7 ting, du skal holde øje med i week 10 i NFL

Steelers skal undgå at dumme sig i en “trap game”, Saints og Drew Brees får det koldt i Buffalo, tre bejlere vil tættere på Eagles, og så er det spørgsmålet, om et nederlag mod sejrsløse 49ers vil koste Giants’ head coach jobbet? Læs her syv ting, du skal vide om 10. spillerunde i NFL.

1. Saints i svære betingelser i Buffalo

New Orleans Saints er ét af NFLs mest hotte hold netop nu – og i hvert fald ét af de mest komplette anført af den Drew Brees-ledede offensiv krydret med rookie Alvin Kamara og hans dynamiske spil – og så et stærkt forbedret forsvar. Men søndagens opgør i Buffalo bliver alt andet end en “walkover”. Her har Bills vundet alle sæsonens første fire kampe – den bedste hjemmeindledning på en Bills-sæson siden 1995 – men hvad værre er, at et vinterligt vejr har ramt området her i årets sidste efterårsmåned.

Meteorologerne forventer temperaturer ned til omkring fem grader, men samtidig er er den risiko for både let sne og regn. Ikke ideelt vejr for “dome”-holdet Saints, der hører hjemme i NFC South med hold fra sydlige, varmere USA. Siden 2006 har Brees’ Saints spillet ni kampe i fem graders varme eller koldere – og tabt de seks. I de kampe har Brees nettet en passer rating af 88,6 point. Godt, men langt fra så godt som kampe indendørs, hvor han gennem karrieren har nettet en rating af 102,8 point.

Hvordan Brees og Co. håndterer vejrbetingelserne søndag kan få en stor betydning for kampens udfald – selvom Saints måske på papiret er et bedre hold.

Drew Brees og Saints er brandvarme netop nu. FOTO: DBking, Wikimedia Commons

2. Kan Steelers undgå at dumme sig – igen?

Pittsburgh er AFCs bedste hold – ifølge stillingen – og bør også være det efter søndagens kamp i Indianapolis, der kun har vundet to kampe i denne sæson. Men hvis der er én negativ ting, der har kendetegnet Mike Tomlins Steelers’ hold gennem tiderne, er det, at holdet til tider underpræsterer mod de svagere modstandere. I denne sæson har Steelers tabt til Bears og er blevet ydmyget hjemme af Jaguars – begge hold, som Steelers burde have slået – og derfor er der ingen nærved garanti for en sejr mod tamme Colts.

LÆS: All-Dynasty-hold – forsvaret

Indianapolis møder op til kampen efter sæsonens – trods alt – bedste præstation: en sejr ude over Houston Texans. Steelers er dog 10 point-favoritter, og alt andet end en sejr vil være et chok for “Steelers Nation”. Men fortidens spøgelser spøger.

Offensive tackle Marcus Gilbert kalder da også kampen for en “trap game”.
– Der vil være meget larm derude, folk forventer, at vi vinder. Men vi kan ikke høre på al den larm. Vi skal eksekvere vores “game plan” og ikke skyde os selv i foden. Det har været vores issue hele året. At vi ikke har spillet op til niveau i de kampe, vi forventes at vinde, sagde han i denne uge.

3. Tabernes store kamp

Søndagens duellanter fra New York Giants og San Francisco 49ers er to af denne sæsons allersvageste hold – og især Giants, som nogle så som en Super Bowl-aspirant, har skuffet fælt.

Holdet har kun vundet én ud af otte kampe – den værste begyndelse på en sæson for “The G-Men” siden 1980 – og head coach Ben McAdoo er i overhængende fare for at blive fyret. Og ikke nok med det: 37-årige Eli Manning er under heftig kritik, og ESPN kan i denne uge fortælle, at ejer John Mara har dikteret, at hans stab skal sætte ekstra ressourcer af til at søge efter en quarterback i college football, som holdet kan vælge i draften. Så både McAdoo og Manning vil være i fuld fokus på søndag mod tamme 49ers. Faktisk er der dem, der mener, at McAdoo kan blive fyret, hvis Giants taber til 49ers.

Værterne fra San Francisco befinder sig dog ikke i en meget bedre situation. Holdet har tabt de første ni kampe – den værste indledning i holdets historie – og head coach Kyle Shanahan er tydeligt dybt frustreret over tingenes tilstand. Situationen bliver dog ikke bedre, at 49ers’ i forvejen svage trup er hårdt plaget af skader, ligesom Giants’ trup i øvrigt også er det, og tilsammen har de to hold sendt hele 31 spillere på injured reserve-listen.

49ers kan dog potentielt give debut til nyerhvervelsen, den potentielle franchise quarterback Jimmy Garoppolo, selvom han risikerer at blive ramt af talrige hits bag en svag angrebslinje. McAdoo siger ligefrem, at han forventer, at Garoppolo kommer på banen i stedet for C.J. Beathard. Det hold, der taber søndag, vil mærke et stærkt forøget pres. For McAdoo og Manning vil det omhandle fremtiden, for 49ers vil det handle om, hvorvidt holdet overhovedet kan vinde en kamp i denne sæson.

LÆS: Hot seat: 11 NFL-trænere, der risikerer en fyreseddel

4. Hvor skarpe er Patriots efter pausen?

Almindelig visdom vil være, at én ekstra uges forberedelse kun vil gavne og gøre Bill Belichicks – normalt – stærke “gameplan” endnu skarpere, men faktisk har Patriots siden 2010 kun vundet fire af syv kampe efter friuger. Sidste år tabte de til Seattle efter friugen, men tabte så ikke siden. –

Søndagens opgør i den tynde luft i Colorado mod Denver Broncos, der har tabt fire kampe på stribe – og haft NFLs dårligste forsvar (målt i point) i perioden – er derfor ikke nødvendigvis så overkommelig en opgave, som den på papiret ser ud til at være. Heller ikke selvom Broncos er nødsaget til i mangel af bedre igen at starte Brock Osweiler bag center.

Patriots slog sidste år Broncos med 16-3 i Denver og er favoritter – og alt andet end en sejr vil være en overraskelse – men det bliver interessant at se, hvor skarpe eller rustne Patriots denne gang er efter en uges pause. Forude venter i hvert fald fem udekampe i seks opgør, der får en afgørende betydning for slutspilsracet i AFC.

Rob Gronkowski er klar til anden halvdel af sæsonen hos Patriots. FOTO: Wellslogan, Wikimedia Commons

5. Fortsætter Sean McVay og Co. på samme niveau?

Los Angeles Rams er uhyggeligt stærke netop nu, og det fortæller lidt om deres nuværende styrke, at én af de mest anerkendte NFL-skribenter, The MMQBs Peter King, i denne uge pegede på Sean McVays mandskab som dét hold, han tror, vinder Super Bowl til februar. Søndag venter Texans i Los Angeles, og bookmakerne har allerede gjort Rams til 10 point-favoritter.

Det er markant, men måske ikke overraskende så velspillende, som NFLs bedste angreb er netop nu samtidig med, at Wade Phillips’ forsvar er blevet stærkt forbedret. I de seneste tre kampe har enheden kun tilladt 11,3 point pr. kamp – bedst for perioden.

Hvis Rams skal tages seriøse som en Super Bowl-bejler, skal Texans ikke bare besejres, men lide et markant nederlag med tanke på Texans’ nuværende issues med Tom Savage bag center – og med et skadesplaget forsvar, der skal forsøge at stoppe Rams’ potente angreb.

6. Tre bejlere vil snuse Eagles i nakken

NFCs bedste hold, Philadelphia Eagles (8-1), sidder over i denne uge, og dermed kan Vikings med en udesejr over Washington Redskins, Saints med en udesejr over Bills og Rams med en sejr hjemme over Texans søndag bringe sig bare én sejr fra Eagles.

Og for både Saints og Rams gælder det, at et nederlag søndag kan være fatalt i forhold til at sikre sig hjemmebanefordel gennem slutspillet. Forude venter der nemlig stærke turneringsprogrammer for begge hold. Ifølge Fantasy Index har Rams ligaens hårdeste program i de næste seks kampe (modstanderne har vundet 65 procent af alle foregående kampe), mens Saints har det tredjehårdeste program. Så begge hold har brug for at lukke en smule af hullet til Eagles, før den hårde periode fortsætter.

Hold derfor øje med hvordan de 6-2-bejlere til Eagles klarer sig, mens Philly holder en pause.

Jared Goff og Rams scorer flere point end noget andet angreb. FOTO: Jeffrey Beall, Wikimedia Commons

7. Cowboys uden Elliott mod Falcons

Ezekiel Elliott er nu definitivt suspenderet og misser de kommende seks kampe – herunder søndagens opgør mod Atlanta Falcons – efter at en appelret i New York torsdag aften, dansk tid, afviste at give Cowboys-stjernen, der er suspenderet af NFL, midlertidigt lov til at fortsætte i denne sæson. Et stort tab for Dallas, der dermed må kigge langt efter running backen, der er nummer tre i NFL med 783 rushing yards, og som især i de seneste tre kampe har løbet for flere yards end nogen anden spiller i NFL.

Nu skal en trio af spillere, Alfred Morris, Darren McFadden og Rod Smith tage over, og internt hos Dallas lyder det fra både ejer Jerry Jones og flere spillere, at intet vil ændre sig. Systemet er det samme, de kalder de samme spil som med Elliott bag Dak Prescott og fortsætter ufortrødent. Men ingen af de tre backs har samme kaliber som Elliott, og det bliver svært – trods de positive ord fra Jones og Co. – at opretholde løbeangrebets niveau. Det kan åbne kampen mod ustabile Falcons, der har hårdt brug for en sejr for at holde sig i kampen om en slutspilsplads.

Hot seat: 11 NFL-trænere, der risikerer en fyreseddel

Vi er halvvejs inde i NFL-sæsonen 2017, og ord som “fyring”, “exit” og “fyreseddel” er allerede blevet nævnt i samme sætning som flere head coaches. Spekulationerne om fremtiden for flere af NFLs cheftrænere er nemlig store, men situationen er værre for nogle end for andre.

Draftday.dk har udpeget en stor håndfuld head coaches, der alle risikerer jobbet efter denne sæson – hvis ikke før – og kategoriseret dem efter, hvor stor risikoen er.

SÆDET STÅR I FLAMMER…

Hue Jackson, Cleveland Browns
Halvandet år inde i sin tid som head coach for pinlige, evigt tabende Browns har Jackson kun vundet én ud af 24 kampe med holdet. Det er ganske enkelt katastrofalt – og historisk dårligt, selvom truppen i sig selv er skidt, og Jackson ikke har meget at arbejde med. Selv hvis Browns kun vinder én kamp i denne sæson – og det er endda et stort ”hvis” – vil Browns stadig være det første hold siden Houston Oilers anno 1972/1973, der kun vinder én kamp i to sæsoner i streg. Og Oilers spillede endda kun 14 kampe i hver af de to sæsoner.

Samtidig er der – ifølge medieberetninger – spændinger mellem Jackson og holdets ”Moneyball”-inspirerede front office. Hvis ikke Browns vinder minimum en håndfuld kampe og viser stor spillemæssig fremgang i resten af sæsonen, er det umuligt at se Jackson overleve i jobbet. For Browns-ledelsen kan ikke skabe gejst omkring ham i 2018, hvis holdet kun vundet én – eller slet ingen kampe i denne sæson. For lige nu er Hue Jackson på vej over i NFL-historien som én af de værste head coaches nogensinde.

Hue Jackson har ingen grund til at være tilfreds. Holdet har kun vundet én kamp under hans ledelse. FOTO: Eric Drost, Wikimedia Commons

Ben McAdoo, New York Giants
Mandag blev McAdoo lammet af en ekstremt kontant klumme fra den anerkendte NFL-skribent, Gary Myers, der med sine ord savede McAdoo midt over oven på Giants’ ydmygende 51-17 til Rams – det værste på hjemmebanenederlag siden 1964 (ét år før USA gik ind i Vietnam-krigen, så længe siden er det…). Myers skrev dét, som mange tænker og mener: at Giants’ ledelse skal fyre andenårstræneren, fordi han er overmatchet i jobbet. Med én sejr i otte kampe har ”The G-Men” fået den værste indledning på en sæson siden 1980, og holdet har udviklet sig negativt under den udadtil tilbagelænede, alt for afslappede McAdoos ledelse.

Oven i købet er der intern uro med spillere, der ikke overholder aftaler og derfor bliver suspenderede. Giants er et hold i opløsning, og det eneste, der kan redde McAdoo, er, hvis det normalt tålmodige ejerpar, John Mara og Steve Tisch, vitterligt tror, at han er et kæmpe trænertalent, som de ikke må smide på markedet. Det er dog tvivlsomt. Og Mara og Tisch kan nu også se, at tilskuerne bliver væk fra eller hurtigt forlader MetLife Stadium, når først endnu et nederlag nærmer sig. Det er ikke godt for d’herrers økonomi. Og det er så igen ikke godt for McAdoos fremtid hos holdet.

Hvor længe bliver Ben McAdoo i jobbet? FOTO: Tom Hanny, Wikimedia Commons

Chuck Pagano, Indianapolis Colts
Det er på mange måder forbløffende, at Pagano er i sin sjette sæson som head coach for Colts, for allerede for flere sæsoner siden var der kraftige indikationer på, at han ville ryge ud. I januar sidste år overvejede ejer Jim Irsay kraftigt at fyre Pagano efter en 8-8-sæson, men holdt fast i ham og general manager Ryan Grigson, som Pagano lå i åben krig med, efter et halvandet time langt møde mellem de tre, hvor der angiveligt blev råbt højt. Luften var herefter renset, lød det fra Irsay, men meldingerne fra Indianapolis var, at kemien mellem Pagano og Grigson reelt ikke blev bedre i 2016, hvor Colts igen kun vandt otte kampe.

Grigson røg ud, mens Irsay – helt utroligt – gjorde det klart, at Pagano også ville være cheftræner i 2017. Samtidig sagde han dog, at den nye general manager – der siden blev Chris Ballard – ville bestemme, om Pagano også ville være head coach i 2018. Med kun to sejre på kontoen og med et svagt Colts-hold under hans ledelse vil være det en lille sensation, hvis Pagano får en syvende sæson på sidelinjen hos Colts næste år. For manden, der burde være røget ud for flere år siden, har intet at sælge sig selv på.

DET SLÅR GNISTER…

Dirk Koetter, Tampa Bay Buccaneers
Få hold har skuffet så meget i denne sæson som Tampa Bay, der var hypet efter en ”Hard Knock”-præget offseason, hvor holdet blev betegnet som meget komplet – og som en ”dark horse” til NFC South-titlen. Bucs har dog kun vundet to ud af otte kampe og har reelt udspillet sin rolle, og det falder tilbage på Koetter.

En formidlende omstændighed er, at han kun er i sin anden sæson og trods alt har vundet 45 procent af kampene (11 af 24) som cheftræner. Men Glazer-familien, der ejer Bucs, er ikke bange for at handle hurtigt. Bare spørg Koetters forgængere, Lovie Smith og Greg Schiano, der kun fik netop to år på posten.

LÆS: Blog: 49ers og Patriots i stor handel for Garoppolo

John Fox, Chicago Bears
Fox har kun vundet 12 af foreløbigt 40 kampe som cheftræner hos Da Bears og indtil videre ia tl kun seks kampe i den seneste halvandet sæson. Hvis Bears kun vinder én kamp mere, vil de syv sejre over to år være den værste to års-stime for holdet siden 1972/1973. Det kan Fox ikke overleve.

Samtidig vil onde tunge mene, at det i høj grad er defensiv koordinator Vic Fangio, der har skabt resultaterne i år, hvor han har fået overraskende meget ud af et på papiret middelmådigt forsvar. Fangio er dog i sin sidste sæson hos holdet, og det øger presset på Fox. Omvendt har han skabt en bedre kultur i omklædningsrummet hos Bears, og for rookie-quarterback Mitch Trubisky vil kontinuitet – i form af samme trænerstab næste år – kun være godt.

DET BLIVER STADIG VARMERE…

Marvin Lewis, Cincinnati Bengals
Det er svært at blive klog på Marvin Lewis og hans status hos Bengals. I 15 år har han været Bengals-boss og har ført holdet i slutspillet syv gange, men har – som bekendt – endnu aldrig vundet én kamp i slutspillet (ingen coach i NFL-historien har præsteret dette i så mange forsøg). Den manglende evne til at bringe holdet videre ville have fået mange andre head coaches fyret for længst, men Bengals’ tålmodige ejer, Mike Brown, erklærede så sent som i sommer, at han er ”komfortabel” med Lewis, der er den længstsiddende head coach i NFL p.t., der ikke hedder Bill Belichick.

Det er dog værd at bemærke, at Lewis før denne sæson – for første gang siden 2014 – ikke fik den årlige étårige kontraktforlængelse, han normalt havde fået, og det kan være Browns besked om, at 2017-resultaterne afgør hans skæbne. Her har Bengals kun vundet tre kampe, har allerede fyret én koordinator og er uden chance for at nå slutspillet. I så fald vil Bengals have misset slutspillet to år i træk. Det kan selv ultrakonservative Mike Brown ikke sidde overhørig. Eller kan han?

Marvin Lewis har rigeligt at gruble over. FOTO: Emeybee, Wikimedia Commons

Vance Joseph, Denver Broncos
Joseph er i sin allerførste sæson som head coach for Broncos, men det har bestemt ikke været en succes (tre sejre i otte kampe) for et hold, der havde store ambitioner på forhånd, og det rejser spørgsmålet, om John Elway vil fyre Joseph efter kun én sæson – som 49ers gjorde det med Jim Tomsula og Chip Kelly, Jaguars gjorde det med Mike Mularkey og Dolphins gjorde det med Cam Cameron?

Mandag – efter 51-23-ydmygelsen mod Eagles – vågnede Joseph i hvert fald op til en klumme fra den spidse Denver Broncos-skribent, Mike Kiszla, hvor han skrev, at Joseph er den “forkerte” head coach for Denver, at han “har tabt holdet”, og at Joseph er Broncos’ største problem. Det taler dog for Joseph, at Elway i årevis har set en kommende stjernetræner i ham, og at Elway derfor næppe er parat til at fyre ham efter kun 16 kampe. Omvendt ligner Joseph ikke en mand, der kan genopbygge Broncos, hvis holdet fortsætter på samme niveau i resten af sæsonen.

DET ER LUNT, MEN ILDEN KAN PLUDSELIG BLIVE ANTÆNDT…

Todd Bowles, New York Jets
Før sæsonen spurgte jeg Jets-journalisten, Darryl Slater fra avisen The Newark Star-Ledger, hvad det ville kræve for Bowles for at undgå en fyring efter denne sæson. Hans svar var minimum seks sejre og et hold, hvor der ikke var intern uro, der tidligere har plaget Jets. Og det er præcist, hvad Bowles har undgået – ligesom holdet efter sidste torsdags sejr over Buffalo nu er oppe på fire sejre for sæsonen med syv kampe igen.

Det er langt flere sejre, end hvad mange forventede, at NFLs – før sæsonen – svageste hold ville nette, og det er en stor cadeau til Bowles. Alligevel spøger en fyring. For er han manden, der kan bringe “Gang Green” videre i dét, der er en enorm genopbygning? Det spørgsmål vil Johnson-familien, der ejer Jets, stille sig selv, når sæsonen nærmer sig sin afslutning.

LÆS: Blog: 12 kommentarer til week 9 i NFL

Bruce Arians, Arizona Cardinals
Arians, der tidligere har været årets træner i NFL, er uden tvivl en virkelig, virkelig god coach. Og hvis han ryger ud, er det ikke nødvendigvis på grund af denne sæson, hvor skader og underpræsterede profiler har ført til kun fire sejre i otte kampe. Men så vil det formentligt være fordi, at ejer Michael Bidwill, der har en stor rolle i den daglige ledelse af holdet, vurderer, at Cardinals er nødt til at starte på en frisk både og udenfor banen. Meget taler for, at det vil ske på banen, hvor Carson Palmer meget vel kan være fortid bag center efter denne sæson, hvor Larry Fitzgerald nærmer sig sin pension, og hvor Cardinals alt i alt har brug for en ny identitet.

Det kan betyde, at 65-årige Arians også ryger ud. Det er stadig mest sandsynligt, at han enten selv trækker sig tilbage – eller bliver i jobbet – med NFL-historien har budt på større overraskelser end en fyring af en populær træner, der kun har vundet 11 ud af de seneste 24 kampe.

Bruce Arians’ nærmer sig – måske – sin fodboldpension. FOTO: Gage Skidmore, Wikimedia Commons


Adam Gase, Miami Dolphins
Alt tyder på, at ledelsen hos Dolphins med ejer Stephen Ross i spidsen, mener, at de har fundet en guldfugl i Gase. Men Ross kan alligevel ikke være tilfreds med den kurs, som definerne har sat i denne sæson. Efter en lovende rookie-sæson for Gase i 2016, hvor Dolphins nåede slutspillet, har denne sæson indtil nu været dybt skuffende, og fire sejre og lige så mange nederlag – to af dem via “shutouts” – fortæller ikke det sande billede af, hvordan sæsonen har været.

Angrebet, der med Gase som chef skulle blomstre op, er blandt NFLs svageste, og truppen har været præget af uro og spillere, der har underpræsteret. Gase har offentligt sagt, hvor skuffet han er over flere profilers indsats, og han statuerede endda et eksempel ved at handle running back Jay Ajayi til Philadelphia, men de problemer falder tilbage på Gase. I år 2 med ham som leder bør der ikke være disciplinære issues. Fortsætter de og ramler nederlagene stadig nedover Dolphins, kan han få en overraskende fyreseddel.

Bill O’Brien, Houston Texans
Bill O’Brien har i år fået stor ros for sit arbejde med nu korsbåndsskade Deshaun Watson, og indtil Watsons skade indtraf, var angrebet på rette vej, mens forsvaret var solidt trods tabet af J.J. Watt og Whitney Mercilus. Få hold vil kunne overkomme tabet af tre, så store stjerner, og det kan meget vel sikre O’Brien mindst én sæson mere i Houston. Men når han alligevel havner på denne liste, skyldes det, at der forud for sæsonen faktisk var spekulationer fremme om, at Texans måske kunne fyre O’Brien, hvis holdet ikke vandt den første kamp i slutspillet sidste år (det gjorde de).

Samtidig var der meldinger om en rift mellem O’Brien og general manager Rick Smith. Det er også værd at bemærke, at Texans især har succes mod AFC South-hold, men i sjældnere grad mod resten af NFL. Siden O’Brien trådte til i 2014 har Texans vundet 71 procent (15 af 21) af kampene mod AFC South-hold, men kun 42 procent – eller 15 af 35 – af alle andre opgør. Man kan med andre ord argumentere for, at O’Briens hold lukrerer på den svage division, de er, men ikke er gode nok til at komme langt i slutspillet. Det har ejer Bob McNair uden tvivl også bemærket.

25 nørdede stats før week 8 i NFL

Du får her en stor bunke nørdede statistikker – og fakta – fra en lang række kilder – forud for 8. spillerunde i NFL.

1. Jaguars’ defensive end Calais Campbell er ifølge Pro Football Focus den edge rusher, der har lavet flest quarterback pressures (sacks, hits, hurries). Campbell topper NFL med 37 pressures.

2. Selvom Chip Kelly ikke længere er head coach hos 49ers, har det ikke ændret ved farten af offensivens spilkald. Det nu Kyle Shanahan-ledede 49ers-angreb er nemlig det angreb i NFL, der bruger kortest tid mellem spillene – i form af 24,35 sekunder. Det viser tal fra Football Outsiders. Faktisk er det i gennemsnit cirka ét sekund hurtigere end under Kelly. Dolphins bruger længst tid mellem spillene. Nemlig 29,84 sekunder i gennemsnit.

3. Joe Flacco er kendt for at have en stærk kastearm, men den stærkt ustabile Ravens-quarterback kaster ikke langt i denne sæson. I gennemsnit har Flaccos completions kun fløjet 4,5 yards gennem luften – klart den korteste distance af “air yards” for en quarterback i 2017 pr. Next Gen Stats. Til sammenligning har Bucs’ Jameis Winstons kast snittet 8,3 yards i luften.

4. Patriots’ venstre tackle Nate Solder har i år fået kritik for ikke at yde quarterback Tom Brady den sædvanlige, gode beskyttelse, han normalt leverer. Det vidner statistikken også om. Solder har allerede tilladt 25 quarterback pressures ifølge Pro Football Focus. Sjetteflest i NFL.

LÆS: Optakt til ugens kampe i NFL – week 8

5. Texans’ offensive tackle Breno Giacomini har tilladt flere pressures – 33 styk – end nogen anden offensive lineman i NFL pr. Pro Football Focus.

6. Modstanderne frygter ikke Jaguars’ quarterback Blake Bortles. Det viser tal fra Next Gen Stats ganske rammende, for modstanderne pakker i stor stil “boksen” foran line of scrimmage, når Jaguars-angrebet er på banen for derved først og fremmest at stoppe løbet. Jaguars’ running back Chris Ivory er den back, der i procentvis mest af tiden i NFL (56 procent) har stået over for otte eller flere forsvarsspillere i boksen. Og nummer tre på listen er holdkammeraten Leonard Fournette (49,2 procent).

7. Bears’ wideout Kendall Wright har grebet 92,3 procent af alle de bolde, der er sendt i hans retning, når han har stået i “the slot”. Den bedste andel i NFL pr. Pro Football Focus.

8. Texans’ rookie-quarterback Deshaun Watson har taget NFL med storm. Endnu mere imponerende er det, at hans forrygende præstationer er kommet på trods af, at han har været under pres på 46 procent af alle dropbacks ifølge Pro Football Focus. Den største andel i NFL.

9. Lions har NFLs allerbedste special-teams-enhed – statistisk set – ifølge Football Outsiders’ analyse.

10. Redskins’ quarterback Kirk Cousins har været fremragende på “play action passes”. 40 gange har han forsøgt sådan et kast, og han har ramt plet på 31af de kast  (77,5 procent)  for 463 yards, fire touchdowns, ingen interceptions og en passer rating af hele 148,2 point. Den klart bedste rating i NFL ifølge Pro Football Focus.

11. Raiders’ wide receiver Amari Cooper har “droppet” 23,6 procent af de bolde, der er sendt i hans retning, som han burde have grebet. Den klart største andel i NFL indtil nu ifølge Pro Football Focus. Til sammenligning har wideouts som Antonio Brown, Pierre Garcon, Doug Baldwin og Adam Thielen endnu ikke tabt en bold, de burde gribe.

Der er stor forskel på, hvor gode NFLs wideouts er til at gribe boldene. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

12. Ingen cornerback i NFL har tilladt en så lav passer rating på kast i sin retning som Ravens’ Jimmy Smith, viser tal fra Pro Football Focus. Smith har tilladt en rating af kun 24,5 point.

13. Patriots’ defensive end/linebaker Dont’a Hightower er ude for sæsonen med en skade i brystkassen. Ifølge NFL.com har forsvaret i denne sæson spillet omtrent det samme antal spil med og uden ham på banen (228 mod 226 spil) – han har således misset to kampe med en knæskade. Og tallene viser ikke overraskende, at forsvaret uden ham har været statistisk svagere. Her har Patriots i alt tilladt 307 flere yards – end med ham på banen.

14. Med seks tilladte touchdowns har Cardinals’ cornerback Justin Bethel tilladt flest touchdowns I NFL i denne sæson pr. Pro Football Focus.

15. Chiefs har NFLs mest effektive angreb – statistisk set – ifølge Football Outsiders’ nørdede kalkyle. Foran Patriots, Saints, Cowboys og Steelers. Til gengæld Browns har det mindst effektive.

16. I alt 16,7 procent af Broncos’ safety Justin Simmons’ tacklinger er kommet otte yards eller mindre fra line of scrimmage. Ingen anden safety har lavet så mange tacklinger så tæt på line of scrimmage – procentvis set – viser tal fra Pro Football Focus.

LÆS: De afgør Andreas Knappes fremtid

17. Få spillere i NFL er så hurtige som Chiefs’ Tyreek Hill. Og statistikken viser da også, at modstanderne er bange for at blive “brændt” af Hills fart. Ifølge Next Gen Stats er Chiefs-stjernen den receiver, der har den længste afstand til en modstander, når bolden bliver snappet. Den nærmeste cornerback står således 7,8 yards i gennemsnit fra Hill (og line of scrimmage), når spillet begynder, og giver dermed sig selv et kæmpe forspring at indhente Hill på, hvis han spæner af sted på en dyb rute.

18. Raiders’ angrebslinje har kun tilladt 46 quarterback pressures – færrest i NFL blandt hold, der har spillet syv kampe. Omvendt har Cardinals’ enhed tilladt 122 pressures – klart flest ifølge Pro Football Focus.

Donald Penn og holdkammeraterne tillader ikke mange pressures. FOTO: Jeffrey Beall, Wikimedia Commons

19. Modstanderne har kun grebet 23,1 procent af alle bolde, der er kastet i Panthers’ cornerback James Bradberrys retning, når han har været i “press coverage”. Den laveste andel i ligaen ifølge Pro Football Focus.

20. Tom Brady er NFLs statistik set bedste under pres i 2017. Når Patriots-quarterbacken har været under pres på sine kast, har han nettet en passer rating af 108,6 point – bedst i NFL ifølge Pro Football Focus.

21. Siden NFL-sammenlægningen i 1970 har rookie-quarterbacks tabt 42 af 45 kampe mod forsvar, der siden sluttede sæsonen som det bedste målt på antal tilladte point. Det fortæller NFL.com. Lige nu tillader Seahawks’ forsvar færrest point i NFL. Søndag står de netop over for en rookie-quarterback i form af Texans’ Deshaun Watson.

22. Dolphins har stadig vundet flere kampe, end holdet har tabt (4-3). Men intet andet hold i NFL-historien, der har en “winning record” efter syv kampe, har haft en værre “point differential” end Dolphins. Holdet har tilladt 60 point flere, end holdet har scoret.

23. Jaguars har NFLs letteste, tilbageværende turneringprogram ifølge fantasy football-nørden Ian Allens beregninger. De kommende modstandere har kun vundet 21 af 39 – eller 35,0 procent – af deres kampe. Raiders har det sværeste, tilbageværende program. Modstanderne har vundet 57,6 af deres første kampe.

24. Forud for denne sæson havde Jaguars’ forsvar kun tilladt 10 point eller færre i de forrige fire ud af 100 kampe. I denne sæson har holdet allerede tilladt så få yards fire gange – men i kun syv kampe, fortæller Football Perspective.

25. Bucs’ linebacker Lavonte David har som den eneste spiller i denne sæson været første mand over tre fumbles. Og han har endda kun spillet fire kampe.

Lavonte David har allerede “recovered” tre fumbles. FOTO: Jeffrey Beall, Wikimedia Commons

Optakt til ugens kampe i NFL – week 8

Week 8 i NFL er forude, og Deshaun Watson skal gøre noget, som ingen anden rookie-quarterback har gjort i seks år, mens Cowboys og Redskins er pressede forud for deres rivalopgør. Carson Wentz kan fortsætte sin MVP-ligende sæson mod ét af NFLs dårligste hold, og så giver Von Miller modstanderen fra Chiefs den ultimative ros. Læs hvad det er – og meget mere – når du her får detaljerede optakter til alle ugens kampe i NFL!

UGENS TOPKAMP

TEXANS at SEAHAWKS (Søndag, Kl. 22.05)

Houston Texans vender tilbage fra holdets friuge og skal forsøge at finde fodfæste efter tabet af de to forsvarsprofiler J.J. Watt og Whitney Mercilus. Holdet bankede dog Browns inden friugen – og får nu venstre tackle Duane Brown på banen, efter at han har afsluttet sin ufrugtbare “holdout”. Det forstærker en angrebslinje, der har ydet rookie-quarterback Deshaun Watson god beskyttelse. Enheden tillod 10 sacks i premieren mod Jaguars, men har siden kun tilladt 11 sacks i fem kampe. Watson har været spektakulær og sat flere NFL-milepæle for rookies på sin vej – og netter lige nu en passer rating af 101,5 point og har kastet 15 touchdowns – flest af en rookie i NFL-historien efter de første seks kampe. Men man skal tilbage til 2011 (Bengals’ Andy Dalton) for at finde en rookie-quarterback, der sidst vandt i de svære betingelser i Seattle – på en arena, der ofte er NFLs mest larmende. Her har Seattle kun tabt 10 af 55 kampe siden 2011. Og Seattles forsvar, der dominerede Giants’ angreb i store dele af sidste søndags 24-7-sejr, er periodevis NFLs allerbedste, selvom det ikke længere er på 2014-niveau. Det bliver med flere længder den indtil nu største test for Watson, der har imponeret på den store scene, men står over for et forsvar af en kaliber, han ikke før har mødt i sin football-karriere. Værterne har vundet tre på stribe efter en 1-2-indledning og jagter Rams i toppen af NFC West. Seahawks’ angreb er så småt kommet i gang og har skaffet flere end 400 yards i tre af de seneste fire kampe. I søndags mod Giants scorede holdet tre touchdowns i anden halvleg, men Texans’ defensiv er stadig en svær test, selvom Mercilus og Watt er ude. Det er kun tredje gang nogensinde, at de to hold mødes – Seattle har vundet to af de kampe. Senest med 23-20 i overtid i 2013 i en kamp, hvor Texans ellers førte 20-3 ved pausen.

Duellen i duellen
Seahawks’ middle linebacker Bobby Wagner er på vej mod endnu en meget stor sæson, og søndag vil han få en afgørende rolle i duellen med Watson. Som middle linebacker får Wagner ofte til opgave at spionere mod og stoppe Watson, når den adrætte rookie løber med bolden, som han har gjort det 28 gange i denne sæson. Her har Watson løbet for 202 yards og snittet 7,2 yards pr. løb. Da Seahawks mødte en anden mobil quarterback i september i form af Titans’ Marcus Mariota skaffede han 27 yards langs jorden, men var til gengæld effektiv langs jorden. Det er op til Wagner, der er Seahawks’ forsvarsgeneral, og som har lavet flere tacklinger end nogen anden spiller siden 2014, at sørge for, at Watson ikke leverer endnu en opsigtsvækkende god indsats.

Statistikken, du skal kende
Seahawks’ quarterback Russell Wilson har været bedst i anden halvleg. Her har han nettet en passer rating af 113,1 point – tredjebedst i NFL – og har kastet ni touchdowns (bedst i NFL sammen med Watson og Aaron Rodgers). Texans-forsvaret har uden tvivl bemærket, at Seahawks-stjernen træder i karakter efter pausen, som han også gjorde det i søndags mod Giants. Spørgsmålet er bare, om enheden kan stoppe ham, hvis han igen er brandvarm i de sidste 30 minutter.

Kam Chancellor og Richard Sherman kan gøre livet surt for Deshaun Watson søndag. FOTO: Mike Morris, Flickr

OG ALLE DE ANDRE KAMPE…

DOLPHINS at RAVENS (Natten til fredag, kl. 02.25)

Det er femte år i træk, at Ravens og Dolphins mødes, når holdene tørner sammen natten til fredag på M&T Bank Stadium. Dolphins har på nærmest utrolig vis vundet tre kampe i træk, selvom holdet ikke har spillet godt, men alligevel har Dolphins vundet fire af de første seks kampe og er – trods en dramatisk sæsonindledning fyldt med uheldige Dolphins-overskrifter i medierne – stadig med i kampen om AFC East og en slutspilsbillet. Natten til fredag starter Matt Moore bag center i stedet for skadede og måske også permanent degraderede Jay Cutler. For “Cutler”-eksperimentet har ikke fungeret, og Moore gav angrebet noget saft og liv, da han kom på banen i søndags i comeback-triumfen mod Jets. Han har overtaget et angreb, der er sidst i NFL med kun 261 total yards pr. kamp, men Ravens’ angreb er ikke meget bedre, og udskældte Joe Flacco er svag bag center. En passer rating af kun  70,0 point rangerer som nummer 31 i NFL, men med til historien hører, at Ravens-angrebet er skadesramt på nærmest grotesk vis. I søndags mod Vikings var Ravens uden sine tre bedste wideouts, og deres status forud for Miami – med kun fire dages pause – er uvis. Dolphins risikerer dog også at være uden to offensive linemen. Venstre guard Anthony Steen er allerede dømt ude med en fodskade, men venstre tackle Laremy Tunsil risikerer også et afbud på grund af en knæskade. I Miami forventer man, at running back Jay Ajayi får en stor dosis handoffs torsdag mod et løbeforsvar, der er NFLs svageste målt i rushing yards pr. kamp. Ikke mindst fordi Matt Moore kun har en kort uge til at forberede sig og få en bedre timing med sine receivers. Ravens, der har vundet tre af de første syv kampe, er 3,5 point-store favoritter forud for kampen, hvis man spørger bookmakerne i Las Vegas.

LÆS: De afgør Andreas Knappes fremtid

VIKINGS at BROWNS (Søndag, kl. 15.30)

Årets fjerde kamp i London på Twickenham Stadium byder på et sejrsløst hold – og dermed må englænderne for tredje kamp i træk tage sig til takke med en kamp, der risikerer ikke rigtigt får nogen op af stolene, efter at de to seneste London-opgør var ”shutouts”. Browns er i en enorm krise, som få hold har været det gennem tiderne, og har nu tabt 32 af holdets seneste 34 kampe. Kun Detroit Lions i midten af 00’erne og Chicago Cardinals – under Anden Verdenskrig i 1940’erne – har tabt så mange kampe i så lang en periode. Vikings (5-2) er da også 8,5 point-favoritter i et opgør, hvor holdet med en sejr kan cementere føringen af NFC North, der pludselig synes lige til at snuppe, efter at Brett Hundley i Green Bay har vist sig at være mange gange svagere end Aaron Rodgers. Faktisk kalkulerer ESPNs talnørder, at Vikings statistisk set har 72 procent chance for at vinde divisionen. Det er især forsvaret, der hjælper Minnesota – løbeforsvaret er NFLs tredjebedste målt i total yards, og Everson Griffen har som den eneste spiller i NFL lavet mindst én sack i alle sæsonens første syv kampe (ni i hele sæsonen). Han står søndag over for en Browns-angrebslinje, der for første gang siden 2007 må undvære venstre tackle Joe Thomas, der misser sin første kamp nogensinde – og resten af sæsonen – med en tricepsskade. Han var grundstenen i angrebet, og man skal ikke undervurdere den mentale betydning af tabet af ham for et angreb, der ventes at starte Cody Kessler, efter at rookie Deshone Kizer i søndags mod Titans for tredje gang i denne sæson blev bænket. Samtidig er topvalget i årets draft, Myles Garrett, tvivlsom med symptomer på en hjernerystelse, som han tirsdag meldte, at han havde. Browns vandt faktisk de to holds seneste opgør (i 2013) på et sidste-minuts-touchdown fra Jordan Cameron. Vikings kan få wide receiver Stefon Diggs tilbage, efter at han har misset to kampe med en skadet lyske. Det booster angrebet, hvis han bliver klar. Det er Browns’ første kamp udenfor USA siden 1999, hvor holdet spillede en træningskamp i netop London. Vikings spillede i London i 2013, hvor holdet slog Pittsburgh, men head coach Mike Zimmer fortæller, at han aldrig har været i byen og ikke ved, hvad han skal forvente. Vikings ankommer torsdag til millionbyen, Browns lander fredag.

Kyle Rudolph og Vikings skal spille i London søndag. FOTO: Joe Bielawa, Wikimedia Commons

FALCONS at JETS (Søndag, kl. 19.00)

De færreste havde formentligt forventet, at det ville være sådan, men efter tre nederlag på stribe er søndagens kamp i The Meadowlands pludselig blevet en “must-win” kamp for de forsvarende NFC-mestre fra Falcons. Holdet er én sejr efter New Orleans og Carolina i NFC South, men har spillet én kamp færre end Saints, og derfor har Falcons ikke råd til at snuble mere. Jets kan omvendt glæde sig over, at holdet med tre sejre i syv kampe ikke har udspillet sin rolle i sæsonen, som mange ellers forinden troede, at holdet ville have gjort nu. Til gengæld er begge de seneste nederlag – knebne og bitre til Patriots og Dolphins – malurt i bægeret. Men under Todd Bowles har Jets spillet overraskende hårdt og over evne til tide, og det gør dem til en farlig modstander for sårede Falcons. Gæsternes angreb har været overraskende skuffende under den nye koordinator, Steve Sarkisian, quarterback Matt Ryan er upræcis, og wide receiver-stjernen Julio Jones har kun scoret ét touchdown. Jets’ forsvar er undermiddel i NFL, men Patriots’ forsvar var på papiret værre, og det kunne Falcons kun score syv point imod. Det er ikke kun offensivt, at det halter for Falcons. Forsvaret har de seneste to kampe tilladt 300 yards langs jorden. Den gode nyhed er dog, at Jets’ løbeangreb hører til i NFLs ende tunge ende.

PANTHERS at BUCCANEERS (Søndag, kl. 19.00)

Buccaneers har tabt tre kampe på stribe, mens Carolina søndag blev ydmyget af Bears. Begge hold har derfor brug for genrejsning, hvis ikke ord som “krise” skal klæbe sig til holdet. Buccaneers’ quarterback Jameis Winston kastede for 384 yards i søndags i nederlaget til Bills, og værterne fører NFL i passing yards. I Mike Evans, DeSean Jackson, Cameron Brake og O.J. Howard har Winston flere virkelig gode våben, der så småt er begyndt at blive farlige efter en lidt tynd sæsonstart, og Winston har ifølge Panthers’ defensive koordinator, Steve Wilks, selv forbedret sig. Panthers har dog kun tilladt én 300 yard-passer i 2017 (Tom Brady), men kan igen søndag være uden middle linebacker og forsvarsgeneral, Luke Kuechly, der døjer med efterveerne af en hjernerystelse. Bucs’ forsvar har været en stor skuffelse i denne sæson og har alene de seneste to kampe tilladt 68 point – og kollapsede mod Bills, da Bucs ellers til allersidst førte med en margin af et touchdown. Samtidig har enheden kun lavet syv sacks – færrest i NFL. Efter nederlaget til Bears, hvor Panthers kun scorede tre point, og hvor Bears returnerede en interception og fumble for touchdown, sagde head coach Ron Rivera, at trænerstaben måske vil simplificere angrebet. Simpelthen fordi trænerne kræver for meget af holdets yngre angrebsspillere. Både center Ryan Kalil og guard Trai Turner er tvivlsomme med nakke- og knæskader, mens Rivera håber, at safety Kurt Coleman, der har misset en måneds kampe på grund af en knæskade, formentligt kan gøre comeback. Bucs slog i øvrigt Panthers i begge interne opgør sidste år.

Jameis Winston er blevet bedre og bedre, som sæsonen er skredet frem, mener Panthers’ defensive koordinator. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

49ERS at EAGLES (Søndag, kl.19.00)

Ingen spiller er lige nu så hot i NFL som Eagles’ quarterback Carson Wentz, der efter en formidabel præstation natten til tirsdag mod Redskins nu bliver omtalt som en mulig NFL MVP. Andenårsspilleren spiller på et All-Pro-niveau og fører NFL med 17 touchdowns. Og nu venter så et svagt 49ers-hold, der hjemme mod Cowboys i søndags blev ydmyget med 40-10, og som stadig savner den første sejr i 2017 efter syv nederlag. 49ers’ kasteforsvar er ét af NFLs svagere, og Eagles’ stærke gruppe af receivere, Alshon Jeffery, Nelson Agholor, Torrey Smith, Mack Hollins og Zach Ertz, kan dominere 49ers’ problemfyldte secondary. For 49ers er genopbygningen i fuld sving, og nu handler det om at kigge videre frem mod 2018. Derfor tester head coach Kyle Shanahan flere unge navne og giver dem værdifuld spilletid tidligt. Rookie C.J. Beathard er bag center, og i forsvaret er rookie-linebacker Reuben Foster nu generalen. Men med de unge spillere følger også fejlene, og de fejl kan Eagles udnytte. Værterne tillader kun 67,0 yards langs jorden pr. kamp – det laveste antal efter syv kampe i holdets historie siden 1954 – og en så stærk løbedefensiv kan tvinge Beathard til at forsøge at vinde kampen gennem luften – det kan rookien næppe i sin anden kamp som starter. Med seks sejre i syv kampe sidder Eagles meget tungt på NFC East, men divisionstitlen er ikke længere kun målet. Nu gælder det hjemmebanefordelen gennem slutspillet. Holdet må dog fortsætte uden venstre tackle Jason Peters, der er ude for resten af sæsonen med en alvorlig knæskade.

LÆS: Sådan bliver Andreas Knappes hverdag hos Redskins

BEARS at SAINTS (Søndag, kl. 19.00)

Saints fører NFC South med fire sejre i seks kampe og tager imod Bears oven på fire sejre på stribe. Holdets angreb med Drew Brees i front klikker og er nummer fire i NFL i antal point scorede og total yards og nummer tre i passing yards, og i rookie Alvin Kamara har holdet fået en eksplosiv running back. Men samtidig er forsvaret overraskende godt. Siden begyndelsen af 3. spillerunde har Saints tilladt fjerdefærrest total yards i NFL, men har i samme periode kun tilladt en passer rating af 53,6 point – alt i alt. Det er klart lavest i NFL. Det øger presset på Bears’ rookie-quarterback Mitch Trubisky, der helt utroligt kun har ramt plet på 12 kast de seneste to uger – alligevel har Bears vundet begge kampe. Trubisky har haft sine op- og nedture, siden han tog over som starter for Mike Glennon, men pilen peger opad for stortalentet. Bears-staben forsøger dog at beskytte rookien, der endnu ikke har kastet for flere end 128 yards i en kamp, men som heller ikke bliver bedt om at kaste aggressivt mod forsvarene. I stedet skal han undgå fejl – og så bærer de to running backs Jordan Howard og rookie Tarik Cohen en tung arbejdsbyrde. Bears er da også ét af kun tre hold, der kaster bolden mindre, end de løber med den. For Bears’ Akiem Hicks er det et gensyn med New Orleans, som han spillede for fra 2012, hvor Saints valgte ham i 2. runde af draften, og frem til 2015, hvor han blev handlet til Patriots. 332 pund-tunge Hicks har siden udviklet sig til én af NFLs bedre defensive linemen, og han har allerede lavet seks sacks i syv kampe for et godt Bears-forsvar. Et forsvar, der ikke har tilladt et touchdown i de seneste ni quarters, og som i søndags mod Panthers så rookie Eddie Jackson returnere en fumble og en interception for 76 og 75 yards for touchdowns.

Drew Brees og Saints er brandvarme netop nu. FOTO: DBking, Wikimedia Commons

CHARGERS at PATRIOTS (Søndag, kl. 19.00)

Begge hold har vundet tre kampe på stribe og er dermed midt i nogle af de længste sejrsstimer i NFL netop nu. Værterne leverede i søndags mod Falcons sæsonens mest komplette præstation i en kamp, hvor Tom Brady var Tom Brady, hvor angrebslinjen beskyttede den 40-årige legende, hvor løbeangrebet var effektivt, og hvor det – over hele sæsonen – ellers historisk dårlige forsvar først til allersidst tillod et touchdown. Faktisk har forsvaret i de tre sejre på stribe markeret sig som værende en smule bedre end i sæsonindledningen, der var katastrofal. Chargers’ angreb er middelmådigt, men efter en skuffende begyndelse på sæsonen er veteranen Philip Rivers nu lidt bedre spillende og har i de seneste tre kampe kastet seks touchdowns og kun én interception. Omvendt er den 36-årige quarterback nærmest en statue bag center, der har sværere end nogensinde før ved at undvige presset. Mod Patriots er han uden højre guard Matt Slauson, der er ude for sæsonen med en bicepsskade. For Chargers’ forsvar, der i søndags lavede en shutout mod Broncos, og som kun har tilladt 12,7 point pr. kamp de seneste tre opgør, bliver det vitalt at få lagt et pres på Brady. Og helst uden at skulle blitze ham. Det kan Chargers dog også gøre, for i trioen Joey Bosa, Melvin Ingram og Chris McCain har gæsterne tre spillere, der tilsammen har lavet 21 sacks. De bliver flyttet rundt over hele forsvarslinjen og kan især skabe problemer for Patriots’ venstre tackle Nate Solder, der har haft en skuffende sæson, og højre tackle Marcus Cannon. Til gengæld er Chargers’ løbeforsvar – trods forbedringer på det seneste – stadig blandt NFLs svageste af sin slags. Det kan Patriots’ løbeangreb, der skaffede 162 rushing yards og snittede 4,5 yards pr. løb mod Falcons, potentielt udnytte. 

RAIDERS at BILLS (Søndag, kl. 19.00)

Efter en ekstremt dramatisk, kugleskør afslutning tog Raiders (3-4) i torsdags sejren i kampen mod Kansas City og undgik dermed den totale nedtur efter en skuffende sæsonindledning. Og Bills leverede også et dramatisk comeback i sejren over Tampa Bay, men modsat Raiders, der fortsat er to sejre efter Chiefs i AFC West, er Bills (4-2) tæt på Patriots i toppen af AFC East. Patriots har vundet fem kampe, Bills har vundet fire, men har også spillet én kamp færre. Holdet er for første gang siden 2011 ubesejret på hjemmebane efter de første tre hjemmekampe, og har set quarterback Tyrod Taylor og running back LeSean McCoy (122 total yards mod Bucs) steppe op. Raiders-forsvaret anført af linebacker Khalil Mack, der gik i college på University of Buffalo, har ikke været godt i denne sæson mod hverken kast eller løb, og det kan give muligheder på ny for Taylor og McCoy. Omvendt var Raiders’ quarterback Derek Carr skarp mod Chiefs, men Bills-forsvaret – NFLs ottendebedste ifølge Football Outsiders’ analyse – kan til tider nå et virkelig højt niveau. I søndags mod Bucs faldt det dog i niveau, som kampen skred frem. Raiders’ wide receiver Amari Cooper har været stærkt udskældt i denne sæson, men greb 11 bolde for 210 yards og to touchdowns mod Chiefs. Hans duel i duellen med Bills’ lovende, velspillende rookie-cornerback, Tre’Davious White, bliver interessant at følge. Raiders har ikke slået Bills på udebane siden 2002. Raiders vil være uden suspenderede Marshawn Lynch i angrebet.

Derek Carr, som på dette foto er presset i en kamp mod Redskins, og Raiders skal en tur til Buffalo. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

COLTS at BENGALS (Søndag, kl. 19.00)

Bengals og Colts har begge kun vundet to kampe i denne sæson, men mens der fortsat synes håb for Bengals, er Colts helt nede og vende. Der er nu store spekulationer omkring head coach Chuck Paganos fremtid – og der er allerede gisninger om, at han bliver fyret i løbet af sæsonen oven på en svag sæsonindledning og et ydmygende 27-0-nederlag i søndags til Jaguars. I hvert fald hvis nederlagene fortsætter. Pagano har fået to sæsoner mere som cheftræner, efter at der i 2015 var spekulationer om, at han ville ryge ud, men faktum er, at Colts ikke udvikler sig under ham. Snarere tværtimod. Hans mandskab har dog været ramt af et stort skadeshelvede – Andrew Luck er langt fra klar til sæsondebut og bliver det måske ikke i 2017 – og selvom reserven Jacoby Brissett personligt har gjort det hæderligt (tre TDs, tre INTs, 79,8 point rating), fungerer angrebet som en helhed slet ikke med ham bag center. Bedre bliver det ikke af, at angrebslinjen kollapsede mod Jaguars og tillod en Colts-rekord 10 sacks og 20 quarterback hits. Forsvaret var dog mindst lige så skuffende og tillod 518 total yards mod et Blake Bortles-ledet angreb uden Leonard Fournette. Bengals-angrebet er ikke noget at råbe hurra for – efter at det umiddelbart så ud til, at koordinator-skiftet fra Ken Zampese til Bill Lazor ville gøre en stor forskel, så offensiven i søndags i nederlaget til Steelers ineffektivt ud. Rookie-running back Joe Mixon brokkede sig efter kampen over, at han ikke fik bolden noget mere (ni boldberøringer i alt). Bengals-forsvaret hører dog hjemme i NFLs bedste gruppe af defensiver, og det kan meget vel være forskellen i kampen – hvor det står over for det mildest talt elendige Colts-angreb.

COWBOYS at REDSKINS (Søndag, kl. 22.25)

Cowboys og Redskins mødes i det, der er blevet kaldt det bedste rivalopgør i NFL. De to hold har mødtes mindst to gange årligt siden 1961, og holdenes fans er kendt for at ”hade” hinanden. Cowboys har siddet på rivalopgøret i de seneste år og har vundet seks af de forrige otte kampe mellem de to hold. Gæsterne er da også 2,5 point-favoritter ifølge bookmakerne i Las Vegas. Problemet for Redskins er, at en stor del af angrebslinjen døjer med skader, der kan holde dem ude eller i det mindste hæmme dem. Det gælder de to offensive tackles Trent Williams og Morgan Moses, højre guard Brandon Scherff og center Spencer Long. Mod Eagles blev quarterback Kirk Cousins nedlagt af fire sacks, og Cowboys’ forsvar er nummer syv i sacks pr. kast i NFL – og bliver ikke en meget lettere opgave end ørnenes ditto. Edge rusher DeMarcus Lawrence har nu lavet mindst ét sack i alle sæsonens seks kampe og bliver en kæmpe mundfuld for en skadet Morgan Moses, der har forstuvet begge ankler. Derudover døjer ni andre Redskins-spillere også med skader, der kan få betydning for deres status, og samlet set giver det et Redskins-hold, der oven i købet kun får seks dage til at forberede sig til kampen, efter at holdet først spillede mandag – og tabte til Eagles. Omvendt ankommer Dallas til hovedstaden med en fornem 40-10-sejr over 49ers i baggagen, hvor running back Ezekiel Elliott nettede 219 total yards og to scoringer herunder et fantastisk 72 yard-touchdown-catch. Elliotts fremtid er stadig uvis – han er formelt suspenderet, men mandag vil en dommer høre hans lejrs argumenter for, hvorfor han ikke skal i karantæne her og nu. Det betyder dog, at han med sikkerhed er med mod Redskins, der har NFLs 10. bedste løbeforsvar pr. Football Outsiders. Begge hold har vundet tre kampe og tabt tre, og derfor er opgøret meget vigtigt for de to holds muligheder for at hænge på i NFC East, hvor Eagles (6-1) har trukket fra. Et nederlag søndag – og divisionstitlen vil reelt være uden for rækkevidde med kun en halv sæson tilbage. Forud for denne kampe ventes Eagles nemlig at have slået sejrsløse 49ers.

Kirk Cousins og Redskins skal møde rivalerne fra Cowboys. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

STEELERS at LIONS (Natten til mandag, kl. 02.30)

Steelers leverede i søndags i sejren over Bengals sæsonens mest komplette præstation, og her og nu rangerer Football Outsiders holdet som NFLs allerbedste – foran Rams, Chiefs og Eagles. Mike Tomlins mandskab har vundet fem af syv kampe og spejder nu efter hjemmebanefordelen i AFC, som holdet nu formelt set sidder på – helt lige med Chiefs og Patriots. Angrebet går igennem running back Le’Veon Bell, der allerede har fået bolden 203 gange, det syvendehøjeste antal i NFL-historien efter syv kampe. Lions’ løbeforsvar tillod i i 6. spillerunde (Lions sad over i sidste weekend) modstanderen fra Saints at løbe for hele 193 yards, og det er forventeligt, at Steelers giver Bell endnu en enorm dosis handoffs. I de to foregående kampe mod Chiefs og Bengals har han løbet for hele 313 yards, og han er nu i sit vante gear, efter at han sad ude i training camp i en kontraktlerateret ”holdout” og siden var rusten først i sæsonen. Steelers’ quarterback Ben Roethliberger, der for tre kampe siden lød som og lignede en quarterback i karrierens efterår, har samlet mod Chiefs og Bengals nettet en passer rating af flotte 110,4 point. Søndag må han dog undvære den hurtige wideout Martavis Bryant. Problembarnet er dømt ude af head coach Mike Tomlin, efter at Bryant på Instagram efter sejren over Bengals skrev, at han var bedre end holdkammeraten JuJu Smith-Schuster og krævede at blive handlet. Mandag meldte han så, at han var syg. Lions (3-3) er faldet ned på jorden efter en stærk indledning på sæsonen, og i de seneste to kampe har quarterback Matthew Stafford – plaget af skader – smidt bolden væk på seks turnovers. Mod Lions holdt Steelers’ virkelig gode forsvar Andy Dalton til bare 19 passing yards efter pausen, og enheden chikanerede ham kampen igennem. Og alene de seneste to uger har Steelers lavet syv sacks. Lions må samtidig – med stor sandsynlighed – undvære wide receiver Golden Tate mod Steelers. Han udgik af kampen mod Saints med en skulderskade, har siden haft armen i en slynge og ventes ikke at blive klar til søndagens opgør. Det kan give en større arbejdsbyrde til rookie Kenny Golladay, der dog selv døjer med en lårskade. Historisk set har Steelers vundet otte af de ni seneste kampe mod Lions – daterende tilbage til 1983.

LÆS: 10 kommentarer til kampene i week 7

BRONCOS at CHIEFS (Natten til tirsdag, kl. 02.30)

Chiefs har efter fem sejre i de første fem kampe tabt to i streg – senest en neglebider mod Raiders i torsdags – og det øger presset på holdet, der ganske vist stadig fører AFC West på solid vis, men som nu deler toppladsen i AFC sammen med Steelers, som Chiefs har tabt til, og Patriots, som Chiefs har slået. Broncos’ stjerne-linebacker Von Miller er dog ikke i tvivl om, at Chiefs er NFLs bedste hold, som han kaldte det i denne uge, og derfor betegner han sit eget hold som et hold, der er i en meget svær position. Broncos kommer til Arrowhead Stadium efter to af de værste nederlag i holdets historie: et dybt overraskende hjemmebanenederlag til svage, indtil da sejrsløse og skadesplagede Giants – og så en “shutout” i søndags mod San Diego. Den første “shutout” i 25 år til Broncos. Forsvaret er stadig lige så stærkt, som det var først i sæsonen, men kommer på sæsonens største opgave mod formstærke Alex Smith, dynamiske Tyreek Hill, super-fleksible Travis Kelce og rookie-sensationen Kareem Hunt, der trods kun samlet 108 yards de seneste to uger fortsat er på vej mod små 1700 rushing yards for sæsonen. Faktisk er det NFLs bedste løbeangreb målt i yards pr. løb (5,2), der står over for ligaens bedste løbeforsvar målt i samme kategori (3,0). Denver giver sæsondebut til den hurtige edge rusher Shane Ray, der har siddet ude indtil nu med en håndledsskade. Broncos’ angreb har omvendt været en lille katastrofe de seneste to uger, hvor enheden kun har scoret i alt ti point. Quarterback Trevor Siemian har ikke været skarp, men har heller ikke haft det let bag en svag angrebslinje. Én af de mere undervurderede historier i denne NFL-sæson er dog, at Chiefs’ forsvar heller ikke har spillet godt. Bob Suttons enhed rangerer kun som NFLs 25. bedste pr. Football Outsiders’ nørdede formel og har de seneste to uger tilladt 6,9 yards pr. spil – kun Colts har tilladt for flere yards. 

  

NFL All-Dynasty Team – angrebet

Hvis man skulle skabt et nyt NFL-dynasti, hvordan skulle det så se ud? Hvilke spillere skulle med?

Jeg har – i en sjov lille øvelse – lavet mit eget All-Star-hold bestående af ligaens bedste spillere men med det benspænd, at holdet skal kunne vinde Super Bowl alle de kommende fem sæsoner. Altså et hold, der skal være så godt som muligt, men samtidig have øje for fremtiden – og ikke kun være supergodt her og nu. Samtidig skal holdet først “spille” den første kamp i 2018, men altså holde et topniveau til og med 2022-sæsonen.

Det betyder for eksempel, at jeg afskriver 40-årige Tom Brady med mindre, at man tror på, at hans avocadois og ekstreme kostprogram gør ham til ligaens top-quarterback om fem år. Og jeg afskriver også Joe Thomas som venstre tackle, selvom han stadig er den bedste på positionen – i en alder af snart 33 år.

Til gengæld giver jeg plads til flere college-navne, som, jeg tror, bliver stjerner i NFL. Som en del af øvelsen har jeg givet plads til draftaktuelle navne, der kan spille i 2018, hvor holdet skal søsættes.

Og man kan selvfølgelig sagtens argumentere for flere forskellige spillere på de fleste positioner.

Her er først angrebet:

QB Aaron Rodgers, Packers
NFLs bedste passer og en kommende Hall of Famer, selvom 2017-sæsonen bliver spoleret af kravebensskaden. Rodgers er med helt i toppen blandt NFLs quarterbacks, og han vil være 38 år i en Super Bowl i 2022. Jeg satser på, at han til den tid stadig er en meget stærk mand bag center. Som hans forgænger i Green Bay, Brett Favre var det, og som Tom Brady også er det nu – to år ældre.

RB Kareem Hunt, Chiefs
Det er en meget lille stikprøve at bedømme ud fra, men jeg tror, at Hunt er “the real deal” og ikke bare en rookie, der har fået en historisk god indledning på sæsonen. Han er på vej mod små 1700 yards og har været usædvanlig stabil i fem af de første seks kampe, ligesom han er en ret komplet back. Og så vil han i en alder af 27 år i 2022 stadig være i sin absolutte storhedstid.

RB Saquon Barkley, Penn State (college)
For nylig kaldte en NFL-kilde Barkley for “en bedre version af Kareem Hunt”. En anden sagde, at han har samme stil som Ezekiel Elliott, men at han er bedre på alle områder end Eliiott. Det er store ord om Penn State-stjernen, men forventelige. For Barkley er et sjældent set godt talent, der har imponeret i 2017, og som bør blive en ny NFL-stjerne.

FLEX Le’Veon Bell, Steelers
Få running backs er så stærke langs jorden og i luften som Bell, der kan “flekse” ud og gribe bolden som slot receiver. Han har haft en meget svingende indledning på denne sæson, men har i to af de seneste tre kampe lignet en All-Pro, og når han er bedst, er han den bedste back i ligaen. Og så er han stadig kun 25 år.

WR Julio Jones, Falcons
Når han er skadesfri, er Jones NFLs bedste wide receiver, og ingen andre wideouts kan matche hans kombination af fysik, styrke og atletiske evner. Jones er stadig kun 28 år, men selv i en alder af 33 år i 2022 vil han – med sin størrelse og catch-radius – være en virkelig stærk possession-receiver, som Anquan Boldin og Terrell Owens var det i deres senere år i NFL.

Julio Jones er med på holdet. FOTO: Flickr

WR Tyreek Hill, Chiefs
Der er mange wideouts, der er i betragtning, men jeg vælger den endnu kun 23-årige Hill, der har fremtiden foran sig, men som ifølge den tidligere NFL-chef, Mike Lombardi, allerede er i ligaens elite. Dynamiske, ultrahurtige Hill vil være et forrygende supplement til den større Jones.

SLOT WR Jarvis Landry, Dolphins
Den 24-årige Landry har etableret sig som én af de allerbedste slot receivers i NFL, og sidste år greb han flere bolde på ruter fra slot-positionen (65) for flere yards (856) end nogen anden spiller i NFL pr. Pro Football Focus. Han har ikke fået nogen spektakulær begyndelse på denne sæson, men er stadig en meget stærk boldflytter i de små områder på banen.

