, at Falcons bliver NFCs deltager i Super Bowl næste februar.
– Deres angreb har stadig alle deres primære våben, og deres forsvar er godt coachet med en horde af unge up-and-coming-spillere. Jeg ser ikke Falcons træde et stort skridt tilbage, forklarer han til Draftday.dk.

Andre NFC-hold, der ifølge bookmakerne vil være med i det sjove selskab er New York Giants, der har forstærket sig med Brandon Marshall og den eksplosive rookie-tight end Evan Engram – og som stadig har et stærkt forsvar – og selvfølgelig Dallas Cowboys, der sluttede sidste sæson med 13 sejre, men som er ramt af skader og karantæner til flere starters herunder running back Ezekiel Elliott.
– Dallas har samtidig det på papiret næst-stærkeste turneringsprogram i år, og NFC East er en ret solid division, så et fald til otte eller ni sejre vil ikke være så overraskende. Vi får at se, hvordan Dak Prescott følger op på sin rookie-sæson, men han har dog endnu ikke skuffet os, fortæller Scott Kacsmar.

Natten til fredag begynder én lang kamp om “The Vince Lombardi Trophy” gennem 267 opgør. 2017-sæsonen går endelig i gang, og NFL-football er tilbage.

Og dét i en sæson, hvor New England Patriots altså er store favoritter til at genvinde mesterskabet.

I hvert fald hvis du spørger de “kloge” hoveder og bookmakerne.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *