Blog: 10 ting, vi lærte – week 1

1. spillerunde af NFL-sæsonen anno 2017 er i bogen. Her er 10 ting, vi lærte af de første 15 kampe – blandt andet om Vikings-angrebet, Texans’ muligheder i 2017, en defensiv profil hos Packers, Eagles’ forreste fire og AFC West.

1. Sam Bradford og Vikings-angrebet ser lovende ud
I 29-19-sejren natten til mandag over New Orleans Saints leverede Sam Bradford sin bedste præstation i 16 kampe som starter for vikingerne. Bradford ramte plet på 27 af 32 kast for 346 yards og tre touchdowns, og den top-præstation skyldes ikke mindst, at angrebslinjen – en øm tå hele sidste sæson – gav ham overraskende god beskyttelse. Bradford blev kun ramt to gange og fik tid til at kaste bolden dybt til Stefon Diggs og Adam Thielen (han kastede syv gange bolden længere end 15 yards). Rookie-running back Dalvin Cook viste samtidig lovende takter og skaffede 137 total yards, og især i 4. quarter brød Cook igennem – blandt andet med en 32-yarder. Dette var den bedste angrebspræstation, vi har set fra Vikings i meget lang tid, og det lover godt forud for de resterende 15 grundspilskampe.

2. Texans’ sæson kan kollapse inden, den dårligt er begyndt
Oven på 29-7-nederlaget søndag til Jacksonville Jaguars – én af de største skuffelser i Texans’ 15-årige historie – er Houston allerede hårdt presset. Angrebslinjen var uhyggelig dårlig og tillod hele 10 sacks, og uden udsigt til, at venstre tackle Duane Brown vender tilbage fra sin ”holdout”, vil de massive problemer fortsætte. For enheden er ganske enkelt bare svag – spiller for spiller. Texans spiller allerede torsdag den næste kamp, når Bengals venter i Cincinnati. Og selvom Bengals selv blev ydmyget i 1. spillerunde og tabte 20-0 til Ravens, er det værd at bemærke, at Texans har et hav af skadede spillere – alene under mandagens træning sad ni spillere ude – og derfor kan Houston få svært ved at komme i gear mod Bengals, der trods alt har et par defensive linemen (Geno Atkins og Carl Lawson), der kan udnytte hullerne i Texans’ offensive linje. Efter opgøret mod Bengals venter New England Patriots, Tennessee Titans og Kansas City Chiefs på Texans. En 1-4-indledning er ikke længere usandsynlig.

3. Mike Daniels står foran (endnu) en stor sæson
Han er en defensive tackle, som alt for få snakker om, men i al ubemærkethed er Mike Daniels én af NFLs bedste interior defensive linemen. Søndag i 17-9-sejren over Seattle Seahawks dominerede den aggressive Packers-spiller totalt sine direkte modstandere og blev ifølge Pro Football Focus noteret for to sacks, tre hurries, seks tacklinger og en forceret fumble, der førte til Packers’ første scoring. I en tidsalder, hvor NFLs quarterbacks afvikler kast hurtigere end nogensinde før, er dygtige, indvendige pass-rushers ekstremt værdifulde, fordi de har en kortere vej til bolden end edge rushers, der skal bruge længere tid på at komme rundt om den offensive tackle. Sådan en dygtig pass-rusher er Mike Daniels, og man kan ikke overvurdere hans betydning for Packers’ Super Bowl-chancer i 2017.

4. Steelers’ pass-rush var overraskende stærkt
Cleveland Browns’ angrebslinje blev kraftigt forstærket i offseason, men skuffede i den allerførste kamp i den nye sæson og tillod syv sacks. Og selvom rookie DeShone Kizer skal have sin del af skylden for at holde for længe på bolden (en klassisk rookie mistake), kan man ikke negligere det pass-rush, som modstanderen fra Pittsburgh Steelers leverede. Syv sacks blev det til – alene rookie T.J. Watt lavede to sacks og to ekstra pressures – og selv den nye cornerback, Joe Haden, lavede et sack mod sit gamle hold. Det var kun 11. gang siden år 2000, at Steelers lavede minimum så mange sacks i en kamp – meget rammende har de fem af kampene været mod Browns. I alt blev Kizer presset på 46 procent af sine 41 dropbacks (pr. Pro Football Focus), hvilket over en hel sæson ville have været værst i NFL i 2016. Det var ikke ventet, at presset ville være så stærkt i en kamp mod en angrebslinje, der blandt andre talte Joe Thomas, Joel Bitonio og Kevin Zeitler. Det må glæde Steelers’ head coach Mike Tomlin, for forsvaret – og især presset – skal være bedre end i de foregående år, hvis Pittsburgh skal i NFL-finalen til februar.

5. Arizona Cardinals står i l… til knæene
Jeps, det er kun én kamp at bedømme situationens alvor på (hvor ofte kan man sige og skrive det), men det er virkelig svært at se Arizona Cardinals vende skuden markant efter den første, dybt skuffende kamp. Running back David Johnson er efter alt at dæmme ude det meste af sæsonen med en alvorlig håndledsskade, og mod et ikke skræmmende Lions-forsvar lignede Carson Palmer (tre interceptions) dét, han er: En snart 38-årig quarterback i NFL-karrierens absolutte efterår. Kan det være en enlig svale fra Palmers side? Absolut. Men søndag havde Palmer store problemer med fodarbejdet og ramte helt skævt på flere kast – og det kommer efter en 2016-sæson, hvor Palmer viste tegn på, at alderen presser ham. Nu skal han trække et markant større læs, efter at det store angrebsfokuspunkt, David Johnson, er ude. Det læs kan Palmer ikke trække, og det kan sende Arizona i favnen på en 6-10-sæson.

6. Chris Ballard og Chuck Pagano begik en kæmpe brøler
Chris Ballard har fået masser af ros for hans handlinger i offseason, men den nye general manager hos Colts – og head coach Chuck Pagano – fortjener omvendt begge kritik for ikke at have adresseret behovet for en bedre afløser for skulderskadede Andrew Luck noget før. Søndag kom stakkels Scott Tolzien i menneskehænder, da Colts nærmest sensationelt blev ydmyget med 46-9 af upåagtede Los Angeles Rams, der endda var uden All-Pro-defensive tackle Aaron Donald. Tolzien var en katastrofe – han kastede to ”pick sixes” herunder på hans allerførste kast – og han var slet, slet ikke god nok til at stå bag center, hvilket Pagano da også indså i 4. quarter, da Jacoby Brissett afløste Tolzien og i øvrigt førte Colts frem til sit eneste touchdown – efter et forrygende 50 yard-kast fra Brissett. Problemet var bare, at Tolzien aldrig burde være sat i den situation, og Colts skulle have fundet en bedre Luck-afløser for længe siden – Tolzien skuffede i preseason, og det var først den 1. september, at de handlede sig til Brissett. Han var ikke klar til at starte, lød forklaringen, men så er spørgsmålet netop: hvorfor fandt I så ikke en bedre afløser end Tolzien noget før?

7. Eagles’ defensive linje kan blive en magtfaktor
Eagles har traditionelt set altid haft meget stærke defensive linjer – det har i årevis været et fokus i draften (de valgte 11 defensive linemen i top 100 i årene 2005 til 2013) – og at dømme efter sæsonens allerførste kamp er Eagles’ defensive linje som sine forgængere. Fire sacks lavede enheden, men pressede samtidig konstant Redskins’ quarterback Kirk Cousins til både en interception og til en fumble, som defensive tackle-stjernen Fletcher Cox returnerede for touchdown. Brandon Graham lavede to sacks, syv forskellige linemen fik spilletid på minimum 40 procent af alle snaps, og de to reserve-ends, førsterundevalget Derek Barnett og veteranen Chris Long, giver Eagles en rotation af pass-rushers, der konstant er frisk og farlig. Redskins’ running backs løb samtidig kun for samlet 34 yards, og samlet nettede Washington kun 264 total yards – det laveste antal yards i 17 opgør mod Eagles daterende tilbage til 2008. Det var ikke mindst forsvarslinjens skyld, og den linje kan blive en magtfaktor i flere kampe, som enheden kan tippe i Eagles’ favør.

8. Jared Goff ser bedre ud, end kritikerne tror, han vil være
Der er blevet skrevet og sagt rigtigt meget om Los Angeles Rams’ andenårsspiller, quarterback Jared Goff, der efter en miserabel rookie-sæson har fået skarpe ord med på vejen fra mange kritikere i offseason. Den mest gængse holdning er, at Rams ikke burde have valgt Goff, men Carson Wentz med topvalget i sidste års draft, mens andre slet og ret mener, at Goff i bedste fald bliver en middelmådig NFL-quarterback. I åbningskampen mod Colts lukkede Goff dog for en stund munden på kritikerne. Han havde tydeligvis gjort store fremskridt i år 1 under Sean McVay, og mest imponerende var det, at ham ramte plet på hele syv af otte kast for 181 yards og et touchdown – på kast over 15 yards. Præstationen får ingen til at sammenligne den unge quarterback med Peyton Manning – slet ikke når modstanderen var Mannings gamle, nu skadesplagede hold – men i det mindste så Goff markant bedre ud bag center, end mange af os nok havde forventet.

9. AFC West bliver meget, meget interessant
Kansas City Chiefs chokerede en hel football-verden ved at ydmyge New England på Gillette Stadium, og de så dominerende og komplette ud i den forbindelse, og Oakland Raiders fik en flot 26-16-sejr med sig hjem fra mange eksperters ”offseason darling”, Tennessee Titans. Og endelig leverede Denver Broncos en flot præstation ude mod Los Angeles Chargers i en kamp, som Broncos dominerede, indtil holdet – pudsigt nok – kollapsede i 4. quarter. Forsvaret var dog generelt i den vanlige topform. Og tilbage står, at alle de fire hold i AFC West (inklusiv Chargers), som forventet, ser stærke eller i det mindste konkurrencedygtige ud, og derfor kan divisionen blive en tæt affære.

10. Det er NFL – alt kan blive vendt på hovedet…
Vi er alle så kloge, når det er offseason, men virkeligheden rammer altid, når først sæsonen begynder, og dét, vi havde forventet, ikke bliver en realitet. Eller omvendt. For eksempel: Efter 1. spillerunde er udskældte Alex Smith den quarterback med den bedste passer rating (148,6 point), og ligeså udskældte Jared Goff er nummer tre (117,9 point). NFLs svageste completion percentage i hele ligaen? Det er en 40-årig quarterback fra New England ved navn Tom Brady (44,4 procent). Det vil helt sikkert ændre sig (mit gæt er, at Brady er skarp søndag mod Saints). Men i det mindste viste 1. spillerunde, er tingene ikke altid er sådan, som vi forventer i NFL. Heldigvis.

 

 

.

Blog: 12 kommentarer til de tidlige søndagskampe

Texans floppede totalt på den store, følelsesladede scene, J.J. Watts lillebror brød igennem fra dag 1, Detroit Lions’ forsvar imponerede, og Browns’ rookie så lovende ud. Læs her 12 korte kommentarer til de tidlige søndagskampe.

1. Jeg kan ikke mindes at have set et NFL-hold komme så fladt ud på dét, der var en så emotionel scene, som NRG Stadium i Houston var det søndag aften.

Texans mindedes ofrene for ”Harvey”-orkanen, og J.J. Watt blev introduceret som en folkehelt til det vildeste lydtapet af et brøl og klapsalver, da Watt, der havde samlet flere end 30 millioner dollars ind til genopbygning, løb på banen. Alligevel kom værterne forfærdeligt fra start.

Texans var helt ved siden af sig, kom hurtigt bagud med 19-0, og leverede, som den erfarne Houston Chronicle-journalist, John McClain, tweetede, ”det mest pinlige, han havde set et Texans-hold levere” nogensinde. Den elendigt-spillende quarterback Tom Savage blev tidligt i 3. quarter erstattet med rookie og førsterundevalg Deshaun Watson – det ville være sket før eller siden – men Texans’ største problem er en svag, svag angrebslinje.

Venstre tackle Duane Brown sidder ude i protest over sin kontrakt, og hans afløsere, Kendall Lamm og Chris Clark, blev gjort til grin, og som helhed blev enheden ydmyget af Jaguars-forsvaret. Den nyankomme defensive end Calais Campbell lavede 3,5 sacks FØR pausen – en ny franchise-rekord – og samlet tillod Texans-linjen 10 sacks (en Jaguars-rekord) og et hav af pressures.

Som jeg skrev i mine kommentarer til AFC South: Texans når ikke langt, hvis angrebslinjen er så skidt spillende. Og lige nu er venstresiden uden Duane Brown helt til grin og ikke engang NFL-værdig.

2. Den nye cornerback, Ronald Darby, der passede så godt til Philadelphia Eagles’ ”man-coverage” blev kørt fra søndagens kamp mod Washington Redskins med en alvorlig ankelskade, der meget vel kan holde ham ude i lang tid. Et enormt problem for Eagles, der nu står tilbage med Jalen Mills, Patrick Robinson og Jaylen Watkins, og som i de næste to kampe møder to formodet sværere modstandere i Chiefs og Giants, end Redskins var det.

Mills, Robinson eller Watkins er i bedste fald solide starters, i værste fald kun reserve-typer. Men de får nu ekstra spilletid. Søndag mod Redskins lod ørnene Malcolm Jenkins trække ind som slot cornerback, men det efterlader et tomrum på free safety.

3. Jeg har store forventninger til Cincinnati Bengals’ angreb, der – på papiret – ser meget spændende ud.

Men mod rivalerne fra Baltimore Ravens skuffede enheden fælt. Quarterback Andy Dalton kastede tre interceptions før pausen, han mistede bolden på samlet fem turnovers, angrebslinjen var shaky, og receiverne vristede sig ikke fri mod et meget lovende Ravens-forsvar.

Resultatet var et 20-0-nederlag til Ravens, der trods en lunken indledning fra quarterback Joe Flacco kom forrygende fra start.

4. Tarik Cohen imponerede i preseason, og den lille rookie fra Chicago Bears tog de imponerende takter med sig ind i den regulære sæson.

Den kun 5 fod 6 inches-høje altmuligmand skaffede 158 all-purpose yards mod Atlanta Falcons – fem carries for 66 yards, otte catches for 47 yards og tre punt-returneringer for 45 yards – og er et farligt, eksplosivt islæt i et Bears-angreb uden mange skræmmende navne. En formidabel debut.

5. T.J. Watt lavede to sacks og en interception i Pittsburgh Steelers’ 21-18-sejr over Cleveland Browns, og lillebroderen til J.J. fik dermed en fænomenal indledning på NFL-karrieren.

Watt har set meget, meget lovende ud i offseason, og det ser ud til, at NFL-gennembruddet kommer i år 1, som det også kom fra storebror. Og J.J. Watt har aldrig lavet to sacks og en interception i en kamp. T.J. Watt kan blive den playmaker, som Steelers har savnet, siden Troy Polamalu var på toppen af karrieren.

6. Chicago Bears’ wide receiver Kevin White blev igen-igen-igen skadet. Førsterundevalget fra 2015-draften udgik af opgøret mod Atlanta Falcons med en skadet hånd. Og dermed fortsætter skadesmareridtet for stortalentet.

Det tidligere top 10-valg i draften sad ude som rookie i 2015 med en skinnebensskade og greb kun 19 bolde i 2016 i sølle fire kampe, før han brækkede benet. Og nu er han altså skadet igen.

7. Jacksonville Jaguars’ ledelse har ikke lagt skjul på, at rookie-running back Leonard Fournette bliver angrebets store fokuspunkt, og søndag så man det tydeligt.

Fjerdevalget i dette års draft fik 26 carries for 100 yards, men greb også tre bolde for 24 yards. Blake Bortles ramte end ikke plet på halvdelen af sine kast, men var heller ikke den katastrofe, det var frygtet af Jaguars-fans, at den udskældte quarterback ville være, på udebane i svære betingelser mod Houston.

8. Det holdt hårdt, men i sidste ende trak Steelers en sejr med sig hjem fra AFC North-rivalerne fra Cleveland.

Wide receiver Antonio Brown greb 11 bolde for 182 yards, mens tilbagevendte Le’Veon Bell, der har siddet ude hele sommeren på grund af en kontrakt-holdout, kun løb for 32 yards og så meget rusten ud.

Steelers-angrebet har et stort potentiale, men fik ikke rigtigt indfriet det mod Browns – bortset fra altid stabile Brown.

9. Clevelands rookie-quarterback, 21-årige DeShone Kizer, den tredjeyngste NFL-starter bag center i en åbningsrunde i den moderne NFL-tidsalder var på ingen måde perfekt, men Kizer virkede ikke skræmt af den store scene, og der er masser at bygge på for et hold, der ikke har haft en rigtig franchise quarterback siden Berne Kosar og en kort periode med Tom Couch, før han også floppede.

Han har en stærk arm – det så man flere eksempler på søndag – og en statistik-score af 20 completions på 30 kast for 222 yards, et touchdown og en interception var mere end godkendt.

10. Oakland Raiders med en 26-16-sejr ude mod Tennessee Titans? En mere end godkendt begyndelse på NFL-sæsonen for et hold med et angreb, der så godt ud. I øvrigt i en kamp, som Tony Romo kommenterede (og han gjorde det glimrende).

11. New York Jets’ quarterback Josh McCown snittede 4,8 yards pr. kast (187 yards på 39 kast) i nederlaget til Buffalo Bills. Så få yards. pr kast på så mange yards er en en sjældenhed. Det bliver en lang sæson for Jets-angreb, som vi hele tiden har regnet med.

12. Detroit Lions’ forsvar ser – på papiret – svagt ud, men præstationen hjemme mod Arizona Cardinals var overbevisende. Løverne slugte tre Carson Palmer-kast for interceptions i 35-23-sejren, og enheden holdt David Johnson (der udgik med en ankelskade) til bare 23 yards på 11 carries.

Lions vandt med 35-23, mens Cardinals omvendt lignede et hold, der er “over the hill”.

 

Blog: Kort og godt om søndagens NFL-kampe

“NFL Sunday” er tilbage, og søndag får vi hele 12 kampe at nyde. Du får her lidt kommentarer til alle 12 søndagskampe – herunder noget at det, som undertegnede glæder sig allermest til at følge i kampene – eller at få svar på.

New York Jets at Buffalo Bills (Kl. 19.00)
Kort og godt: To hold, der har skilt sig af med flere profiler i genopbygingens navn. Begge hold er kandidater til et top 5 -valg i næste års draft – Jets er favoritter til at få topvalget – og derfor bliver det næppe den mest polerede football-kamp. Jeg glæder mig mest til at se, hvordan Bills’ nye og roste head coach, Sean McDermott, styrer en kamp fra sidelinjen. Er han en aggressiv coach, der tager chancer, eller er han mere tilbageholdende? Kan han stå for presset, hvis han skal tage en vigtig beslutning med 53 sekunder igen af kampen?

Eagles at Redskins (Kl.19.00)
Redskins har haft en skidt preseason, og angrebet virker ikke sammenspillet. Derfor bliver det interessant at se quarterback Kirk Cousins i aktion oven på den meget polemik, der har været omkring hans kontrakt. Omvendt har Eagles en virkelig stærk angrebs- og forsvarslinje, hvilket kan føre dem langt. Personligt ser jeg frem til at se rookie Derek Barnett – et emne som “Defensive Rookie of the Year” – i aktion for ørnene. Førsterundevalget, der slog Reggie Whites sack-rekord hos University of Tennessee, står over for Redskins’ højre tackle Morgan Moses.

Raiders at Titans (Kl. 19.00)
Ingen tvivl: Er Raiders et potentielt tophold i NFL i 2017, eller skævvred de mange knebne sejre i 2016 billedet af holdets styrke. Det er en meget, meget svær indledning for Oakland med en udekamp mod lovende Tennessee Titans, men hvis Jack Del Rios mandskab vil være med, hvor der sner, skal sådan en kamp vindes. Omvendt skal Titans som ét af offseasons mest hypede hold bevise, at der er er noget om snakken om, at holdet kan bryde helt igennem i 2017.

Jaguars at Texans (Kl. 19.00)
Blake Bortles har været en katastrofe i offseason, og han kan næsten ikke få en sværere begyndelse på sæsonen end ude i et følelsesladet Houston i den første kamp efter “Harvey”-katastrofen mod ét af NFLs bedste forsvar. Jeg glæder mig helt vildt til at se J.J. watt, Jadeveon Clowney og Whitney Mercilus på banen samtidig som angribende forsvarsspillere for Texans – fit og friske. Det har vi ikke set før.

Cardinals at Lions (Kl. 19.00)
Lions’ quarterback Matthew Stafford er nu NFLs højst betalte quarterback, men mødet med et Arizona Cardinals-forsvar, der fortsat er stærkt trods flere nye ansigter, bliver ikke let. Hvis Cardinals vil være med i toppen af NFL i 2017, skal holdet kunne vinde i Detroit søndag aften. Der er eksperter, der forudser, at Lions ikke vinder flere end en god håndfuld kampe, fordi forsvaret ser meget sårbart ud.

Steelers at Browns (Kl. 19.00)
Myles Garrett er skadet og ikke med for Browns – topvalget i NFL-draften havde ellers været den store attraktion i denne kamp. Det mindsker Browns’ chancer mod rivalerne fra Pittsburgh, der måske får den allersidste chance for at vinde en Super Bowl med Ben Roethlisberger – i dét, der kan være hans sidste sæson. Med eller uden Garrett er det en kamp, som Steelers’ potente angreb skal dominere. Når Browns har bolden, glæder jeg mig til at se rookie-quarterback DeShone Kizer bag center – og til at se Steelers’ rookie-linebacker T.J. Watt (der starter over James Harrison). Han kan være en stjerne i svøb som sin mere kendte storebror.

Falcons at Bears (Kl. 19.00)
Hvordan kommer Falcons-angrebet fra start med Steve Sarkisian som ny offensiv koordinator? Under Kyle Shanahans sidste år havde Falcons ét af NFL-historiens mest effektive angreb, men selvom angrebet ikke rigtigt har mistet noget kvalitet (fullback Patrick DiMarco er taget til Buffalo), står Sarkisian over for noget af en opgave. Hans første skridt som leder af offensiven er stærkt imødeset.

Ravens at Bengals (Kl.19.00)
Bengals’ angreb med Andy Dalton, A.J. Green, rookie John Ross, Joe Mixon, Jeremy Hill og Tyler Eifert kan blive en rigtig sjov enhed at følge i 2017 – og i sæsonpremieren mod et virkelig godt Ravens-forsvar bliver angrebet allerede testet. Jeg har omvendt ikke den store fidus til Ravens-angrebet under Joe Flaccos ledelse. Et divisionsopgør er aldrig let – slet ikke i premieren.

Colts at Rams (Kl. 22.05)
To hold, der kan få en svær sæson på hver deres måde. Der er i virkeligheden masser af at lide ved Rams, og NFL-historiens yngste head coach, 31-årige Sean McVay, er et stort talent, der bør kunne forbedre offensiven efter en ørkenvandring med Jeff Fisher og hans assistenter. Men quarterback Jared Goff skal forbedre sig markant – mod Colts får vi at se, om McVay har skabt resultater med stortalentet. Colts-angrebet starter Scott Tolzien bag center i stedet for skadede Andrew Luck. Det kan blive grimt – selv mod et Rams-hold uden “holdout”-erklærede Aaron Donald.

Panthers at 49ers (Kl. 22.25)
Jeg glæder mig helt vildt til at Carolinas nye offensive våben, Christian McCaffrey og Curtis Samuel, i aktion. Men også til at se, hvordan en Cam Newton, der har været skadet i offseason, gebærder sig. Indtil nu har Panthers været et “deep drop passing game”, men nu bliver det i højere grad et angreb med mange hurtigt afviklede kast underneden. Hvordan fungerer Newton i det system, der kræver flere meget præcise kast? Det er jeg spændt på at se.

Seahawks at Packers (Kl. 22.25)
Ubetinget søndagens største kamp. Det er efter min mening de to bedste hold i NFC, og begge hold kan potentielt vinde Super Bowl til februar, hvis de kan besejre (formodet) mægtige New England Patriots. Jeg glæder mig helt vildt til at se Aaron Rodgers, der har haft en meget skarp training camp, kaste hjemme på Lambeau Field mod et Seahawks-forsvar, der med tilgangen af Sheldon Richardson har en skræmmende forsvarslinje, som kan lægge et massivt pres på Rodgers. Men hvis der er nogen, der kan undvige et pres og stadig levere, er det Rodgers.

Giants at Cowboys (Kl. 2.30, natten til mandag)
To ærkerivaler tørner sammen i 1. spillerunde, og kampen kan i sidste ende få betydning for styrkeforholdet i NFC East. Jeg er spændt på at se, hvordan Dallas-offensiven, der har suspenderede Ezekiel Elliott med fra start i 1. spillerunde, fortsætter efter en forrygende 2016-sæson, hvor angrebslinjen dominerede, Elliott var skræmmende god, og Dak Prescott var én af NFLs bedste quarterbacks. Giants-forsvaret har masser af “fire power”. Kan Prescott, Eliott og Co. holde niveauet fra 2016?

 

Blog: NFC West – noter og kommentarer

Reuben Foster løber med al opmærksomheden i San Francisco, men det er et andet ungt stortalent, man skal holde øje med. Sheldon Richardson giver Seahawks en skræmmende god forsvarslinje, Wade Phillips’ forsvar hos Rams bør blive bedre, hvis man tro historien, og det er måske sidste chance for Arizona Cardinals. Læs her noter og kommentarer til de fire hold i NFC West.

SAN FRANCISCO 49ERS

Førsterundevalget Reuben Foster har fået massiv hype efter en forrygende training camp med mange interceptions og en stærk preseason med eksplosive hits. Flere (som The MMQBs Peter King) omtaler nu Foster som en “Defensive Rookie of the Year”-favorit. Men i en talentfuld “front seven”, der også tæller “LEO”-rusher Arik Armstead og tredjevalget i april-draften, Solomon Thomas, er det efter min mening defensive tackle DeForest Buckner, der kan få den største sæson af dem alle. 49ers’ topvalg i 2016-draften havde – ubemærket for mange – en meget lovende rookie-sæson, og han er fænomenalt fysisk talent, der med forstærket hjælp omkring sig kan blive en faktor i Robert Salehs aggressive forsvar, der bygger på fire defensive linemen, der konstant skal angribe … 49ers har formentligt den svageste gruppe af cornerbacks i NFL, og det kan blive et stort problem sæsonen igennem … Femterundevalget George Kittle står til at starte som tight end for 49ers. Kittle er en stærk all-round tight end, der blokerede meget hos Iowa, men som fik færre chancer på catches. Han har dog gjort det overraskende godt gennem offseason og passer perfekt til Kyle Shanahans angrebssystem, der med mange udvendige løb kræver, at tight ends kan lidt af det hele … General manager John Lynch er kommet godt fra start, og hans positive, åbne sind er en total modsætning til forgængeren Trent Baalkes lukkede stil. Og han har ikke mindst generelt truffet overbevisende beslutninger, siden han i januar nærmest sensationelt skiftede jobbet med tv-kommentator ud med jobbet som GM. Lynch var grøn som general manager, men hans bedste beslutning var at omgive sig med to, virkelig gode folk. Martin Mayhew kender som tidligere general manager hos Detroit Lions alt til jobbet og dets krav, og han kan støtte Lynch (hans tidligere holdkammerat hos Buccaneers), og vice president of player personnel, Adam Peters, er en ung komet, som, flere har forudset, selv er en general manager i løbet af få år. Det var kun fordi, at det var vennen John Lynch, der spurgte, at Broncos’ general manager lod sin daværende director of college scouting forlade holdet. For Elway ville blokere alle andre forespørgsler for at holde på Peters.

LÆS: Blog: NFC East – noter og kommentarer

SEATTLE SEAHAWKS

Handlen, der sendte det tidligere førsterundevalg, defensive tackle Sheldon Richardson til Seattle, giver på papiret Seahawks den mest skræmmende forssvarslinje, vi har set i NFL i flere år. Richardson danner gruppe med Frank ClarkMichael Bennett og Cliff Avril, der alle er nogle farlige, aggressive pass-rushers, og det bliver et mareridt for modstanderen at blokere de fire nu.… Man kan skrive det om mange hold, men det er ikke desto mindre også sandt om Seahaws: Hvis ikke angrebslinjen spiller bedre, når Seahawks ikke i Super Bowl. Sidste år blev quarterback Russell Wilson presset på 29,5 procent af alle kastespil – klart mest i NFL – og spiller for spiller har Seahawks fortsat en enhed, der skal overpræstere for at levere den ønskede beskyttelse. Især venstre tackle Rees Odhiambo, der skal erstatte den korsbåndsskadede, projekterede starter George Fant, skal træde i karakter. Fant var selv svag sidste år – den værste offensive tackle ifølge Pro Football Focus – men Odhiambo er en konverteret guard, der kun startede 13 kampe som venstre tackle … Russell Wilson har i offseason haft et større fokus på sin kost og fra marts og to måneder frem tabte han 10 pund. Han håber, at en bedre kost vil gøre ham hurtigere og mere adræt, men samtidig er planen også, at han i højere grad kan holde sig skadesfri … Seahawks’ forsvar var som forandret, efter super safety Earl Thomas brækkede benet i midten af 2016-sæsonen og missede resten af sæsonen. Ifølge Football Outsiders tillod forsvaret kun 16,4 point pr. kamp og 4,98 yards pr. spil i de kampe, hvor Thomas var med. Men uden ham tillod forsvaret 22,0 point pr. opgør – og 5,39 yards pr. spil. Thomas er nu fit og klar igen.

LÆS: Blog: AFC East – noter og kommentarer

LOS ANGELES RAMS

Wade Phillips er ny defensiv koordinator hos Los Angeles Rams, og når NFL-veteranen tager over hos et nyt hold, sker der som regel noget godt. Phillips har anført syv hold før Rams, og alle syv forsvar forbedrede sig og sluttede i minimum top 13 i Football Outsiders’ rangering af forsvarene. Phillips’ senest anførte forsvar, Denver Broncos, blev bedst i hele NFL i 2014, da han tog over … Under Wade Phillips skifter forsvaret fra et 4-3- til 3-4-udseende, men forvent lige mange “big blitzes”. Sidste år førte Broncos med Phillips som koordinator og netop Rams hele ligaen ved at blitze på 27 procent af alle kastespil … Én af de spillere, der kan bryde igennem i 2017, er ifølge Joseph Curley, der dækker Rams for The Ventura County Star, cornerback Kavyon Webster. Han skifter fra Broncos, hvor han stod i skyggen af Aqib Talib, Chris Harris og Bradley Roby, men Curley fortæller til Draftday.dk, at han forudser, at Webster bryder igennem i 2017 … Den vigtigste tilføjelse er ifølge samme Curley venstre tackle Andrew Whitworth, der er efter en 11 år-lang karriere i Cincinnati, nu bemander venstre flanke hos vædderne. Den 35-årige veteran, der fik en treårig aftale til 33,75 millioner dollars, har ifølge ESPN været meget energisk og forsøgt at sætte et eksempel ved blandt andet at være den første offensive spiller på banen og ved at løbe mellem spillene. Men vigtigst af alt er han en meget solid bodyguard for Jared Goff – Rams har ikke haft en god venstre tackle i årevis … Den nye head coach, angrebstænkeren og kun 31-årige Sean McVay, sagde sidst i august, at Jared Goff har “udviklet sig meget” gennem offseason. Goff sagde, at han havde meget lettere ved at lære McVays angrebssystem, end det angrebssystem, som koordinator Rob Boras kørte i 2016, men oven på en svag rookie-sæson er presset på sidste års topvalg stadig stort. Lad os være ærlige: Det er trendy for NFL-eksperter i medieverdenen at spå, at Goff aldrig lever op til sit potentiale. I 2017 får vi et større fingerpeg af, om kritikerne får ret.

LÆS: Blog: NFC North – noter og kommentarer

ARIZONA CARDINALS

Man kan sagtens argumentere for, at Arizona Cardinals peakede for to år siden, da holdet var i NFC-finalen. Uanset hvad er 2017 formentlig sidste, store chance for holdet for at gå hele vejen. Forsvaret er stadig stærkt, men Carson Palmer bliver 38 år inden sæsonen slutter, og Cardinals har ingen naturlig, god afløser for Palmer, der i offseason flirtede med tanken om at stoppe karrieren. Hvis han ikke selv stopper, kan Fader Tid gøre ham endnu mindre skarp ét år fra nu, og derfor er det sidste chance. Dertil kommer, at wide receiver-legenden Larry Fitzgerald er 34 år og meget vel også i sin sidste sæson, og head coach Bruce Arians er 65 år og har haft flere helbredsproblemer. Trioen Palmer/Fitzgerald/Arians har ført meget succes med sig, men uden de tre kommer et kostbart tomrum … Sidste års førsterundevalg, defensive tackle Robert Nkemdiche, var én af vinderne i Arizona Cardinals’ training camp. Adam Green, der dækker Cardinals for Arizona Sportds 98.7 FM, fortæller til Draftday.dk, at Nkemdiche har vist en større modenhed og motivation, og det har gavnet hans præstationer. Som rookie sad han uden for i syv kampe, fordi han ganske enkelt ikke var god nok … Cornerback Patrick Peterson dækkede ofte modstanderens bedste wide receiver i 2016, men han var ifølge Pro Football Focus i top 10 over de cornerbacks, der i 2016 fik kastet færrest bolde imod sig. Det siger lidt om den respekt, som modstanderne har for ham … D.J. Humphries er nu fuldtids-starter som venstre tackle. Det er nu, han skal bevise, hvorfor det var fornuftigt af Cardinals at bruge et førsterundevalg på ham i 2015-draften.

 

Blog: NFC South – noter og kommentarer

Nu er det slut med undskyldninger for Jameis Winston, og få spillere har denne sommer været så hypet som Carolinas topvalg i draften. Og så er en receiver fra Saints i Odell Beckham Jr.-klassen ifølge en NFL-ekspert. Læs her noter og kommentarer til holdene i NFC South.

ATLANTA FALCONS

Angrebslinjens effektivitet kan blive afgørende for Atlantas succes i 2017. Falcons var det eneste hold, der i 2016 startede samme fem linemen i alle kampe, men højre guard Chris Chester trak sig tilbage, og derfor skal Wes Schweitzer og Chris Garland tage over for Chester. De har ikke samme kaliber. Skader er uundgåelige i NFL, og det bliver interessant at se, hvordan offensiven håndterer, hvis én eller flere starters går ned med en skade … Siden 1993 har intet hold, der tabte en Super Bowl i sæsonen forinden, været tilbage til ”The Big Dance” året efter. Og for Falcons er tømmermændene ekstra grumme, fordi holdet, som bekendt, var foran med 28-3 i 3. quarter af Super Bowl i februar, men siden kollapsede og tabte til Patriots. Head coach Dan Quinn har bestemt ikke ignoreret det faktum – snarere tværtimod – og han har talt med flere trænere fra andre sportsgrene (herunder NBA-coachen Steve Kerr), der har oplevet noget tilsvarende, for at få deres bud på, hvordan man kommer videre og undgår en nedtur året efter. Falcons indleder dog sæsonen med tre kampe mod Chicago, Detroit og Buffalo i de første fire kampe, men møder Green Bay hjemme i 2. spillerunde. Der er grobund for en god start, der kan banke lidt af tømmermændene nu af kroppen … Atlanta Falcons har i preseason taget holdets 1,6 milliarder dollars-dyre og nye arena, Mercedes-Benz Stadium, i brug. Blandt mange features i det nye ”high tech”-stadion er taget, der kan køres af og på, men som består af intet mindre end otte dele … Running back Terron Ward er et navn, man skal holde øje med. Han er efter Devonta Freeman og Tevin Coleman på holdets depth chart, men har ifølge Dave Choate fra Falcons-sitet The Falcoholic været ”meget imponerende i alle spillets facetter”. Og så er Ward også en fremragende special-teamer, fortæller Choate til Draftday.dk.

CAROLINA PANTHERS

Der er sindssygt meget hype omkring running back Christian McCaffrey, der ikke bare havde en fantastisk optakt til draften, hvor Panthers valgte ham med ottendevalget, men som også har været sensationelt god i offseason. Det vil faktisk næsten være en skuffelse, hvis han ikke bliver årets offensive rookie i NFL. I anden runde valgte Panthers så lige så hurtige og letfodede Curtis Samuel – en running back/wide receiver fra Ohio State, der løber 40 yards på 4,31 sekunder – og deres ankomst vil formentligt betyde flere hurtigt afviklede kast fra Cam Newtons hånd, så de hurtigt kan gribe bolden og selv skaffe yards … Tilbagevendte Julius Peppers er ikke længere den spiller, han var engang, og hos Packers i 2016 var den 37-årige oftest ”nickel defensive tackle”, hvorfra vejen til quarterbacken er kortere. Panthers har allerede flere stærke defensive tackles, og spørgsmålet er derfor, hvor der er plads til Peppers … Én af de artige overraskelser i Carolina Panthers’ offseason har været wide receiver Damiere Byrd, fortæller Bradley Smith, der driver Panthers-sitet ”Cat Scratch Reader” … Uanset hvordan man end vender og drejer det, er det spøjst, at Marty Hurney er tilbage som midlertidig general manager og afløser for fyrede Dave Gettleman, efter at Hurney selv blev smidt på porten og afløst af netop Gettleman … I 2016 blev Cam Newton angrebet af blitzes på 38 procent af alle dropbacks – flest i NFL pr. Football Outsiders – og på 13 procent af spillene sendte modstanderen en ”big blitz” efter Newton (også flest). … Carolina Panthers lod overraskende stjernen Josh Norman forlade holdet sidste maj, og forventningerne til de to rookies, James Bradberry og Darryl Worley, var ikke store. Men begge gjorde det overraskende godt og bør kun blive endnu bedre i år 2.

NEW ORLEANS SAINTS

Andenårsspilleren Michael Thomas, der som rookie greb 91 bolde for 1137 yards og ni touchdowns, er ifølge Mike Lombardi (tidligere general manager hos Cleveland Browns) nu allerede én af NFLs allerbedste wide receivers. Helt i Odell Beckham- og Mike Evans-eliten … Venstre tackle Terron Armstead er solid, men har misset 12 kampe de seneste to sæsoner på grund af skader og er ude en stor del af den kommende sæson med en skulderskade, der krævede operation … Tredjerundevalget Alvin Kamara har haft en fremragende og stærk preseason, og han kan presse Mark Ingram og Adrian Peterson for spilletid i Saints’ stærke running back-gruppe. Kamara en “big play”-back, der i 2016 tog over som førende rusher hos The Tennessee Vols i college football og udviste store evner. Han har farten og den aggressive attitude til at besejre modstandere på sin vej, men er samtidig en udmærket “pass blocker” og en solid catcher på kast. Flere gange i college stod han som slot-receiver, så Saints kan være innovative med ham, som Panthers ventes at være det med Christian McCaffrey og Curtis Samuel. … New Orleans Saints har store forventninger til rookie-cornerback Marshon Lattimore, der ventes at starte fra dag 1. I holdets 50-årige historie har Saints kun fået tre cornerbacks valgt til Pro Bowl, og ikke én har været valgt dertil i 22 år. Lattimore skal lukke et hul på cornerback-positionen, hvor holdet ifølge Football Outsiders’ analyse ikke har været bedre end nummer 22 i NFL ud af de 32 hold til at dæmme op for modstanderens bedste wide receiver … Sidste år førte defensive end Cameron Jordan alle NFL-spillere med 17 tacklinger for tab. Et bevis på, hvor dygtig en ”run stopper”, han er .. Vi ved formentligt allerede i begyndelsen af oktober, om Saints er ”the real deal” eller ej. Holdet har en hård begyndelse på sæsonen med først en udekamp i Minnesota mod Adrian Petersons gamle mandskab, dernæst venter New England hjemme, så skal Saints en tur til Carolina, inden Miami er modstanderen i London i en kamp, hvor de uvante omgivelser kan genere begge hold.

TAMPA BAY BUCCANEERS

Der var en kontant kommentar i et afsnit af tv-serien ”Hard Knocks”, der følger Buccaneers’ training camp, som jeg især bed mærke i. Under et ”production meeting” – et møde før en kamp, hvor tv-folkene møder spillerne og trænere – så man Bucs’ quarterback’ Jameis Winston tale med de to tidligere NFL-coaches, Jon Gruden og Rex Ryan, der nu begge arbejder for ESPN. Altid kontante Ryan sagde direkte til Winston, at tiden nu var kommet, hvor han skulle slå til. ”Du har alt, hvad du har behov for på dette hold for at vinde” – sagde Ryan – med henvisning til to top-receivers i form af Mike Evans og DeSean Jackson, to stærke tight ends i form af rookie O.J. Howard og lovende Cameron Brate og en stærk running back – nemlig Doug Martin. Ryan sagde ganske enkelt, at Winston ikke kan komme med undskyldninger i 2017, for angrebet er spækket med våben, han kan bruge … Der er ikke noget svagt hold i NFC South, og det kan koste Buccaneers en plads i slutspillet, selvom truppen efterhånden – med få undtagelser – ingen mangler har. Dybden i truppen lader stadig noget tilbage at ønske, men Buccaneers’ førstekæde er i den bedre halvdel af NFL. Det er måske bare alligevel ikke nok til en slutspilsplads, hvis holdet kikser i kampe, de burde vinde … Der kom gode meldinger fra Buccaneers’ training camp omkring rookie-receiver Chris Godwin. Den 11. valgte wide receiver i 2017-draften (3. runde) er en muskuløs, Anquan Boldin-light receiver. Han er ikke flashy, men stabil og stærk i tæt trafik, og Mark Cook, der driver Bucs-sitet Pewter Nation, fortæller til Draftday.dk, at Godwin i campen mere lignede en etableret veteran end en rookie. Godwin er da også én af profilerne i “Hard Knocks” … I første halvdel af 2016-sæsonen tillod Buccaneers’ forsvar 29 point. I anden halvdel kun 17,1 point. Det opsving var positivt og lover godt for 2017, hvor defensiven for alvor har fået andenårs-koordinatoren Mike Smiths forsvarssystem ind under huden.

Blog: AFC North – noter og kommentarer

Cleveland Browns’ “Moneyball”-strategi kører i topgear, Steelers savner en defensiv game-changer, Bengals får masser ud af deres draft-klasser, og Ravens’ kicker drømmer om en 70-yarder. Læs her en stor omgang noter og subjektive kommentarer til de fire hold i AFC North.

PITTSBURGH STEELERS

Steelers’ forsvar har gennem de senere år været akilleshælen, og 2017 er ingen undtagelse. Mens angrebet er spækket med profiler som Ben Roethlisberger, Antonio Brown og Le’Veon Bell, savner  defensiven stadig den “game changer”, som Troy Polamalu var det, eller som Kevin Greene og Rod Woodson var det på Super Bowl-holdet i 1995-sæsonen. I forsøget på at forynge forsvaret har general manager Kevin Colbert de seneste fem år valgt 25 forsvarsspillere i draften, men ikke én af dem er siden blevet hædret med en Pro Bowl-plads. Det fortæller lidt om et forsvar, der er solidt, men ikke virkelig godt. “Solidt” er bare ikke nok, når slutspillet ankommer, og modstanderens quarterback hedder Tom Brady. Siden Ben Roethlisberger blev valgt i draften i 2004 har Steelers i 11 kampe mod Patriots tilladt et gennemsnit af hele 30,0 point pr. Kamp …Når det er skrevet, er der store forventninger til førsterundevalget T.J. Watt, der har haft en god første offseason i NFL. J.J. Watts bror kan blive den playmaker, som Steelers har manglet i årevis … Ingen wide receiver-gruppe er efter min stærkere – på papiret i hvert fald – end Steelers’. Antonio Brown er en top 5-receiver i NFL, Martavis Bryant er vendt tilbage efter karantæne og er et elite-mål på dybe kast, Eli Rogers er en stærk slot receiver, og rookie JuJu Smith-Schuster har evnerne til at blive en meget dygtig anden-receiver i NFL. Men p.t. er han begravet på en stærk depth chart, der også tæller Darrius Heyward-Bey og Justin Hunter, der alle er ustabile, men som har fortrinlige fysiske evner … Steelers møder Patriots på hjemmebane i 15. spillerunde, efter at holdet i de foregående to runder har tørnet sammen med AFC North-rivalerne fra Bengals og Ravens. De tre kampe kan afgøre ikke bare AFC, men i bedste fald for Steelers også hvem, der skal have hjemmebanefordel i AFC gennem slutspillet. Steelers har kun vundet én af de sidste syv kampe mod Patriots, og den sejr kom for seks år siden, hvor running backen hed Rashard Mendenhall, og top-receiveren hed Mike Wallace … Terell Watson er ifølge Jim Wexell fra Steelers-sitet Steel City Insider den spiller på holdet, der har overrasket mest positivt i de senere måneder. Det fortæller han til Draftday.dk. Der var ikke mange forventninger til running backen fra den lille skole Azusa Pacific, mens han ligefremme, direkte løbestil har imponeret head coach Mike Tomlin, og Watson fik lørdag en endelig plads i 53 mand-truppen som reserve for Le’Veon Bell.

LÆS: Blog: AFC South – noter og kommentarer

BALTIMORE RAVENS

Siden 2000, hvor Ravens vandt Super Bowl anført af Ray Lewis, har holdet kun fire gange oplevet en “losing record”. Sidste år vandt holdet otte kampe og tabte også otte … Kicker Justin Tucker, der uden tvivl er NFLs bedste netop nu, drømmer om at sparke et field goal fra 70 yards ude. Til The Ringer fortæller han, at han har ramt plet på en 79-yarder til træning, og at han har benet til at sparke en 84-yarder mellem stængerne, hvis han får chancen ude mod Denver i den tynde Colorado-luft … Defensive lineman Brent Urban har erklæret, at han nu føler sig “100 procent stærkere”, efter at han indledte NFL-karrieren i 2014 med at først at rive korsbåndet over og siden rive en biceps over i 2015. Han vendte tilbage i 2016, og nu er han helt fit og klart til et stort gennembrud, fortæller Gerry Sandusky, der kommenterer Ravens’ kampe i radioen, til Draftday.dk. Han tror, at Urban bryder igennem i 2017. Urban starter som den ene defensive end i Ravens’ 3-4-forsvar … Terrell Suggs fylder 35 år i den kommende sæson, og Ravens har hårdt brug for yngre pass-rushers. Derfor valgte holdet både Alabamas Tim Williams og Tyus Bowser i draften. Især Williams har set lovende ud indtil nu … Det tidligere førsterundevalg, wide receiver Breshard Perriman, har kun startet én kamp i to sæsoner på grund af skader og underpræstationer. Han skal op i gear nu, hvis han skal undgå at tendere et “draft bust”. En baglårsskade har dog generet optakten til sæsonen … Ravens mistede fullback Kyle Juszczyk til San Francisco 49ers, og man skal ikke undervurdere betydningen af det tab. Når holdet i 2016 havde to running backs på banen på én gang (oftest med Juszczyk som den ene) snittede holdet 4,9 yards pr. carry. Med kun én back på banen blev det kun 3,7 yards pr. carry. Juszczyk  er en meget effektiv fullback, og derfor kan tabet af ham være markant… Joe Flacco er kendt for sin stærke arm, men ifølge Pro Football Focus’ analyser var han i 2016 én af de mest upræcise passers på dybe kast. Ravens når lige så langt, som Flacco trækker dem. Hvis han ikke spiller bedre, end han gjorde i 2016, er slutspillet måske endda ikke engang inden for rækkevidde. En rygskade har generet Flacco gennem offseason og kostet værdifuld træningstid.

LÆS: Blog: NFC East – noter og kommentarer

CINCINNATI BENGALS

Jeg glæder mig sindssygt meget til at se Bengals’ kasteangreb, når alle er fit og i topform. Et angreb bestående af Andy Dalton, der kaster til superstjernen A.J. Green, mens NFLs hurtigste mand, John Ross, skræmmer forsvaret i modsatte side, er i sig selv svær at stoppe. Men dertil skal man ligge tight end Tyler Eifert, der, når han er bedst, hører i NFLs top 5 på positionen, og rookie-running back Joe Mixon, der kan blive en fremragende altmuligmand i angrebet og et farligt mål, når han flekser ud som receiver. Og så er der slot receiver Tyler Boyd, der blev en bedre ruteløber, som rookie-sæsonen i 2016 skred frem, og receiver-veteranen Brandon LaFell, der er ret komplet uden at være speciel på noget område. Samlet giver det en stærk receiving-gruppe, hvis alle er fit og skadesfrie … Om kasteangrebet får succes, afhænger dog af, om angrebslinjen kan spille bedre, og det tyder meget på, at den ikke kan. Sidste år havde enheden det svært, og nu har veteranen Andrew Whitworth endda forladt venstre flanke til fordel for Los Angeles Rams, og guard Kevin Zeitler takkede ja til en stor aftale med Cleveland Browns. Det betyder blandt andet, at de to tidligere topvalg, Cedric Ogbuehi og Jake Fisher, skal starte som venstre og højre tackle. Ingen af de har set skarpe ud indtil nu – Ogbuehi har især haft store problemer mod “bull rushes” … Bengals har i de senere år brugt førsterundevalg på tre cornerbacks i form af Dre Kirkpatrick (2012), Darqueze Dennard (2014) og William Jackson (2016). Men det er fortsat veteranen Adam Jones (34 år), der formelt starter – han er dog suspenderet i den første kamp for brud på NFLss adfærdpolitik. Det er fair at spørge, om Bengals’ jagt på top-cornerbacks har slået fejl, når kun én af tre førsterundevalg starter. Med til historien hører dog, at William Jackson missede hele sidste sæson med en skade, og Dennard har også været ramt af skader, men det kan meget vel være Josh Shaw, der er holdets slot cornerback (og dermed formelt set tredjevalget) … 59 procent af alle de spillere, som Bengals valgte i draften i årene 2011 til og med 2016, er stadig på holdet, viser en gennemgang fra SB Nation. Den største andel i NFL i den periode.

CLEVELAND BROWNS

Man behøver bare at se på draften, for at blive klar over, hvordan “Moneyball”-tilgangen har ændret holdet. I mange år har “analytics”-nørder – bakket op af flere undersøgelser fra draft-interesserede universitetsforskere – skreget op, at dét at vælge i draften historisk set er mere held end forstand. Uanset hvor velforberedt, man er, misser man på valg – selv topvalg – og derfor gælder det om at skaffe så mange draft picks som muligt for derved at øge sandsynligheden for, at man får en vis mængde successer, man kan bygge holdet med. Den tilgang har Browns-bossen og “Moneyball”-legenden Paul DePodesta og general manager Sashi Brown tydeligvis. Fra 2016 og til og med næste års draft har Browns samlet (foreløbigt)  36 draft picks. De 24 er brugt, og næste år har holdet allerede 12 styk – herunder ét ekstra førsterundevalg og to ekstra andenrundevalg … Det var fornuftigt, at Browns lod DeShone Kizer starte bag center fra dag 1. Ikke bare er andenrundevalget den fysisk set bedste quarterback i truppen – med flere længder faktisk – men for et hold, der ikke kæmper med om en slutspilsplads i 2017, giver det ingen mening at lade Cody Kessler starte. Ham kender de. Men Kizer, der er talentfuld, men upoleret (og lidt umoden ifølge flere draft-kilder), er ret ubeskrevet trods en flot offseason. De kan lige så godt se ham an i en 2017-sæson, der i bedste fald næppe byder på flere end fem, seks, syv eller måske otte sejre … Efter at Browns i årevis har haft NFLs svageste trup, har holdet nu mistet den lidet flatterende status. Jets og 49ers – og Rams og Lions (afhængig af temperament) – har nu en svagere gruppe spillere efter min mening … Med valgene af defensive end Myles Garrett i toppen af draften og tight end David Njoku senere i runden fik Browns to “freaks” af atleter, der kan blive “big time” NFL-spillere. Sådan nogle spillere har Browns ikke haft i flere år. Dertil kommer den enormt talentfulde wide receiver Corey Coleman og linebacker Jamie Collins, der også er to forrygende atleter, og samlet set giver det noget så usædvanligt som en Browns-trup med flere stjerner i svøb.

Blog: NFC East – noter og kommentarer

En positionstræner uden et berømt overskæg kan gøre en stor forskel for et førsterundevalg, et andet stortalents ankelskade bekymrer, Dallas Cowboys kan få en skidt start, og Philadelphia har en meget spændende sleeper. Læs her en bunke noter og kommentarer til de fire hold i NFC East.