TE Travis Kelce, Chiefs
Kelce er – ifølge The MMQBs Andy Benoit – den mest værdifulde tight end i NFL i dag, fordi han gør så mange ting på banen så godt, og han får pladsen over jævnaldrende Rob Gronkowski, fordi fem fremragende, fulde sæsoner mere fra evigt skadesplagede “Gronk” synes urealistisk. 28-årige Kelce er et stærkt våben i kasteangrebet, og selv i en alder op mod 33 år i 2022 bør han stadig være en dygtig tight end, som Jason Witten er det, og Tony Gonzalez var det i den alder.

Travis Kelce har etableret sig som en top-tight end i NFL. FOTO: Jeffrey Beall, Wikimedia Commons

OLT Taylor Lewan, Titans
Lewan (26 år) har været meget, meget stabil i fire sæsoner i NFL, og han er både en stor force på kastespil og løbespil. Der er rigtigt mange gode, unge venstre tackles i spillet i dag, og man kunne også argumentere for valget af for eksempel Redskins’ Trent Williams eller Cowboys’ Tyron Smith. Men Lewan, der sjældent fejler (tre tilladte sacks de seneste to år), får jobbet.

ORT Trent Brown, 49ers
Flere af de bedste højre tackles i NFL er godt oppe i årene, og derfor falder valget på 49ers’ Trent Brown, der viste lovende takter i 2016, men som er brudt igennem i 2017 (og nu er en top 20-tackle ifølge Pro Football Focus). I august skamroste Broncos’ Von Miller den kun 23-årige Brown efter en fællestræning og kaldte ham for NFLs bedste højre tackle og en top 5-offensive tackle i ligaen. Med sine 6 fod 8 inches og 359 pund er han NFLs største spiller.

LG David DeCastro, Steelers
27-årige DeCasto har i tre sæsoner været en stadig bedre guard, og han er nu helt i NFLs elite. Alder er sjældnere en faktor for guards, der som blandt andre Bruce Matthews, Randall McDaniel, Larry Allen beviste – og nu Marshal Yanda beviser – kan spille på et højt niveau op gennem 30’erne. Det er især som “run blocker”, at den tidligere bodyguard for Andrew Luck hos Stanford i college imponerer.

RG Zack Martin, Cowboys
Martin har været et All-Pro-valg i alle sine første tre sæsoner i NFL, og selvom Cowboys-angrebslinjen som helhed har spillet mindre godt sammenlignet med sidste år, har Martin opretholdt et højt niveau. 26-årige Martin vil – realistisk set – sagtens kunne være en All-Pro alle de næste fem sæsoner.

Zack Martin har været et All-Pro-valg tre år i træk. FOTO: Jeffrey Beall, Wikimedia Commons


C Travis Frederick, Cowboys
Ligesom med Martin er meldingerne fra Texas, at Frederick heller ikke har spillet på samme utroligt høje niveau som i 2016, men mindre kan også gøre det, og Frederick er stadig én af NFLs bedste centere. Sidste år var han et All-Pro-valg, og han er kun 26 år.

SENERE FØLGER: FORSVARET

Optakt til ugens kampe i NFL – week 6

Der er flere, meget interessante divisionsopgør i 6. spillerunde af NFL-sæsonen, hvor Dolphins skal rejse sig efter en bizar uge, hvor stærkt kriseramte Giants får det svært, hvor Alex Smith og Kareem Hunt kan fortsætte NFL-historiske sæsoner for Chiefs, og hvor Kirk Cousins er i fokus i Washington. Læs her optakter til alle ugens kampe!

UGENS TOPKAMP

EAGLES at PANTHERS (Natten til fredag, kl. 02.30)

To af NFLs allermest varme hold mødes på Bank of America Stadium, når Eagles og Panthers hamrer sammen. Begge har vundet fire kampe, og ét af holdene kan dermed med en sejr blive det kun andet hold i NFL i denne sæson (Chiefs er det første), der vinder fem opgør. Panthers har været overbevisende i sejre over Patriots og Lions de seneste to uger, mens Eagles kommer til Charlotte med en imponerende 34-7-afklapsning af Cardinals i baggagen. Også de to holds quarterbacks er skarpe netop nu. Panthers’ Cam Newton overkom den massive kritik af ham efter en tåbelig udtalelse om en kvindelig NFL-journalist og var næsten perfekt mod Lions. I de seneste to kampe har han ramt plet på hele 77 procent af alle kast, skaffet 10,8 yards pr. kast og nettet en passer rating af 137,2 point – klart bedst i NFL i perioden. Især hans samarbejde med Ed Dickson (237 receiving yards de seneste to kampe), der har taget over for skadede Greg Olsen, og Devin Funchess (tre touchdowns de seneste to kampe) har været opsigtsvækkende. Eagles’ quarterback Carson Wentz har de seneste to uger nettet en rating af 111,8 point, men har nok så vigtigt skaffet hele 11 yards pr. kast på tredje down. Han må dog undvære sin højre tackle Lane Johnson, der pådrog sig en hjernerystelse mod Cardinals, og som ikke flyver med holdet til Charlotte. Manden med den lange fornavn, Halapoulivaati Vaitai, tager over. Begge forsvar er i den bedre ende af NFL ifølge Football Outsiders’ rangering, mens Eagles ifølge websitet har NFLs bedste special-teams-enhed. Carolina er nummer 16 i den kategori.

Carson Wentz har været meget skarp på tredje down i denne sæson. FOTO: Keith Alison, Wikimedia Commons

Duellen i duellen
Kampen i ”skyttegraven” mellem på den ene side Eagles’ Timmy Jernigan og Fletcher Cox, der kan være tilbage efter sin lårskade, der har holdt ude siden 2. spillerunde, og på den anden side hjemmeholdets indvendige del af angrebslinjen bliver meget interessant og potentielt afgørende. Newton er uhyggelig skarp netop nu, og derfor skal Eagles lægge et større pres på quarterbacken. Cox er – når og hvis han er fit – én af NFLs bedste interior pass-rushers, mens Jernigan er en jernmand, der især er en force mod løb. I de to guards Trai Turner og Andrew Norwell har Panthers to af de bedste guards i NFL i denne sæson, men Ted Larsen er samtidig en solid center. Den kamp i kampen er for feinschmeckere, der elsker slagsmål mellem stærke defensive linemen og pålidelige offensive linemen.

Statistikken, du bør kende
Kun Jaguars har de seneste tre uger løbet for flere yards end Eagles, der har nettet 529 yards langs jorden i perioden og skaffet sunde 4,64 yards pr. løb. I de seneste to uger – mod svagere løbeangreb – har Panthers-forsvaret kun tilladt i alt 130 rushing yards, men Eagles-løbeoffensiven anført af LeGarrette Blount og Wendall Smallwood (der dog er skadet og tvivlsom) er af en anden kaliber. Blount snitter hele 5,77 yards pr. carry. Kun Kareem Hunt har været endnu mere effektiv på sine løb.

OG ALLE DE ANDRE KAMPE…

BEARS at RAVENS (Søndag, kl. 19.00)

Efter to svage præstationer i træk kom Ravens for en søndag tilbage på sporet, da holdet i en overbevisende 30-17-sejr over Oakland især så offensiven gøre mange ting rigtigt. En ellers skadesplaget angrebslinje gav – anført af center Ryan Jensen – masser af beskyttelse til quarterback Joe Flacco, der kvitterede ved at levere sin statistisk set næstbedste præstation siden 1. spillerunde i 2016-sæsonen. Oven i købet tabte Steelers igen, og dermed er Ravens (3-2) stadig helt med i AFC North, der er helt åben. Holdet må formentligt søndag undvære running back Terrance West, der ventes ude med en lårskade. Det vil give ekstra spilletid til Alex Collins og Buck Allen. Bears tabte mandag til Vikings i en kamp, hvor førsterundevalget Mitch Trubisky fik NFL-debut, og han havde, som ventet, en aften fyldt med op- og nedture. Bears (1-4) har efterhånden udspillet sin rolle i NFC North, og derfor begynder presset så småt at stige på head coach John Fox, der kun har vundet 10 ud af 37 kampe i The Windy City. Mod Vikings scorede bjørnene kun på én af 11 angrebsserier, og Ravens-forsvaret, som Football Outsiders rangerer som NFLs sjettebedste (trods et par svage præstationer), er en stor mundfuld for Trubisky og Co. I øvrigt er dette den anden kamp ud af fire på stribe, hvor værterne møder – på papiret – svagere quarterbacks. I søndags stod forsvaret over for E.J. Manuel, der startede i stedet for skadede Derek Carr, så venter rookien Trubisky, Vikings’ Case Keenum og Dolphins’ Jay Cutler. De to hold har kun mødtes fem gange gennem tiderne – to gange i Baltimore, hvor Bears endnu ikke har vundet.

LÆS: Blog: Hvornår bliver NFL Game Pass fikset?

BROWNS at TEXANS (Søndag, kl. 19.00)

Det er to sårede mandskaber, der mødes i Houston. Værterne fra Texans (2-3) mistede i søndags mod Chiefs to forsvarsstjerner – J.J. Watt og Whitney Mercilus – for sæsonen på samme serie og selvom rookie Deshaun Watson har været en åbenbaring bag center, kan det ikke skjule, at forsvaret, der har tilladt 26 point pr. kamp, pludselig kan blive en akilleshæl sæsonen igennem. På søndag mod NFLs måske værste angreb bør defensiven dog matche modstanderens offensiv. Browns er fortsat uden en sejr og har nu tabt 20 af 21 kampe med Hue Jackson som head coach. Jackson bænkede søndag i pausen mod Jets rookie-quarterback Deshone Kizer, der nu har smidt bolden væk på 11 turnovers i bare 4 ½ kampe og netter NFLs svageste passer rating (49,5 point). 21-årige Kizer har stadig langt igen, men Jackson siger, at han stadig ser Kizer som en potentiel franchise-quarterback, selvom han skal sidde på bænken i den kommende tid. Det betyder omvendt, at Kevin Hogan vil starte mod Texans. Han var overraskende skarp mod Jets, men søndag vil mange Browns-fans nok også fokusere på Deshaun Watson. For i draften i april havde Browns muligheden at vælge Watson med 12. valget, men handlede i stedet valget til Houston, der nu ser ud til at have fundet fremtidens mand bag center. Browns – derimod – starter søndag den 28. quarterback bag center, siden holdet vendte tilbage til NFL i 1999. Siden dengang har holdet kun vundet 88 af 293 kampe.

Browns-spillerne har heller ikke i denne sæson meget at glæde sig over. FOTO: Erik Drost, Wikimedia Commons

PACKERS at VIKINGS (Søndag, kl. 19.00)

Efter Packers’ formidable sidste-øjebliks-sejr i Dallas i søndags blev presset på ærkerivalerne fra Vikings øget markant. En sejr til Green Bay (4-1) søndag i det fælles møde vil bringe dem to en halv sejr foran Minnesota (3-2) – med deres næste, indbyrdes møde i Wisconsin. Aaron Rodgers (13-6 som starter mod Vikings) beviste i Dallas endnu engang, hvor fantastisk en quarterback, han er, men den store positive overraskelse fra den kamp var rookie-running back Aaron Jones, der snittede 6,6 yards pr. carry på 19 løb, og som er en større force på løb end Ty Montgomery, som han erstattede. Det er kun én kamp, men femterundevalget kan meget vel blive én af de bedste backs, som Rodgers har fået hjælp af gennem tiderne. I det hele taget peger pilen opad for Packers, der i de kommende uger får flere skadede starters tilbage – det er sandsynligt, at den lårskadede venstre tackle, David Bakhtiari, gør comeback mod Vikings. Det er væsentligt, for især Minnesotas højre end, brandvarme Everson Griffen, har gennem årene voldt Packers-linjen problemer. I de to seneste sæsoner har han lavet fire sacks i kampene mod Green Bay, og i år har han allerede lavet seks sacks. Kun legenderne Jared Allen og John Randle har tidligere lavet så mange sacks for Vikings efter fem kampe. Værterne vil formentligt igen starte Case Keenum, efter at Sam Bradford forværrede sin knæskade mod Bears. Med ham som førstemand har de vundet to af tre kampe, og Keenum har personligt gjort det overraskende godt og rangerer – for hvad det er værd – i øjeblikket som den niendebedste quarterback i NFL hos Pro Football Focus. De to hold vandt begge to kampe i deres fælles møder de seneste to sæsoner.

Everson Griffen nedlægger her Aaron Rodgers på et sack, som han har gjort det flere gange i karrieren. FOTO: Joe Bielawa, Wikimedia Commons

LIONS at SAINTS (Søndag, kl. 19.00)

Hjemmeholdet sad over i sidste uge oven på to sejre på stribe i 3. og 4. spillerunde, mens Lions i søndags tabte til Carolina. Den store historie før kampen er Detroits quarterback Matthew Stafford, der skadede anklen mod Panthers, og som sidst i kampen humpede rundt. Han sagde mandag, at han endnu ikke ved, om han kan spille i New Orleans. Kan han ikke det, vil sidste sæsons sjetterundevalg, Jake Rudock, starte. Han har endnu til gode at kaste sin første bold i NFL. Ifølge NFL Network er Lions-ledelsen dog optimistiske omkring Stafford, men spørgsmålet er, hvor fit han i givet fald er. Stafford er allerede blevet nedlagt af 18 sacks i denne sæson, og selvom New Orleans Saints’ forsvar ikke bringer minder om Philadelphia Eagles’ fænomenale 1991-defensiv, er enheden forbedret og har i de seneste to kampe kun tilladt 13 point og lavet otte sacks. Mod Panthers tillod Lions’ angrebslinje hele seks sacks og 12 pressures på 21 dropbacks, hvor holdet blitzede Stafford. Og i Saints’ seneste kamp pressede forsvaret Dolphins’ Jay Cutler på halvdelen af alle dropbacks. I den henseende spiller de to cornerbacks, Ken Crawley og rookie Marshon Lattimore, en vigtig rolle. De er meget formstærke netop nu og rangerer som NFLs fjerde og sjettebedste cornerback hos Pro Football Focus. Saints’ quarterback Drew Brees spiller i 2017 på sit sædvanlige høje niveau. I søndags – mod Lions – lignede Panthers’ Cam Newton en MVP, så der kan være en stor dag i vente for Brees mod det Lions-forsvar, der har mistet defensive tackle Haloti Ngata for sæsonen med en bicepsskade.

LÆS: Blog: 10 kommentarer til NFL-kampene i week 5

DOLPHINS at FALCONS (Søndag, kl. 19.00)

Gæsterne haltede sig frem til en 16-10-sejr mod Tennessee i søndags, men kønt var det ikke, og bedre blev det ikke af, at offensive line coach Chris Foerster mandag trak sig tilbage, efter at en video med ham, hvorpå han sniffer hvidt pulver, søndag aften blev offentliggjort af en danser fra Las Vegas, som han havde sendt den til. Det var blot det seneste dramatiske øjeblik, der har præget Dolphins-holdet i denne sæson, som også har budt på Ryan Tannehills korsbåndsskade, Jay Cutlers comeback, Irma-katastrofens påvirkning af turneringsprogrammet og Lawrence Timmons’ pludselige forsvinden før premieren mod Chargers. Nu venter så en meget svær udekamp mod de forsvarende NFC-mestre, der har haft én ekstra uge til at forberede sig (Falcons sad over i 4. spillerunde). Den kamp vil for alvor teste Adam Gases mandskab og dets mentale styrke. I forvejen er Gase presset af et angreb, der er meget svagt under Cutlers ledelse. Dolphins rangerer sidst i yards pr. kamp, yards pr. spil, passing yards, første downs pr. kamp, effektivitet på tredje down og antal scorede point pr. kamp. Det har i denne uge fået flere NFL-eksperter til at opfordre Dolphins til at skifte skidt spillende Cutler ud med reserven Matt Moore, men det afviser Gase. Falcons-forsvaret er statistisk set under middel i denne sæson (nummer 24 ifølge Football Outsiders), og angrebet har underpræsteret. Head coach Dan Quinn sagde dog mandag, at han er tilfreds med den indsats, som holdet har leveret i alle spillets tre faser – spillerne skal bare eksekvere bedre. Wide receiver Julio Jones, der udgik af nederlaget forrige søndag mod Buffalo med en hofteskade, ventes at spille søndag. Faktisk vil formentligt kun én af 22 spillere, der startede premieren, nemlig wide receiver Muhamed Sanu (lårskade), sidde udenfor søndag. Dolphins har ikke vundet i Atlanta siden 1980 – tre år før Dan Marino blev holdets quarterback. 