WASHINGTON REDSKINS

Defensive line coach Jim Tomsula er ny mand i Washington, og man skal ikke undervurdere hans betydning. Tomsula blev hånet i San Francisco, da han floppede som head coach (og kommunikatør), men ingen kan håne hans evner som positionstræner. Tomsula har en fantastisk fornemmelse for, hvordan han “trigger” det bedste frem i sine spillere, og hans energi og entusiame smitter af på spillerne. Meldingerne fra flere af Redskins’ D-linemen er da også, at de aldrig har oplevet en træner som Tomsula, der i øvrigt har barberet det nærmeste ikoniske “trucker mustache” af og tabt sig 20 pund i 2016, da han var uden for NFL efter fyringen i San Francisco. Jeg glæder mig til at se hans arbejde med at udvikle førsterundevalget Jonathan Allen, der faldt til 17. valget i runden, men hvis det ikke havde været for en række skulderskader, kunne have været et top 5-valg … ESPNs John Keim fortæller til Draftday.dk, at han især har været imponeret over nose tackle Phil Taylor i offseason. Taylor var tæt på at stoppe karrieren, men hans hustru fik ham overbevist om, at han skulle fortsætte, og nu gør han det godt for Redskins … Her er en vanvittig, men ikke nødvendigvis ukorrekt observation: CBS’ Jason La Canfora, der normalt har gode kilder hos Redskins (han er tidligere beat writer for holdet hos The Washington Post), sagde i midten af august, at man ikke skal udelukke, at Redskins “franchise  tagger” quarterback Kirk Cousins igen i 2018. Altså for tredje år i træk. Det vil medføre, at Cousins ifølge ligaens overenskomst skal have en lønforhøjelse på 44 procent fra hans nuværende grundløn på 23 millioner dollars. Det er 34,4 millioner dollars – klart den højeste løn i ét enkelt år, som en NFL-spiller nogensinde har fået. Men La Canforas vurdering er, at Redskins ikke vil smide Kirk Cousins på porten – og lade ham teste free agency – hvis han for eksempel bringer dem et stykke ind i slutspillet. Ganske enkelt fordi det er så svært at finde quarterbacks i nutidens NFL – særligt hvis du er et slutspilshold, der først vælger efter 20. valget. Så hellere “tagge” ham endnu engang, hvis det ikke lykkedes at lave en længerevarende aftale med ham … I 2015 brød Redskins kun 81 tacklinger på løb pr. Football Outsiders – klart færrest i NFL. Sidste år var det stik modsat: Redskins var først med 149 brudte tacklinger på løb.

LÆS: NFC North – noter og kommentarer

NEW YORK GIANTS

Sidste års førsterundevalg, cornerback Eli Apple som Giants valgte med tiendevalget, døjer med skader i begge ankler, der “bekymrer” head coach Ben McAdoo. Problemet er ikke, om Apple kan spille i 2017, men mere om skaderne vil genere ham gennem sæsonen og dermed hæmme ham … Der er allerede skrevet utallige artikler om hans problemer, men det er værd at bemærke, at i de seneste to sæsoner har ingen anden spiller i NFL tilladt flere quarterback pressures end Giants’ udskældte venstre tackle, det tidligere førsterundevalg Ereck Flowers … I 2016 var Eli Manning skidt kastende på de længere ruter men internt hos Giants håber og forventer man, at tilføjelsen af den enorme wide receiver Brandon Marshall (via free agency) og den lynhurtige tight end Evan Engram (via draften) kan give Manning bedre vilkår på de dybere kast – forudsat selvfølgelig at Flowers og resten af angrebslinjen giver ham tid til at kaste … Det undrer mig, at Giants ikke forsøgte at opgradere NFLs 29. bedste løbeangreb, der kun skaffede 2,98 yards pr. løb på første down. Paul Perkins starter, mens en kombination af Wayne Gallman, Shane Vereen og Orleans Darkwa skal supplere ham. Det er ikke en god gruppe, og selvom Giants har stærke forventninger til Perkins, der snittede 4,1 yards pr. carry som rookie i 2016, skræmmer han ingen … Defensive end Jason Pierre-Paul har været fantastisk skarp i preseason, og han fortæller, at han forventer at slå sin personlige sack-rekord (16,5 sacks) i denne sæson.

DALLAS COWBOYS

Kan Dallas Cowboys – i værste fald – indlede sæsonen med fire nederlag i fem kampe? Det er bestemt muligt. Running back Ezekiel Elliott er indtil videre suspenderet i sæsonens første seks kampe, men dertil kommer, at den startende linebacker Anthony Hitchens er ude i næsten en halv sæson med en knæskade, og de tre defensive lineman, Randy Gregory, David Irving og Damontre Moore, er alle suspenderede i de første kampe i et forsvar, der er i forvejen har flere spørgsmålstegn. “1-4” er en slem begyndelse, og Dallas har kvaliteterne til at vende den rundt og indlede sæsonen “4-1”. Men et kig på programmet viser, at holdet først møder Giants hjemme, så venter der to svære udekampe i Denver og Arizona, inden Rams i 4. spillerunde er en overkommelig opgave. Men på papiret er gæsterne fra Green Bay favoritter i sæsonens femte kamp. Den sjette kamp er så mod San Francisco, der bør blive besejret. Men en skuffende sæsonindledning er en seriøs mulighed … Jeg vil bestemt ikke blive forbavset, hvis quarterback Dak Prescott tager et skridt tilbage i år 2 efter en overraskende god rookie-sæson. Prescott er et kæmpe talent, men i sin anden sæson i NFL venter der et større pres på ham – han skal ikke blot være rigtig god, han skal være i NFLs elite – og nu har modstanderne haft en hel offseason til at nærstudere hans styrker og svagheder. Da han indledte training camp som rookie var han kun tredjevalg, men en stærk preseason og Tony Romos skade bragte ham op som starter. Og Dallas’ turneringsprogram er på papiret samtidig markant hårdere end i 2016. Faktisk møder Cowboys i denne sæson fem af de 12 bedste kasteforsvar … Der er store forventninger til safety Byron Jones i Dallas. Han har haft en god offseason og er klar til at bryde igennem i år 3 i NFL … I Chidobe Awuzie (2. runde) og Jourdan Lewis (3. runde) har Cowboys fået to rookie-cornerbacks, der kan blive nogle virkelig dygtige NFL-spillere – og bedre end deres draftstatus indikerede. Især Awuzie, der er ekstremt hårdfør, har evnerne til at blive en profil i ligaen.

LÆS: AFC South – noter og kommentarer

PHILADELPHIA EAGLES

Én af mine yndlingsspillere i hele draften var wide receiver Mack Hollins, som Eagles valgte i 4. runde. Han har en fremragende størrelse (6’4, 221) og samtidig en god fart i fødderne. Han kan blive en farlig dyb trussel for ørnene – og i college scorede han hele 20 touchdowns på bare 71 catches. Men dét, der gør ham ekstra interessant, er, at han samtidig er en formidabel special teamer. Hollins har haft en virkelig god offseason og har fået masser af ros og ventes at få spilletid både på ydersiden og i “the slot” for Eagles … Offensiv koordinator Frank Reich er meget imponeret over sin wide receiver-gruppe. Faktisk så imponeret, at den tidligere Bills-quarterback, der har været træner i NFL siden 2008, kalder det for den “bedste receiver-gruppe”, han har haft med at gøre. En gruppe, der ganske vist har sendt Jordan Matthews til Bills, men som stadig består af Torrey Smith, Alshon Jeffery, Nelson Agholor, Mack Hollins og Marcus Johnson og Shelton Gibson … Førsterundevalget Derek Barnett har været meget imponerende i offseason og i preseason. Faktisk har den adrætte, viljestærke defensive, end der slog legendariske Reggie Whites rekord for flest sacks i karrieren hos University of Tennessee, været så god, at han bør være kraftigt i spil til titlen som “Defensive Rookie of the Year” … Ryan Mathews er færdig i Philly, og det kan ifølge head coach Derek Pederson give en ekstra, stor arbejdsbyrde til nyankomne LeGarrette Blount. I sommers var der gisninger om, at Eagles måske ville fyre den tunge back, men alt tyder nu på, at han bliver en stor del af ørnenes “game plan”.

 

Blog: AFC South – noter og kommentarer

En pass-rush-duo ser skræmmende stærk ud, ét hold har NFLs allerletteste turneringsprogram, og så tror en NFL-journalist ikke voldsomt meget på det hold, han dækker, selvom det ellers er blevet markant forstærket. Læs her en bunke subjektive kommentarer og talrige noter om de fire hold i AFC South.

TENNESSEE TITANS

Defensiv koordinator Dick LeBeau fylder 80 år på dagen før Tennessee Titans’ første kamp i 2017-sæsonen. Han har trænet i NFL siden 1973, hvor han var special teams coach hos Eagles. Det var det år, at den nu pensionerede Hall of Famer, Marshall Faulk, blev født – og NFLs MVP var O.J. Simpson. Når Titans juleaften møder Rams, skal LeBeaus forsvar forsøge at stoppe det angreb, som Rams’ nye head coach Sean McVay har skabt. Sean McVay er 31 år, så i den kamp er der altså en alderforskel på 49 år mellem cheftræneren og den konkurrerende koordinator … I 2016 blev Titans hjulpet af 161 gule flag, der blev kastet imod modstanderen. Det var flest favorable kendelser i NFL i sæsonen … Ifølge Football Outsiders var Titans det eneste hold i NFL, der løb mere på anden down, end det kastede. De løb nemlig på 53 procent af alle anden downs. Det fortæller lidt om, hvor fokuseret holdet er på at løbe bolden via de to running backs DeMarco Murray og Derrick Henry … Førsterundevalget Adoree’ Jackson vil returnere punts for Titans i 2017. Topatleten, der var en farlig return-specialist i college, returnerede et punt for touchdown i preseason-kampen mod Carolina, men det blev kaldt tilbage for en ulovlig blokering i ryggen. Uanset hvad har Titans brug for hans eksplosive antrit på returneringerne. Holdet har ikke returneret et spark for touchdown siden 2012 … Tennessee Titans har det næstletteste turneringsprogram i NFL i 2017 – kun overgået af AFC South-rivalerne fra Indianapolis Colts … Rivers McCown, der er AFC South-ekspert hos Football Outsiders, fortæller til Draftday.dk, at han tror, at Titans vinder divisionen. Han mener, at head coach Mike Mularkey vil koste holde flere sejre på grund af dårlige beslutninger, og han mener heller ikke, at forsvaret har nået et stærkt nok niveau endnu. Men fordi de tre andre hold i AFC South har flere issues, har han størst fidus til Titans.

HOUSTON TEXANS

Jeg har sjældent glædet mig så meget til at se en pass-rush-duo på banen på samme tid, som jeg gør det med Texans’ defensive end-megastjerne J.J. Watt og outside linebacker Jadeveon Clowney. Watt, der er NFLs bedste forsvarsspiller, når han er skadesfri, og Clowney – det tidligere topvalg i NFL-draften, som fik et stort gennembrud sidste år – har aldrig været helt fit og i topform på samme tid, men det er de i hvert fald fra dag 1 i den kommende sæson. Head coach Bill O’Brien fortalte for nylig Peter King fra The MMQB, at han tror, at Watt, der er opereret i ryggen, bliver “endnu bedre” i 2017, end han nogensinde har været. Og Clowney, der står listet som outside linebacker, men som kan være defensive end, kan blive ekstremt svær at stoppe, hvis modstanderne fokuserer på en vild Watt. Og – nå ja – så er der også Whitney Mercilus, der er en tredje pass-rusher af frygtindgydende karakter … Head coach Bill O’Brien sagde i august, at førsterundevalget, quarterback Deshaun Watson, på daværende tidspunkt var “langt foran” alle andre rookies, som O’Brien har trænet. Måske får konkurrenten Tom Savage flere kampe som starter i 2017 – han indleder sæsonen med førstekæden – men det er svært at se et scenario, hvor Watson ikke hurtigt – og for bestandigt – overtager roret hos texanerne. Scott Kacsmar, der skriver for Football Outsiders, fortæller til Draftday.dk, at Texans kan vinde op mod 11 kampe, hvis Watson får en stor indvirkning, og han mener ikke, at Texans får nok positiv opmærksomhed i medieverdenen … Man skal ikke undervurdere wide receiver Bruce Ellington, der er hos sit tredje hold den seneste måned. I begyndelsen af august blev han fyret hos San Francisco, der droppede ham, fordi de ikke stoler på, at hans baglår kan holde stand (han missede hele sidste sæson med en baglårsskade). Siden blev han samlet op af Jets, men han klarede ikke lægetjekket og røg videre til Texans, der tog ham ind i varmen. Og nu er Ellington en del af truppen. Han er en meget eksplosiv, smidig spiller, der imponerede i offseason sidste år hos 49ers, før han blev skadet. Kan han genvinde den form hos Texans, kan han blive en artig overraskelse som slot receiver … Texans’ offensive linje ser ikke for godt ud, og venstre tackle Duane Brown sidder udenfor i protest over sin kontrakt. Kort og godt: angrebslinjen kan være årsagen til, at Texans ikke når langt i januar.

LÆS: Blog: NFC North – noter og kommentarer

JACKSONVILLE JAGUARS

Jaguars har kun vundet samlet 15 kampe i årene 2013 og 2016, og selvom de har signet flere stærke free agents (Calais Campbell, A.J. Bouye, Barry Church), er det ikke noget særligt. Gennem flere år har Jaguars nemlig hentet dyre drenge til Florida – uden resultat. Derfor fortæller ESPNs Michael DiRocco, der dækker Jaguars, da også til Draftday.dk, at der ikke er noget “konkret”, der indikerer, at Jaguars skal blive meget bedre i 2017. Faktisk er hans formodning, indtil andet er bevist, at holdet stadig vil være blandt ligaens svageste … Sidste sæsons førsterundevalg, cornerback Jalen Ramsey, kan stå over for et stort gennembrud. Han var den cornerback i NFL, der fik kastet bolden flest gange i sin retning (94 gange ifølge Football Outsiders), men formåede at holde skansen flot og viste meget lovende takter … Med Branden Alberts afgang er rookie Cam Robinson nu venstre tackle. Robinson er talentfuld, men draftniks så ham mere som en højre tackle eller guard. Det er en stor mundfuld for en rookie at starte som venstre tackle – især hvis det ikke er hans bedste position … Siden Doug Marrone offentliggjorde, at Blake Bortles vil starte for Jaguars, har Bortles – ifølge Marrone – spillet det bedste football, som den nye head coach har set ham spille. Måske fordi Bortles nu er mere selvsikker, efter at han har slået konkurrenten Chad Henne af pinden. Det er dog stadig bare svært at se Bortles – der har haft en svag offseason og preseason – blive markant bedre i sæsonen, end han var i sommer eller sidste år. For hvorfor skal der pludselig ske en stor forandring? Han havde problemer med kasteteknikken i 2016 og har været helt skæv på mange kast i training camp, og han starter formentlig kun, fordi Henne ikke er bedre.

INDIANAPOLIS COLTS

Colts er i en voldsom grad ramt af skader. Quarterback Andrew Luck døjer stadig med en skulderskade, der kan holde ham ude i sæsonpremieren mod Los Angeles Rams, og cornerback-profilen Vontae Davis er med sikkerhed ude med en skade i sin ene lyske. Center Ryan Kelly er uden for med en fodskade i omkring en halv sæson eller mere. Og så er der alle de andre mere eller mindre skadede spillere som højre guard Jack Mewhort (knæskade), safety/cornerback T.J. Green (skulderskade), tight end Ryan Swope (knæskade) og safety Clayton Gaethers (nakkeskade). Samlet set giver det et Colts-hold, der har flere, markante problemer, og som risikerer at komme skidt fra start mod Rams og siden Arizona Cardinals i 2. spillerunde – ét år efter, at holdet indledte sæsonen 0-2 og siden missede slutspillet … General manager Chris Ballard har fået ros for sit foreløbige arbejde med at bygge videre på Colts-fundamentet, og alene forsvaret står til at have otte nye starters i den kommende sæson. Og den nye Colts-boss, der afløser fyrede Ryan Grigson, var da også et stort GM-navn, før han fik jobbet. Ballard var før det Kansas City Chiefs’ director of football operations, og det er alment kendt i NFL-verdenen, at Ballard i flere år har været, hvis ikke den allerstørste general manager-kandidat derude, så i hvert fald én af de allerstørste. Flere hold har været efter ham, men i sidste valgte han Indianapolis … Intet andet hold i AFC brugte så mange “two tight end”-formationer som Colts i 2016. Kombinationen Jack Doyle og Ryan Swope (når han igen er fit) ventes også at være meget på banen sammen i 2017, hvor tight end-elskende Ryan Chudzinski fortsat er offensiv koordinator … Jeg vil ikke blive overrasket, hvis førsterundevalget Malik Hooker bliver den bedste forsvarsspiller – overhovedet på alle positioner – fra denne draft-årgang. Hans talent er gigantisk, og han har et Ed Reed-lignende instinkt, som draften ikke har set i mange, mange år. Han er en All-Pro-spiller i svøb. Men hans skulderproblemer bekymrer, og kostede træningstid i optakten til sæsonen … Colts har på papiret det letteste turneringsprogram i NFL i 2017. Modstanderne vandt samlet set kun 42,4 procent af deres kampe i 2016, og i den kommende sæson møder Colts kun to hold, der sidste år vandt 10 kampe eller flere.

KILDER: The MMQB, Pro Football Focus, Football Outsiders, NFL.com, ESPN

Blog: NFC North – noter og kommentarer

Et holds receivere har båret særlige, elektroniske briller til træning for at blive bedre til at gribe bolde. Et andet hold bliver holdt tilbage af deres general manager. Læs her en bunke subjektive kommentarer og små noter til hvert af de fire hold i NFC North.

GREEN BAY PACKERS

Intet hold i NFL får en sværere indledning på sæsonen end Green Bay Packers, der først møder Seattle Seahawks hjemme og dernæst spiller ude mod Atlanta Falcons – som holdet tabte til i NFC-finalen i januar. Man kan argumentere for, at Packers, Falcons og Seahawks er NFCs tre bedste hold, og derfor kan kampen om hjemmebanefordel gennem slutspillet potentielt blive afgjort i september, hvis alle tre hold ellers vinder de kampe, de er favoritter i … Aaron Rodgers er efter mn mening NFLs bedste quarterback (skarpt forfulgt af Tom Brady), og meldingerne fra Green Bay er, at han har været ultraskarp i training camp. ESPNs Rob Demovsky kalder over for Draftday.dk quarterbacken for “en vinder” i campen, fordi hans samarbejde med receiverne har været så opsigtsvækkende godt – selv efter Rodgers’ nærmest urimelig standard… Head coach Mike McCarthy har store forventninger til running back Ty Montgomery – en konverteret wide receiver – der med Eddie Lacy og James Starks’ afgang nu er featured back. Men Montgomerys største svaghed (hans kasteblokeringer) kan blive et issue for Packers, hvis han ikke forbedrer sig. Packers valgte running backs i 4., 5. og 7. runde af draften, og de vil supplere Montgomery, der i offseason især har fokuseret på at blive stærkere og mere smidig … Det er fair at spørge, om Ted Thompsons strategi holder Green Bay tilbage? General manageren insisterer på at bygge holdet op via draften, og bortset fra tilføjelsen af tight end Martellus Bennett, cornerback Davon House og senest den fyrede 49er-veteran Ahmad Brooks (der bliver en top-reserve), var Packers igen i år ikke synderligt aktive i free agency. Packers, der har været i slutspillet ni år i træk, er altid virkelig gode, men ikke gode nok til at gå hele vejen, og mange af Thompsons draftvalg i de senere år har skuffet. Man kan argumentere for, at Packers med tilføjelsen af én eller to virkelige store free agents – især til forsvaret – kan nå skridtet videre, fordi truppen er stærk, men lige mangler det sidste. Som det var tilfældet for Broncos, da de signede spillere som DeMarcus Ware, Emmanuel Sanders, Aqib Talib og T.J. Ward (et år senere vandt de Super Bowl), eller som 49ers gjorde i 1994, hvor holdet allerede var rigtigt godt, men havde brug for free agent-profiler som Deion Sanders, Richard Dent og Ken Norton Jr. til endelig at bringe dem hele vejen til mesterskabet. P.t. er Packers samlet 19 millioner dollars under salary cappen – det er det syvendestørste cap room i NFL. Men Thompson holder på pengene, som han altid gør. Det er svært ikke at spekulere i, om det har kostet en Super Bowl eller to her i Aaron Rodgers’ storhedstid.

MINNESOTA VIKINGS

Én af de store vindere i Vikings’ offseason er defensive end Tashawn Bower – en undrafted rookie free agent. Det fortæller Chris Gates fra Vikings-sitet The Daily Norseman til Draftday.dk. Bower fik  lige efter draften den fjerdestørste kontrakt, der blev givet til en undrafted free agent, og han har imponeret i både training camp og i preseason, og han har en god chance for at få en plads i 53 mand-truppen. Defensive end-positionen er blandt de stærkeste positioner på holdet, men Bower har gjort sig meget positivt bemærket. Med sine 6 fod 5 inches og 33 3/8 inches har han den størrelse, som head coach Mike Zimmer søger hos sine edge rushers … En anden defensive end, Danielle Hunter, der var holdkammerat med Bower hos LSU, kan ifølge Tim Yotter fra et andet Vikings-site, VikingUpdate, lave 15 sacks i denne sæson. Sådan lyder hans forudsigelse i et interview med Draftday.dk, hvor han spår, at Hunter får et stort gennembrud. Sidste år fik han spilletid på 57 procent af alle snaps, men en større arbejdsbyrde i 2017 kan ifølge Yotter øge sack-antallet … Xavier Rhodes, der for nylig blev belønnet med en ny, stor aftale, er nu én af NFLs bedste cornerbacks. I 2016 tillod han en passer rating af 47,0 point på kast i sin retning, men han skal undgå flere kendelser imod sig (han fik kastet otte gule flag i sin retning i 2016 herunder tre gange for defensive pass interference) … Den fremadstormende wide receiver Stefon Diggs greb for 903 yards i 2016. Det vil være overraskende, hvis han ikke bryder 1000 yards-grænsen i 2017. Han bør kun blive bedre, og han er en letfodet, hurtig receiver, der er et klart førstevalg i Minnesota og yndlingsmål for quarterback Sam Bradford.