Matt Ryan har haft en ekstra uge til at forberede sig til kampen mod Miami. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

PATRIOTS at JETS (Søndag, kl. 19.00)

Ingen havde næppe forudset det, men det er faktisk et rivalopgør om toppen af AFC East, der bliver afviklet søndag i The Meadowlands. Begge hold har – meget overraskende – vundet tre kampe og tabt to opgør – selvom flere eksperter forudså, at Patriots kunne gå ubesejret gennem sæsonen, og at Jets omvendt kunne tabe alle 16 kampe i sæsonen. Men nu mødes de altså i 6. spillerunde med samme sejrsstatistik. Det betyder dog ikke, at holdene har samme niveau. Patriots er ni point-favoritter ifølge bookmakerne – med rette. For Patriots er trods et forsvar, der har tilladt flest yards pr. spil (6,92) efter fem kampe i holdets historie – og næstflest point siden 1990 – markant bedre end Jets, og med ti dages forberedelse er det sandsynligt, at New England har haft mulighed for at forbedre forsvaret, der oven i købet i den seneste kamp mod Buccaneers leverede sæsonens bedste præstation. Og Jets’ quarterback Josh McCown ikke af samme kaliber – trods en række effektive om end ufarlige præstationer – som de quarterbacks, som Patriots har stået over for indtil nu. Jets’ head coach Todd Bowles kalder da også Patriots for ”skræmmende”, og han ved, at Jets risikerer en ordentlig øretæve, hvis Patriots-forsvaret træder endnu mere i karakter, og hvis 40-årige Tom Brady fortsætter med at være så uhyggelig god. Det er dog værd at bemærke, at Brady allerede er blevet nedlagt af 17 sacks – flest efter fem kampe i hans tid i New England – og han døjer nu med en skadet skulder i sin venstre arm (ikke kastearmen), men omvendt har Jets kun lavet syv sacks (næstfærrest i NFL).  De to hold er indædte rivaler, men i de seneste seks år har Patriots totalt domineret lillebror mod syd. I den periode har Jets kun vundet tre af 13 kampe mod New England. Og Patriots har vundet ti kampe på stribe på udebane mod alle hold. Imponerende.

49ERS at REDSKINS (Søndag, kl. 19.00)

Der er mange forbindelser mellem de to hold, der mødes på FedEx Field. 49ers’ nye head coach Kyle Shanahan var fra 2010 til 2013 en relativt succesrig offensiv koordinator i Washington, og her var han med til at udvikle Kirk Cousins, der nu har succes som startende quarterback i den amerikanske hovedstad. Netop Cousins er en quarterback, som 49ers ventes at jagte hårdt, hvis han bliver en free agent til marts. 49ers’ bedste wideout, Pierre Garcon, tilbragte fem sæsoner hos Washington, før han inden denne sæson skiftede til Bay Area-holdet, og i 2013 – under Shanahans ledelse – satte han en Redskins-rekord med 113 catches. Og Redskins’ tight end, Vernon Davis, var i lang tid en højtprofileret angrebsprofil hos 49ers. Nu møder han for første gang sit gamle hold, og efter at det i nogle år lignede et snarligt karrierestof, fik han karrieren tilbage på sporet, og han fik før denne sæson en ny kontrakt og snitter i en alder af 33 år hele 20,0 yards pr. catch (otte catches i alt). Og Redskins’ defensive line coach, Jim Tomsula, var for to år siden 49ers’ head coach. Redskins (2-2) havde en friuge i sidste uge, men denne kamp er en “must win”-kamp for et hold, der p.t. er to sejre efter Eagles i NFC East, og som efterfølgende møder netop Eagles, Seahawks, Cowboys og Vikings. Men holdet skal besejre 49ers uden top-cornerbacken Josh Norman, der har skadet sine ribben. 49ers (0-5) har tabt de sidste fire kampe med en margin af i alt 11 point, men selvom holdet har været tæt på i de fire nederlag, ændrer det ikke ved, at Niners er i NFLs absolutte bund. Kyle Shanahan og den nye general manager John Lynch jagter dermed stadig den første sejr som duo – Shanahan sagde igen i denne uge, at holdet lige så godt kun have indledt sæsonen med fire sejre som fire nederlag, og derfor vil han ikke lave store ændringer. Gæsterne har i øvrigt vundet de fire seneste kampe mod Redskins.

Kirk Cousins kan søndag spille mod sin kommende arbejdsgiver. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

BUCCANEERS at CARDINALS (Søndag, kl. 22.05)

Hjemmeholdet leverede ifølge general manager Steve Keim i søndags i 34-7-nederlaget til Philadelphia den værste præstation, som holdet har leveret siden nederlaget til Carolina Panthers i NFC-finalen i 2016. Ifølge Keim lavede Cardinals mange fejl, der er lette at rette, men som alligevel skete på foruroligende vis. Cardinals har været hårdt martret af skader i denne sæson, men holdet håber at få de to offensive linemen, Alex Boone og D.J. Humphries, med mod Buccaneers. Det vil gavne en angrebslinje, der ifølge Pro Football Focus er NFLs værste efter fem kampe. Og så har holdet – ikke mindst – handlet sig til Adrian Peterson i New Orleans. Peterson er i dag ikke mere end et navn, der får al for meget opmærksomhed i medierne, men hans muligheder for at gøre en forskel er større i Arizona end hos Saints, hvor han var begravet på holdets depth chart. Cardinals (2-3) hænger på i NFC West, mens Buccaneers er sidst i NFC South – to sejre efter Panthers. Så det er en vigtig kamp for begge hold, der ikke rigtigt er kommet i gang i denne sæson. Én af duellerne i duellen, man skal holde øje med, er mødet mellem Buccaneers’ wideout Mike Evans og Cardinals’ cornerback Patrick Peterson. Førstnævnte kalder Peterson for den hårdeste modstander, han har mødt. De to tørnede også sammen sidste år i en kamp, hvor Arizona ydmygede Buccaneers med 40-7, og hvor Evans greb seks bolde for 70 yards og et touchdown. Buccaneers har skiftet kicker – igen-igen. Patrick Murray, der tidligere har sparket for Browns og Saints, vandt mandag en kicker-konkurrence med fire andre kandidater, da Buccaneers havde besluttet sig for at skille sig af med Nick Folk, der havde misset seks spark i denne sæson – herunder tre i torsdags mod Patriots.

LÆS: Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

RAMS at JAGUARS (Søndag, kl 22.05)

Begge hold har vundet tre kampe og tabt to, men Rams har været mere stabile. Jaguars har slået Texans, Ravens og senest Steelers med de samlede cifre af 103-23, men har samtidig tabt til mindre stærke hold som Jets og Jaguars i en vild op- og nedturssæson. Rams har tabt til to gode hold i Redskins og – i søndags til – Seahawks – i en kamp, som holdet sagtens kunne have vundet. Jaguars spiller på søndag den første af tre hjemmekampe i løbet af fem uger med en friuge ind i mellem – men hjemmebanen har indtil nu ikke været en fordel for jaguarerne. Siden begyndelsen af 2012-sæsonen har holdet kun vundet ni af 37 kampe på hjemmebanen i Jacksonville. Den klart værste andel i NFL i perioden. Den seneste hjemmekamp var i 2. spillerunde, hvor holdet blev ydmyget med 37-16 af Houston. Jaguars vinder i kraft af en fantastisk stærk running back i form af rookie-stjernen Leonard Fournette (466 yards, næstflest i NFL) og en stadig bedre defensiv, der har NFLs klart bedste kasteforsvar anført af super-cornerback-duoen Jalen Ramsey og A.J. Bouye. Til gengæld er Blake Bortles stadig svag bag center – statistisk præcis lige så dårlig som sidste år – og Jaguars vinder derfor på trods af ham, ikke på grund af ham. Rams og quarterback Jared Goff kom ned på jorden mod Seahawks, og running back Todd Gurley skaffede kun 50 yards fra scrimmage. Han kan dog blomstre op langs jorden mod Jaguars, der tillader hele 5,4 yards pr. carry.

STEELERS at CHIEFS (Søndag, kl. 22.25)

To af de mest legendariske NFL-hold – og to storhold i AFC – mødes søndag i en kamp, der kan få betydning for hjemmebanefordelen gennem slutspillet. Det kræver dog, at Steelers kommer op i et helt andet gear og begynder at spille op til sit potentiale, for truppen er – på papiret – stærk. Oven på det ydmygende nederlag til Jaguars i søndags, hvor Ben Roethlisberger kastede fem interceptions, ligner Steelers nemlig mest af alt et hold, der skal kæmpe for bare at komme i slutspillet. Efter kampen sagde ”Big Ben” selv, at han måske ikke længere ”har dét, der skal til”, hvilket førte til flere spekulationer om hans fremtid, men mandag tog han afstand fra kommentaren og sagde, at han ”stadig er én af de bedste i verden” til at kaste en football. Og head coach Mike Tomlin sagde siden, at han tog Roethlisbergers kommentar med ”et gran salt”. Uanset hvad er der søndag fuld fokus på 35-årige Roethlisberger, der ikke har været skarp i denne sæson, og som nu skal præstere under svære betingelser på Arrowhead Stadium mod ubesejrede Chiefs (5-0). Værternes forsvar har ikke været helt så stærkt i denne sæson som sidste år, men Bob Suttons enhed er solid mod kast. Én meget interessant matchup i den henseende bliver mødet mellem Steelers’ All-Pro-receiver Antonio Brown og Chiefs’ shutdown cornerback Marcus Peters. Kampen byder på de to running backs, der p.t. netter flest total yards pr. kamp i NFL-historien. Chiefs’ rookie-sensation, Kareem Hunt (der dog kun har spillet fem kampe) har skaffet 155 yards pr. kamp, mens Steelers’ Le’Veon Bell netter 126,3 yards pr. kamp. Hunt har indtil nu løbet for 609 yards – næstflest af en rookie i NFL-historien efter fem kampe – og er med sit nuværende tempo på vej mod 1948 rushing yards for sæsonen. Og gæsternes løbeforsvar har de seneste tre kampe tilladt 535 yards – næstflest i NFL i den periode. Chiefs’ quarterback Alex Smith er uhyggelig præcis netop nu og har en højere completion percentage (76.6 procent) end nogen anden quarterback i NFL-historien har haft efter fem kampe. Og hans passer rating af 125,8 point er klart bedst i ligaen p.t.

Har Ben Roetlisberger ramt muren? FOTO: Andy, Wikimedia Commons

CHARGERS at RAIDERS (Søndag, kl. 22.25)

Hverken Chargers eller Raiders har haft en god sæsonindledning. Chargers (1-4) vandt i søndags sæsonens første kamp, men har reelt udspillet sine muligheder i 2017, og Raiders (2-3), der har tabt tre på stribe, er i overhængende fare for at blive sendt helt agterud i AFC West, hvis ikke snart holdet får noget mere succes. Quarterback Derek Carr, der sad over i nederlaget i søndags til Ravens med en rygskade, ventes at blive klar til kampen mod Chargers, hvilket er vitalt for et hold, der dog selv under Carrs ledelse underpræsterede. Mens angrebslinjen foran Carr har skuffet på løb, har enheden været markant bedre mod kast, hvor den ifølge Pro Football Focus kun har tilladt 24 quarterback pressures – færrest i NFL. Chargers’ edge rusher, Melvin Ingram, har til gengæld allerede lavet 7,5 sacks i fem kampe og er på vej mod at slå NFL-rekorden for flest sacks i en sæson. God beskyttelse mod Ingram og Chargers er selvsagt afgørende for Carr, der har hårdt brug for at komme ind i en rytme og få tid til at finde receiverne Michael Crabtree og Amari Cooper, der har været én af NFL-sæsonens største skuffelser indtil nu. Cooper har kun grebet i alt 13 bolde for 118 yards og et touchdown i fem kampe – herunder kun fire bolde for sølle 23 yards de seneste tre kampe. Til gengæld er det sandsynligt, at running back Marshawn Lynch og resten af løbeangrebet kickstarter mod et Chargers-forsvar, der har tilladt 555 yards langs jorden de seneste tre kampe, og som er NFLs svageste mod løb. Chargers’ angreb har været middelmådigt, og quarterback Philip Rivers er ikke længere en elite-quarterback, men derimod en passer, der har store problemer, når spillet bryder sammen, og som for ofte forcerer kast. Oaklands forsvar er dog ikke godt og gav i søndags masser af plads til ellers formsvage Joe Flacco. 

GIANTS at BRONCOS (Natten til mandag, kl. 02.30)

Værterne hænger på Chiefs i AFC West, selvom Broncos (3-1) dog er to sejre efter Kansas City – men med én kamp færre, fordi Broncos sad over i sidste spillerunde. Hjemmeholdet skal efter Giants-kampen spille tre udekampe i træk mod Chargers, Chiefs og Eagles, og mandag mødte head coach Vance Joseph op med en til lejligheden kreeret t-shirt, hvor der stod ordene ”more” foran – og ”indsats”, ”detalje”, ”forpligtigelse” og ”fokus” bag på. Førsteårstræneren ønsker, at hans spillere skal give mere af dem selv – og mere, end holdet præsterede i første kvartal af sæsonen. Da Denver gik til friugen sidste år, havde de vundet syv af 10 kampe, men tabte efterfølgende fire af seks opgør og missede slutspillet. Joseph vil undgå en lignende skuffelse. Modstanderen fra Giants er stadig sejrsløst og i sin største krise i mange, mange år. I søndags mod Chargers udgik tre wide receivers, megastjernen Odell Beckham Jr., Brandon Marshall og Dwayne Harris, med sæsonafsluttende skader, og Sterling Shepherd er tvivlsom til Denver-kampen med en ankelskade. Det betyder helt vanvittigt, at receiver-førstekæden, der ellers var holdets største styrke før sæsonen, nu kan bestå af Roger Lewis og Tavarres King, der blev signet i mandags. Og dét mod NFLs klart bedste secondary. Det er dog langt fra Giants’ eneste problem. Eli Manning ligner en quarterback, der er på vej på pension, angrebslinjen er sårbar, løbeangrebet ufarligt, og forsvaret er overraskende svagt (nummer 27 i NFL pr. Football Outsiders). Oven i købet blev cornerback Dominique Rodgers-Cromartie onsdag suspenderet af holdet for brud på en række interne regler efter et skænderi med den udskældte head coach Ben McAdoo. Denvers forsvar er, som vanligt, i NFLs bedste ende, og især løbeforsvaret har været fremragende og tillader kun 2,4 yards pr. carry og 50,8 yards pr. kamp – og enheden har som den eneste indtil nu ikke tilladt et touchdown langs jorden.

Odell Beckham Jr. er færdig for sæsonen – ét af mange problemer, som Giants slås med. FOTO: Erik Drost, Wikimedia Commons

COLTS at TITANS (Natten til tirsdag, kl. 02.30)

Colts og Titans mødes i en duel i AFC South-division, der stadig er helt åben. Begge hold har vundet to opgør og tabt tre, ligesom Houston Texans også har gjort det, mens Jacksonville Jaguars på duksepladsen har vundet tre. Gæsternes forsvar har haft nogle store kollaps i denne sæson og har tilladt hele 159 point. Siden 1970 har kun 25 hold tilladt så mange point efter fem kampe, men kun syv af de hold har vundet to kampe – som Colts – der i søndags besejrede 49ers i overtid. Jacoby Brissett vil søndag endnu engang starte bag center i stedet for skulderskadede Andrew Luck, der ifølge CBS’ Jason La Canfora næppe får debut før til november. Brissett har været en kapabel erstatning. Det kan man ikke sige om Matt Cassel, der har erstattet Titans’ lårskadede Marcus Mariota quarterback i de seneste to kampe. I søndags mod Miami kunne – eller ville – Cassel ikke forsøge de store kast nedad banen, og resultatet var 141 passing yards, 10 scorede point og en quarterback, som det ellers stærkt ustabile Colts-forsvar næppe frygter, hvis han starter. Titans’ head coach Mike Mularkey sagde mandag, at det formentligt tidligst umiddelbart inden kampstart søndag bliver afgjort, om Mariota kan spille. Mularkey og Titans rasede efter nederlaget til Miami over flere kendelser, som, holdet mente, var fejlkendelser, og Mularkey kaldte én af kendelserne, der annullerede et touchdown af Delanie Walker, for en ”meget dårligt kendelse”. Holdet har tabt to på stribe, og holdet har ikke slået Colts siden 2011 – mens Andrew Luck gik i college hos Stanford, og Mariota var en redshirt hos Oregon. Siden er det blevet til 11 nederlag i træk mod Colts.