CHICAGO BEARS

Rookie Tarik Cohen er blevet sammenlignet med Darren Sproles, fordi de begge er eksplosive og små (Cohen måler 5 fod 6 inches). Men Cohen kan blive en force som en X-faktor i Bears’ angreb og som kick returner, og derfor er han efter min mening én af de spillere, man skal holde godt øje med i 2017 i The Windy City. Fjerderundevalget har vakt opsigt, og han er et meget spændende talent – trods størrelsen – med et fantastisk fighterhjerte … Det bliver Mike Glennon og ikke rookie Mitch Trubisky, der starter for Bears bag center i 1. spillerunde, men Trubisky, som Bears på kontroversiel vis handlede én plads op for at vælge i draften, har gjort det glimrende indtil nu, og derfor varer det næppe længe, før draft-investeringen er starter. Det fortæller Bears-eksperten Dan Pompei fra The Bleacher Report til Draftday.dk. Trubisky har alle evner til at blive en franchise quarterback – og en bedre passer end tårnhøje Glennon – og de foreløbige meldinger fra Chicago er, at Trubisky har været alt dét, som Bears håbede, han ville være, og mere til … Chicago Bears’ secondary er et stort issue, og der er grund til at tro, at Bears i mange kampe vil blive kastet i mere eller mindre i sænk. De to, nye cornerbacks, Prince Amukamara og Marcus Cooper, var ikke bedre end middelmådige i 2016, men står nu til at starte, og de to inside linebackers Jerrell Freeman og Danny Trevathan er bedre “run stoppers” end forcer mod kast. Det kan skabe problemer, når Bears møder gode eller stærke quarterbacks … Det er et “make it or break it”-år for wide receiver Kevin White. Ikke mindst nu hvor top-receiveren Cameron Meredith er ude med en alvorlig knæskade. Det tidligere top 10-valg i draften sad ude som rookie i 2015 med en skinnebensskade og greb kun 19 bolde i 2016 i sølle fire kampe, før han brækkede benet. Nu er han tilbage, men spørgsmålet er, hvor fit han er. I hvert fald viser historien, at førsterundevalgte receivers, der ikke formåede at gribe flere end maksimalt 20 bolde i deres første to sæsoner i NFL, ikke får succes siden. En liste, der indtil nu består af Marcus Nash, Rashaun Woods, R. Jay Soward, A.J. Jenkins, og Yatil Green. Alle “busts” på grund af skader eller skuffende præstationer … Hvis sidste års førsterundevalg, linebacker Leonard Floyd, kan lægge hjernerystelserne bag sig, er han en spiller, der kan lave et tocifret antal sacks i 2017, siger Bears-insider Arthur Arkush fra Pro Football Weekly til Draftday.dk.

DETROIT LIONS

Rookie-linebacker Jarrad Davis var én af mine yndlingsspillere i draften i år. Jeg vil ikke blive overrasket, hvis han i sidste ende bliver blandt to-tre bedste forsvarsspiller fra denne årgang. Hans atletiske evner er enestående, men han krydrer det med en fanden-i-voldskhed og en passion for spillet, som få kan matche. Det bliver måske ikke som rookie, at han leverer for alvor, men over tid kan han blive en stor profil … Lions får et kæmpe problem i forhold til at lægge pres på modstanderens quarterback, og jeg mener, at de potentielt kan have NFLs svageste pass-rush i 2017. Tabet af defensive end Kerry Hyder i preseason-åbningskampen – han er ude for sæsonen med en sprængt akillessene – var et hårdt tab, og Ziggy Ansah, der storskuffede i 2016, hvor han var skadet i anklen, er stadig ikke kommet sig over skaden. Det kan genere ham tidligt i sæsonen. Det betyder, at en markant del af presset skal komme fra upåagtede Anthony Zettel, Cornelius Washington, Patrick O’Connor, Jeremiah Valoaga og Alex Barret. Lions-forsvaret ser i det hele taget meget skidt og kræver mirakler fra defensive koordinator Teryl Austin … Sidste år tabte Detroit Lions’ receivers tredjeflest kast i NFL, og det har fået head coach Jim Caldwell til at gå utraditionelt til værks i offseason. Holdets receivers har båret særlige, elektroniske briller, der er skabt til at forkorte reaktionstiden. I et kort øjeblik bliver spillerens syn skærmet af, hvorefter brillerne åbner for fuldt syn. Det lille “sorte hul” i synet skal efter planen medføre, at øjet koncentrerer sig endnu mere om at fokusere på bolden og dermed gribe den … I 2017 blev Matthew Stafford presset på 28,5 procent af alle dropbacks – den største andel i karrieren. Lions har i offseason forstærket sig med to dygtige pass blockers i form af højre tackle Ricky Wagner og guard T.J. Lang, men tabet af venstre tackle Taylor Decker for en stor del af sæsonen med en skulderskade er et issue.

KILDER: Pro Football Focus, MMQB, Football Outsiders, ESPN, NFL.com.

Blog: 6 NFL-spillere, der kan bryde igennem i 2017

Der er kun to uger til, at NFL-sæsonen begynder, og Draftday.dk giver dig her seks navne på spillere, der kan bryde totalt igennem i den kommende sæson. Spillere, der for nogles vedkommende, allerede har vist lovende takter i NFL, men som kan få det helt store gennembrud i 2017.

WR Devante Parker, Miami Dolphins

I Miami har de store forventninger til det tidligere førsterundevalg, og alt andet end en markant forbedring i antallet af catches, yards og touchdowns efter karrierebedste 56 catches for 744 yards og fire touchdowns i 2016 vil være en skuffelse. Faktisk har offensiv koordinator Clyde Christensen sagt, at han forventer et ”gigantisk” år fra Parker. Efter Jay Cutlers første kamp i Miami (hvor han kastede hele fire gange i Parkers retning i meget begrænset spilletid) kaldte Cutler sin nye makker for en ”hurtigere Alshon Jeffery”. Cutler spillede sammen med Jeffery i Chicago, og der er grund til at tro, at en skadesfri Parker, der har haft en stærk offseason, kan bryde igennem i 2017. Han har i hvert fald elite-receiver evner.

RB Dalvin Cook, Minnesota Vikings
I juni spurgte Draftday.dk den erfarne Vikings-insider, Tom Yotter fra VikingUpdate, hvem, han tror, får det store gennembrud hos Minnesota i 2017, og hans svar var Dalvin Cook. Yotter er langt fra den eneste, der har spået et stort år for andenrundevalget, der havde talent til top 10 i april-draften, men som faldt på grund af spørgsmålstegn om hans person uden for banen. Cook er dynamisk med bolden i hænderne, og indtil nu har han begejstret i Minnesota, tight end Kyle Rudolph har endda kaldt ham en ”helt særlig runner”. Samtidig var meldingerne fra training camp, at Cook også imponerede som ”pass catcher” – en del af spillet, som hans forgænger hos Vikings, Adrian Peterson, aldrig blev noget stort våben som.

DE Shaq Lawson, Buffalo Bills
3-4-forsvarssystemet, som Bills kørte under Rex Ryan i Shaq Lawsons rookie-sæson, var aldrig et helt optimal fit for den aggressive edge rusher, og derfor har Lawson da heller ikke lagt skjul på, at Sean McDermotts 4-3-system passer ham bedre (han skal ikke ”droppe” tilbage i opdækning) og er ”lettere” at spille i (et system, han også spillede i hos Clemson). Som rookie sidste år var Lawson plaget af en skade, men han kan meget vel bryde igennem i 2017, hvor han oven i købet bliver hjulpet af profilen Jerry Hughes’ tilstedeværelse i modsatte side af forsvarslinjen. Han vil trække opmærksomhed væk fra Lawson, der dermed får bedre muligheder for at nå frem til quarterbacken.

DE Myles Garrett, Cleveland Browns
Jeps, det er en lavthængende frugt, men vi tager den. For det kræver ikke, at man er Peter King eller Adam Schefter for at vide, at topvalget i 2017-draften kan få et monster-gennembrud allerede i den første sæson i NFL. Garrett er en ekstremt god atlet, der er blevet nævnt i samme sætninger som Reggie White, Von Miller og Julius Peppers, og de meldinger, som Draftday.dk har fået fra Cleveland Browns’ træningslejre gennem offseason, er meget lovende. Alt tyder på, at Garrett har haft et godt spring til NFL, og det er bestemt sandsynligt, at han laver et tocifret antal sacks og flere end 50 quarterback pressures samlet set gennem 2017-sæsonen. Defensiv koordinator Gregg Williams, der har været i NFL siden 1990, siger, at han aldrig har oplevet et højt draft pick tilpasse sig så hurtigt til NFL som Garrett, og han har ellers blandt andet trænet Jevon ”The Freak” Kearse og Sean Taylor i deres rookie-sæsoner.

DE Noah Spence, Tampa Bay Buccaneers
Det er slut med burgere og junkfood for Noah Spence, der i denne offseason har ændret madevner, og som er begyndt i højere grad selv at tilberede maden, så den bliver sundere og mere nærende. Det har medført, at han har tabt vægt, han er blevet trimmet, og det betyder så igen, at andenrundevalget fra 2016-draften kan bryde igennem i 2017. Spence viste allerede som rookie lovende takter, hvor han lavede 5,5 sacks, selvom han spillede det meste af sæsonen med en skulderskade, men nu er han fit – på mange måder – og derfor er der grund til at tro, at den lynhurtige defensive end med det aggressive antrit kan blive en top-pass rusher i sæson 2 i NFL.

SLB Myles Jack, Jacksonville Jaguars
ESPNs Jaguars-insider, Michael DeRocco, fortæller til Draftday.dk, at han spår et gennembrud til Myles Jack i 2016. Før draften sidste år sagde han to draft-eksperter til os, at Jack var så enormt et talent, at han kunne være topvalget i hele draften, hvis ikke han havde været skadet. For alt ændrede sig, da Myles Jack rev menisken over under en tirsdagstræning i september 2015, og han faldt derfor så til 2. runde af sidste års draft. Han kom siden kun på banen på 239 spil som rookie, men i år ventes han at få en langt større rolle. Jack er en unik atlet, der kan det hele på banen – dække wide receivers effektivt i “the slot” – og han kan droppe 20 og 25 yards tilbage i opdækning. Af den grund er han blevet sammenlignet med 49ers’ Navorro Bowman. Han er stadig for aggressiv i sine løb, men han er kun 21 år, og tiden arbejder for ham, fordi han kun bedre, jo mere erfaren, han bliver.