Optakt til ugens kampe i NFL – week 5

Deshaun Watson skal forsøge at tildele Kansas City sæsonens første nederlag, både topvalget og andetvalget i NFL-draften får NFL-debut, Cam Newton har bragt sig uheldigt i fokus før en vigtig NFC-kamp med en mandschauvinistisk kommentar – og Rams indleder en svær periode med et opgør mod divisionsrivalerne. Og så er der måske revanchetid i Dallas.

Læs her optakter til alle ugens kampe i NFL!

UGENS TOPKAMP

CHIEFS at TEXANS (Natten til mandag, kl. 02.30)

To varme mandskaber tørner sammen i Houston i den sene søndagskamp. Texans (2-2) gennembankede i søndags Tennessee Titans med 57-14 i en kamp, hvor quarterback Deshaun Watson brød igennem på den store scene. Watson blev den første rookie siden Fran Tarkenton i 1961, der kastede fire touchdowns og løb for ét touchdown i en kamp, og Texans blev det første NFL-hold i næsten to år (siden Jaguars i december 2015), der scorede flere end 50 point i et opgør. Holdet har sendt 90 point på tavlen de seneste to kampe. Chiefs (4-0) er stadig ubesejret, og i angrebet er Alex Smith den førende i NFL i passer rating (124,2 point) og har ramt plet på 76 procent af alle kast. Og running back Kareem Hunt har med sine 502 yards løbet for næstflest yards af en rookie siden NFL-sammenlægningen i 1970 – og han er med sit nuværende tempo på vej til at slå NFL-rekorden for flest yards from scrimmage i en sæson. Hans møde med Texans’ – på papiret – stjernespækkede forsvar bliver uhyre interessant. J.J. Watt, der stadig ikke har lavet et sack i 2017 og Jadeveon Clowney anfører defensiven. Omvendt har Chiefs’ forsvar været ”so-so” i 2017, hvor det kun rangerer som nummer 22. NBC Sports’ Cris Collinsworth kalder kampen for ”betydelig” for slutspilsracet i AFC, fordi Texans med en sejr kan lukke hullet til Chiefs og for alvor markere sig som et hold, man skal regne med efter en tung begyndelse på sæsonen.

Duellen i duellen
Watt er altså stadig uden en sack, men det kan måske komme søndag mod en højreside af Chiefs-angrebslinjen, der er skadesramt. Den normale, startende højre guard, Laurent Duvernay-Tardif er skadet i knæet – han trænede ikke onsdag – og det kan betyde, at Chiefs må starte reserven Jordan Devey. I forvejen har Chiefs, der i mandags slog Redskins, kun seks dage til at få canadieren klar. Og Devey versus Watt, der både tørner sammen med modstanderens højre guard, når han rykker længere ind, og med modstanderens højre tackle (Mitchell Schwartz) på ydersiden, er et problem for Kansas City.

Statistikken, du skal kende
Texans’ wide receiver DeAndre Hopkins fører NFL i catches med 31 styk, og han er også den receiver, der har fået flest bolde (49) sendt i sin retning. Han snitter dog kun 10 yards pr. catch, og han har endnu mere utroligt kun skaffet 10 yards i alt efter catch.

OG ALLE DE ANDRE KAMPE…

PATRIOTS at BUCCANEERS (Natten til fredag, kl. 2.25)

Der er to teorier omkring Patriots’ forsvar, der har tilladt mindst 30 point i alle tre hjemmekampe i denne sæson, og som p.t. er på vej til at være ét af historiens dårligste målt i total yards. Den ene teori, som The MMQBs Andy Benoit bringer, er, at fejlene er kommunikationsfejl, der relativt let kan rettes. Den anden teori, som The Ringers Mike Lombardi giver, er, at fejlene er så store og skyldes så mange ting, at det vil tage mange uger og kræve en stor indsats, før – og hvis – de i bedste fald er rettet. Uanset hvad er der formentligt natten til fredag atter et stort pres på Patriots’ quarterback Tom Brady for at sætte mange point på tavlen for mestrene og manges Super Bowl-favorit, der overraskende har vundet og tabt to kampe i denne sæson. Omvendt har historien vist, at torsdagskampe er forunderlige og bliver afgjort af tilfældigheder efter en kort forberedelsesuge for holdene, og derfor kan det meget vel være kampen, hvor forsvaret træder i karakter. Buccaneers-angrebet anført af quarterback Jameis Winston er solidt (nummer 12 i NFL ifølge Football Outsiders’ kalkyle), men forsvaret må undvære de to hurtige linebackers i form af de skadede Lavonte David og Kwon Alexander, ligesom cornerback Brent Grimes og safety T.J. Ward formentligt også er ude med skader. Fire skader til så vigtige brikker er et kæmpe tab for Buccaneers (2-1) og gøre forsvaret chanceløst mod uhyggeligt stærke Brady. Hos Patriots er tight end Rob Gronkowski en sen tilføjelse til skadeslisten med en lårskade, selvom Patriots kun har trænet let i denne uge. Hans status er værd at holde øje med. Buccaneers har ikke slået Patriots siden 2000 – tre nederlag er det blevet til siden da.

Tom Brady er måske bedre end nogensinde – i en alder af 40 år. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

JETS at BROWNS (Søndag, kl. 19.00)

Forud for sæsonen ville det næppe have overrasket mange, hvis begge hold ville være sejrsløse på nuværende tidspunkt, men Jets (2-2) har meget overraskende vundet to kampe i træk modsat Browns (0-4), der stadig jagter sæsonens første sejr. Alligevel er det værterne, der er 2,5 point-favoritter ifølge bookmakerne i Las Vegas. Browns sendte i søndags rookie-quarterback DeShone Kizer på bænken, da han for tredje kamp i træk ramte plet på under halvdelen af alle kast, og oven på en lovende premiere har han lignet dét, som han også var i sin sidste sæson i college: en ustabil quarterback, der laver for mange fejl. Den 17 år-ældre kollega hos Jets, Josh McCown, har været markant mere stabil, men ufarlig, men har fået hjælp af et løbeangreb, der i de seneste to kampe har løbet for 359 yards – næstflest i NFL i den periode. Browns’ løbeforsvar er dog godt og tillader kun 3,0 yards pr. carry – og vil søndag at give sæsondebut til topvalget i 2017-draften, giga-talentfulde Myles Garrett, der vil være et kæmpe boost til forsvaret. Han har siddet udenfor indtil nu med en skulderskade. Browns har i øvrigt ikke besejret Jets én eneste gang de seneste 10 sæsoner. Der er medie-spekulationer om, at Browns’ head coach Hue Jackson, der kun har vundet én af 20 kampe som starter, risikerer en fyreseddel, hvis situationen ikke forandrer sig til det bedre. CBS’ Jason La Canfora har rapporteret, at der er en rift mellem Jackson og holdets front office, men det afviste Jackson i denne uge, hvor han sagde, at han ved, at ejer Jimmy Haslam støtter ham og ikke vil smide Jackson ”i floden”.

PANTHERS at LIONS (Søndag, kl. 19.00)

Carolina (3-1) forlod New England i søndags med en overraskende sejr over Patriots, hvor angrebet for første gang i denne sæson klikkede, og hvor Cam Newton lignede den MVP, han var for to sæsoner siden. Til gengæld lød han som en mand, der var taget ud af 1950’ernes opdelte USA, da han onsdag på et pressemøde sagde, at det var ”sjovt”, at en kvindelig beat writer for The Charlotte Observer spurgte ind til en receivers rute. Den mandschauvinistiske kommentar førte massiv kritik med sig, og NFLs talsmand måtte endda tage afstand fra den. Kommentaren vil søndag sætte ekstra fokus på den selviscenesættende Newton. Lions’ forsvar er stærkt og fører NFL i takeaways (sammen med Ravens) med 11 styk, efter at forsvaret var sidst i den kategori i 2016 med kun 14 over hele sæsonen. Newton var topvalget i 2011-draften, og topvalget i 2009-draften, Lions’ quarterback Mathhew Stafford, har efter en stærk begyndelse på sæsonen været mindre varm i de seneste to kampe, hvor han kun har kastet ét touchdown og nettet passer ratings af 81 og 80 point. Carolinas forsvar er ét af NFLs bedste og er især stærk mod løbet og bør kunne lukke ned for løvernes løbeangreb, der ikke har haft en 100 yard-rusher i utrolige 55 kampe i træk. Med en sejr vil Lions (3-1) holde sig i toppen af NFC North, hvor holdet lige nu ligger side om side med Packers, mens Panthers også ligger på en delt førsteplads i NFC South med Falcons. Gæsterne har vundet seks af syv kampe gennem tiderne mod Detroit Lions.

En arrogant bemærkning har bragt Cam Newton i fokus. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

49ERS at COLTS (Søndag, kl. 19.00)

Begge hold hører til i NFLs tunge ende. Colts fik for to uger siden sæsonens første sejr, men havde ingen chancer i Seattle, mens 49ers stadig jagter sæsonens første sejr til head coach Kyle Shanahan. Holdet har dog kun tabt de seneste tre kampe med en margin af i alt otte point – herunder en overtidskamp i søndags mod Cardinals, hvor 49ers faktisk først scorede et field goal i overtiden, men siden tabte, fordi Cardinals scorede et touchdown. Gæsternes angreb har dog været langt fra den rekordgode offensiv, som Shanahan stod i spidsen for hos Atlanta Falcons sidste år og har ikke nået endzonen i tre af fire kampe. Colts vil stadig savne den skulderskadede Andrew Luck søndag, men Luck er dog begyndt at træne med holdet i denne uge, og Jacoby Brissett har vist sig at være en habil afløser. For Colts’ running back Frank Gore bliver kampen speciel. Fra 2005 til 2014 var han en stjerne i San Francisco, og han er holdets vel nok bedste running back gennem tiderne, og selvom 34-årige Gore ikke længere er den spiller, han var engang (han har ikke løbet for flere end 57 yards i denne sæson), vil han uden tvivl elske at slå sit gamle hold. Colts’ førsterundevalg, Malik Hooker, har allerede lavet tre interceptions i denne sæson og med syv interceptions i 13 kampe for Ohio State sidste år, har spilleren, der er blevet sammenlignet med Ed Reed, dermed lavet 10 interceptions i dét, der svarer til en hel sæson. I pausen af kampen vil Colts i øvrigt hylde Peyton Manning og ”pensionere” hans trøjenummer 18.

LÆS: Blog: 25 ting, vi ikke havde regnet med…

TITANS at DOLPHINS (Søndag, kl. 19.00)

Når Titans (2-2) og Dolphins (1-2) mødes i Miami, er det to sårede hold, der forud for sæsonen lignede slutspils-aspiranter, der banker sammen. Dolphins har de seneste to uger været ét af NFLs svageste hold og er et brændt field goal fra at indlede sæsonen uden en sejr, og Titans blev totalt ydmyget med 57-14 af Deshaun Watson og Houston Texans. Det var det fjerdehøjeste antal point, som Titans har tilladt i holdets historie (der også tæller tiden som Oilers). Oven i købet mistede Titans også quarterback Marcus Mariota til en skade i baglåret, der gør ham tvivlsom til søndagens kamp. Hvis han ikke kan starte, vil veteranen Matt Cassel tage over. Han kastede to interceptions herunder for en “pick six” og mistede bolden på en fumble mod Texans. Dolphins-angrebet har dog også massive problemer at slås med. Intet andet hold har de seneste to uger scoret færre point (seks) end Dolphins, og kun Raiders har nettet færre total yards. Et nederlag til Miami, og så vil drømmen om en plads i slutspillet være langt væk. Siden 1990 har kun 27 hold (13 procent) nået slutspillet efter en “1-3”-begyndelse på sæsonen. Den gode nyhed for Dolphins? De var ét af de 27 hold – holdet røg i slutspillet sidste år trods tre nederlag i de første fire kampe. Søndagens kamp er Miamis første hjemme i denne sæson.

BILLS at BENGALS (Søndag, kl. 19.00)

Der er lagt op til en fest for fans, der elsker forsvars-football i Cincinnati. Begge forsvar er stærke og har i de seneste opgør lukket ned for modstandernes angreb. Hjemmeholdet er på vej til at tillade 268 point for sæsonen – det vil i så fald være en ny holdrekord for færrest tilladte point – og færrest antal tilladte yards siden 1983. Og Bills-forsvaret har kun tilladt 54 point – det laveste antal point, som et NFL-forsvar har tilladt i sæsonens første fire kampe, siden 2013. Den nye head coach, Sean McDermott, har haft en forrygende indvirkning på en defensiv i et helt nyt system og med et secondary, hvor safety Jordan Poyer og cornerback Tre’Davious White har været de overraskende, store åbenbaringer. Modstanderens quarterbacks har kun nettet en passer rating af samlet set 64,1 point mod Bills, og det øger presset på værternes quarterback, Andy Dalton, der efter en dybt skuffende sæsonindledning har nettet en rating af hele 138,2 point i de seneste to kampe, hvor han har kastet seks touchdowns og ingen interceptions. Det har – næppe helt tilfældigt – været efter, at Bill Lazor tog over som offensiv koordinator i stedet for fyrede Ken Zampese – og simplificerede angrebssystemet. Bills (3-1) fører lige nu AFC East og med en sejr vil holdet for kun anden gang siden 2008 indlede sæsonen med fire sejre i de første fem kampe. Forude venter to hjemmekampe, så mulighederne for en endnu stærkere sæsonstart er absolut til stede.

CHARGERS at GIANTS (Søndag, kl. 19.00)

Dét, der inden sæsonen lignede mødet mellem to slutspils-aspirerende hold og mødet mellem Eli Manning og Philip Rivers, der for evigt vil være forbundet på grund af 2004-draften, er nu i stedet blevet en stor fuser. Begge hold er stadig uden en sejr, og gennem tiderne har kun ét hold nået slutspillet efter en 0-4-indledning på sæsonen. Det var dog netop Chargers – i 1992 med Bobby Ross som head coach. Eli Manning møder søndag det hold, som han lod vide, at han ikke ville spille for forud for 2004-draften. San Diego valgte ham alligevel, men handlede ham få draft picks senere til Giants og fik i stedet Philip Rivers. Manning har i tre foregående forsøg ikke slået holdet, han ikke ville spille for – det er i øvrigt aldrig helt blevet fortalt, hvorfor han ikke ville til Chargers. Faktisk er det første gang siden (sjovt nok) 2004, at to hold, der begge er ”0-4” eller endnu dårligere, mødes. Værterne har endnu ikke scoret et point i 1. quarter af en kamp i denne sæson, og angrebet snitter kun 15 point pr. kamp, men forsvaret, der ellers returnerede ni af 11 starters, er også ineffektivt (nummer 28 i NFL pr. Football Outsiders). Chargers tillod 214 rushing yards mod Eagles i søndags, og holdets førende tackler, linebacker Jatavis Brown, er skadet i foden. Angrebet er dog overmiddel modsat Giants’ offensiv, der slet ikke kan finde rytmen.

Eli Manning og Giants jagter stadig sæsonens første sejr. FOTO: Mike Morbeck, Wikimedia Commons

JAGUARS at STEELERS (Søndag, kl. 19.00)

Jaguars tabte i søndags i New York til undertippede Jets – én uge efter at holdet havde smadret Ravens i London – mens Steelers leverede sæsonens mest komplette præstation i sejren over Ravens. Steelers er da også ni point-favoritter ifølge bookmakerne i Las Vegas. Steelers’ kasteangreb, der har mange våben, har ikke rigtigt været helt oppe i fulde omdrejninger i denne sæson, og der er spørgsmålstegn ved quarterback Ben Roethlisberger helbred og skarphed i en alder af 35 år. Især hans dybe kast er upræcise. Jaguars’ kasteforsvar er til gengæld ét af NFLs allerbedste – enheden har kun tilladt i gennemsnit 147 passing yards pr. kamp. Det er færrest i NFL. Forsvaret anført af Calais Campbell har samtidig lavet 18 sacks – flest i ligaen. Når Steelers har bolden er der lagt op til en fremragende duel mellem én af NFLs bedste wide receivers, Antonio Brown, og så Jaguars’ super-cornerback-duo, A.J. Bouye og Jalen Ramsey. Sidstnævnte rangerer ifølge Pro Football Focus som NFLs bedste cornerback netop nu og har kun tilladt syv catches for 42 yards alt i alt – og for en rating af sølle 23,4 point. Brown bragte sig negativt i fokus mod Ravens, da han på sidelinjen tydeligt rasede over ikke at have fået bolden, da han var fri – en hændelse, som Roethlisberger kaldte ”distraherende”, og som head coach Mike Tomlin i denne uge har lagt afstand til. Steelers kan med en sejr og et Ravens-nederlag i Oakland bringe sig to en halv sejr foran i toppen af AFC North. Når Jaguars har bolden, vil fokus naturligt være rettet mod den ekstremt ustabile quarterback, Blake Bortles, der de seneste tre uger har nettet passer ratings af 63,7, hele 128,2 og så kun 52,1 point. Altså et fald på 76 point på én uge.

LÆS: Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

CARDINALS at EAGLES (Søndag kl. 19.00)

Arizona Cardinals (2-2) fra den amerikanske vestkyst har siden begyndelsen af sidste sæson haft det overraskende svært med tidlige starttidspunkter i kampe i den østlige, amerikanske tidszone. Her har holdet kun vundet én af syv kampe, og det var overtidsopgøret mod Colts forrige uge, som krævede et stort comeback – det største indtil da i sæsonen (bagud med 13-3 i midten af 4. quarter havde Cardinals statistisk set kun tre procent chance for at vinde). Og søndagens opgør i Philly ser på forhånd meget, meget svært ud. Cardinals er plaget af skader, og især angrebslinjen, hvor den knæskadede D.J. Humphries ventes uden for søndag, er et stort rod, men den gode nyhed er, at NFC West stadig er inde for rækkevidde trods to nederlag i de første fire kampe. Seahawks har nemlig også kun vundet to kampe, mens Rams på førstepladsen har vundet tre, men står foran et svært program. Anført af LeGarrette Blounts 136 yards løb Eagles i søndags mod Chargers for hele 214 yards, og intet andet hold har de seneste tre kampe løbet for flere yards i NFL end Philadelphia. Gæsternes løbeforsvar er dog godt og hurtigt. Hjemmeholdet fører netop nu NFC East med tre sejre i fire kampe, og grundet Dallas Cowboys skal møde Aaron Rodgers og Green Bay samtidig med, at Washington Redskins sidder over i denne uge, kan Philly med en sejr måske trække yderligere fra. Det har stået i skyggen af Jared Goffs forvandling og Deshaun Watsons gennemnbrud, men Carson Wentz – sidste sæsons andetvalg i draften – har gjort det solidt i denne sæson, generelt truffet gode beslutninger, og selvom han ikke har kastet modstanderne i sænk, har han hjulpet sit hold godt på vej til de tre sejre. Især på vigtige tredje og fjerde downs har han leveret.

RAVENS at RAIDERS (Søndag, kl. 22.05)

Efter en stærk indledning har Ravens og Raiders nu – tilsammen – tabt de seneste to kampe med cifrene 89-142. Og begge mandskaber er inde i en spillemæssig krise, der ikke synes løst med det første. Raiders må søndag og flere uger frem undvære den rygskadede quarterback, Derek Carr, hvilket er et hårdt slag for holdets store ambitioner i denne sæson. Afløseren E.J. Manuel har naturligvis ikke samme niveau som Carr, men Ravens’ head coach, John Harbaugh, sagde i denne uge, at han ikke forventer, at Raiders’ angrebsstil vil ændre sig markant. Holdet kan køre samme system med det tidligere Bills-flop bag center. Offensiven sætter dog ikke mange point på tavlen, hvis ikke hele angrebet træder voldsomt i karakter. Intet andet angreb har nettet så få total yards i 3. og 4. spillerunde som Raiders (382), hvor det også kun har scoret 20 point. Især løbeangrebet anført af Marshawn Lynch har været helt ved siden af sig selv og kun skaffet 56 yards i de to kampe – nu venter dog et skadesplaget Ravens-forsvar, der med tabet af nose tackle Brandon Williams er blevet stærkt svækket. I de seneste tre kampe har Ravens-forsvaret tilladt tredjeflest yards langs jorden i NFL. Baltimores angreb er dog – om muligt – lige så svagt. I de seneste to kampe er enheden tredjedårligst i NFL i total yards og har kun scoret 16 point. Quarterback Joe Flacco ser meget rusten ud og forsøger at løbe for livet bag den reserve-fyldte angrebslinje, og i de forgange to kampe har han nettet en passer rating af sølle 47,0 point. For begge hold kan et nederlag være fatalt for mulighederne for at vinde divisionen. Ravens vil – potentielt – være to en halv sejr efter Steelers i AFC North, mens Raiders potentielt vil være tre sejre efter Chiefs i AFC West.

SEAHAWKS at RAMS (Søndag, kl. 22.05)

Los Angeles Rams har været én af sæsonens artige overraskelser, men nu kommer den svære del af programmet. Holdet, der har vundet tre af fire kampe, skal udover mødet med Seahawks spille tre udekampe i Jacksonville, i London mod Cardinals og i New York mod Giants. Det program vil teste styrken af et hold, der p.t. fører NFC West, og som med en sejr over Seattle vil få en vigtig triumf i den fortsatte kamp for divisionstitlen. Og holdet har faktisk vundet tre af de seneste fire kampe mod Seahawks, så historien er med vædderne fra L.A. Det er dog værd at bemærke, at Rams også indledte sidste sæson med tre sejre i fire kampe, inden holdet tabte 11 af de sidste 12. Men det var med Jeff Fisher som head coach, og Sean McVays hold synes meget forandret til det bedre. Rams anført af den forvandlede quarterback Jared Goff og running back-stjernen Todd Gurley har scoret NFL-høje 142 point i denne sæson, og Gurley har alene løbet for 362 yards – næstflest i NFL. Seahawks’ løbeforsvar har været meget, meget ustabilt i 2017 og har tilladt hele 5,0 yards pr. carry. Gurley bliver derfor en stor mundfuld, og forsvaret må endda undvære den skadede edge rusher Cliff Avril. For Seahawks’ head coach Pete Carroll er det et gensyn med hans tidligere hjemmebane, Los Angeles Coliseum, hvor han som head coach hos USC var én af college footballs mest vindende trænere, før han skiftede til NFL. Hans angreb er efter en lidt tynd start på sæsonen kommet bedre i gang, og i de seneste to kampe har quarterback Russell Wilson kastet seks touchdowns og to interceptions og nettet en rating af 110,3 point – en forbedring på 34 point sammenlignet med de to første to kampe. Holdet løb i sidste uge mod Colts for 194 yards, men running back Chris Carson blev skadet, han blev opereret i anklen i tirsdags og er nu sendt på ”injured reserve”-listen.

PACKERS at COWBOYS (Søndag, kl. 22.05)

Cowboys får besøg af ét andet legendarisk NFL-hold i dét, der kan blive Dallas’ revanche for det bitre, knebne 34-31-hjemmebanenederlag i divisional playoffs-runden i januar, hvor de to holds kickers sparkede tre field goals over 50 yards i det sidste godt halvandet minut af kampen, men hvor Packers’ Mason Crosby sparkede det sidste – og afgørende – i de døende sekunder. Værterne skal forsøge at rejse sig efter et skuffede nederlag til Rams i søndags, og holdets top-duo, quarterback Dak Prescott og Ezekiel Elliott, har dermed i 2017 tabt lige så mange kampe, når de er sammen på banen, som de tabte sammen i grundspillet i 2016. Angrebet har slet ikke været på samme niveau i år som sidste år, og det rangerer nummer 19 i NFL, mens løbeangrebet kun er nummer 22, og Elliott har skaffet 3,5 yards pr. carry. Packers’ løbeforsvar er middelmådigt, men vil formentligt igen søndag undvære den hofteskadede defensive tackle og playmaker, Mike Daniels, mod en angrebslinje, der på papiret var NFLs bedste i 2016, men som har underpræsteret i 2017. I seks kampe mod Cowboys har Packers’ quarterback Aaron Rodgers kastet 13 touchdowns og kun to interceptions, ramt plet på 68 procent af alle kast – og nettet en passer rating af hele 101,7 point. Packers har vundet fem og tabt tre af de kampe. Der er dog en alvorlig risiko for, at hverken running back Ty Montgomery (skadet ribben) eller wide receiver Davante Adams (hjernerystelse) er med søndag. En potentiel mismatch er mødet mellem Packers’ højre tackle Justin McCray og NFLs førende sacker, Cowboys’ DeMarcus Lawrence. Sidstnævnte har allerede lavet 7,5 sacks og er noteret for 30 quarterback pressures, mens McCcray er en konverteret guard, der har tilladt to sacks i to kampe som starter.

Ezekiel Elliott er ikke helt kommet i topgear endnu i 2017. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

VIKINGS at BEARS (Natten til tirsdag, kl. 02.30)

Mandagskampen er et opgør i NFC North mellem to hold, der på hver deres måde skal omstille sig i angrebet. Værterne starter andetvalget i draften, Mitch Trubisky, bag center i stedet for den degraderede, dyre free agent-tilføjelse Mike Glennon, og Trubiskys debut er mødt med stor spænding i Chicago, der håber, at han kan blive den vindende ”franchise quarterback” et årti frem, som holdet har savnet. Trubisky imponerede i preseason, men enhver NFL-debut er svær. Siden år 2000 har kun 15 af de 67 quarterbacks, der kastede flere end 15 bolde i deres debut, vundet premieren. Og også kun 15 af de rookie-quarterbacks havde en rating over 90 point i den første kamp. Minnesota skal omstille sig, fordi running back Dalvin Cook er ude for sæsonen med en korsbåndsskade. Den dynamiske rookie var en playmaker, som modstanderne skulle holde ekstra øje med, og afløseren Latavius Murray har slet ikke samme kaliber. Det er stadig uvist, om Sam Bradford bliver klar bag center for Vikings til mandagens kamp. Han har misset de seneste to kampe med en knæskade, og uden ham scorede Case Keenum – hans afløser – og resten af vikingernes offensiv kun syv point mod Lions i søndags. Bears er uden den suspenderede linebacker Danny Trevathan, der er røget i skammekrogen for hans ”hjelm-mod-hjelm-hit” på Packers’ Davante Adams. Gæsterne har vundet fire af de seneste fem kampe mod Bears, men tabte sidste år på Soldier Field med 20-10.

Blog: 25 ting, vi ikke havde regnet med…

Vi er allerede en fjerdedel inde i den regulære sæson, og som altid har sæsonen foreløbigt budt på mange overraskelser. Både positive og negative.

Du får her 25 bud på noget af det, som de fleste af os nok ikke havde regnet med.

Vi havde blandt andet ikke regnet med…:

…at 86. valget i dette års draft – Chiefs’ running back Kareem Hunt – ville føre NFL i rushing yards – og være på vej til at slå NFL-rekorden for flest total yards from scrimmage.

…at Adrian Peterson ville være marginaliseret i Saints’ offensiv.

…at Philip Rivers og Chargers og Eli Manning og Giants ville være sejrsløse efter de første fire runder – og forud for mødet mellem de to top-quarterbacks, der blev handlet i 2004-draften.

…at Broncos’ “front seven”, der var så hullet sidste år, ville være så hårdfør og holde Melvin Gordon, Ezekiel Elliott, LeSean McCoy og Marshawn Lynch til sammenlagt 95 yards i fire kampe.

Von Miller og Broncos-forsvaret har ikke givet meget plads til løb. FOTO: Jeffrey Beall, Wikimedia Commons

…at Jets, der efter eksperternes forudsigelser havde opgivet sæsonen på forhånd, ville være 2-2.

…at Cowboys’ edge rusher DeMarcus Lawrence ville være på vej mod 30 sacks for sæsonen – med sit nuværende tempo.

…at Bills ville føre AFC East – som det eneste hold med tre sejre.

…at NFLs regerende MVP, Matt Ryan, ville have kastet fem interceptions i fire kampe, efter at Falcons-quarterbacken kun kastede syv i hele sidste sæson.

LÆS: Blog: 10 kommentarer efter week 4 i NFL

…at Dolphins ville have NFLs – kan man argumentere for – dårligste angreb.

…at Rams’ Jared Goff ville have en passer rating på 112.2 point og anføre et angreb, der på mange måder kan måle sig med “The Greatest Show on Turf”-angrebet fra 1999.

…at Marcus Mariotas udvikling virker til at være gået i stå.

…at Lions ville være inches fra at indlede sæsonen ubesejret.

…at Patriots’ forsvar ville have tilladt næstflest yards efter fire kampe af noget hold i NFL-historien.

…at Giants’ på papiret mere potente angreb kun ville have skaffet 15 point pr. kamp.

…at Browns anno 2017 ligner Browns 2016.

…at det ville være så uinteressant for The Los Angelinos at se Chargers spille football på StubHub Center i Los Angeles.

…at Bengals ville fyre deres offensive koordinator efter to kampe.

…at Alex Smith ville føre NFL i passer rating og have ramt plet på utrolige 76 procent af alle kast.

…at Vikings ville have NFLs bedste receiver-duo netop nu i Stefon Diggs og Adam Thielen.

…at Seahawks’ forsvar ville være så ustabilt.

…at Deshaun Watson ville være god hurtigt.

…at Lions’ forsvar allerede ville have forceret  NFL-høje 11 takeaways efter kun 14 stjålne bolde i 2016.

…at Raiders’ angreb ville kunne levere skuffende præstationer som i de seneste to kampe, hvor det har skaffet færrest total yards i hele NFL.

…at et forsvar i NFL ville indlede sæsonen så elendigt og så forandre sig til at være så godt som Saints’ forsvar. I de første to runder var Saints sidst i antal tilladte total yards. I de seneste to runder…nummer 1.

…at Bills’ Jordan Poyer ville være én af NFLs bedste free safeties i denne sæson – et tidligere syvenderundevalg, der kun havde startet 10 kampe de foregående fem sæsoner i NFL.

Jordan Poyer, her i en kamp i sidste sæson hos Browns, har været overraskende god indtil nu. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

Blog: 10 kommentarer efter week 4 i NFL

Deshaun Watson er helt ustyrlig, Los Angeles Rams er sjove at følge, Miami Dolphins bør gå i panik, Buffalo Bills imponerer, og så har rivalerne fra Jets nu en spiller, som Patriots’ historisk svage forsvar burde have holdt fast i. Læs her 10 kommentarer til 4. spillerunde af NFL.

1. Deshaun Watson har vendt op og ned på Texans’ sæson.

Deshaun Watson har vendt op og ned på Houstons sæson efter to forrygende præstationer på stribe.

Én uge efter, at quarterbacken i et nederlag til Patriots imponerede, var der fuld valuta for pengene, da Watson ikke bare var hamrende stærkt, men samtidig også førte Texans frem til en fantastisk 57-14-sejr over AFC South-rivalerne fra Tennessee.

Watson blev den første rookie siden Fran Tarkenton i 1961, der kastede fire touchdowns og løb for ét touchdown i en kamp, og Texans blev det første NFL-hold i næsten to år (siden Jaguars i december 2015), der scorede flere end 50 point i en kamp. Ja, de 50 point var samtidig en ny holdrekord.

Med Watson under center har Texans nu omsider fået den dynamiske quarterback, som Brock Osweiler eller Brian Hoyer ikke var, og både hans evner som passer og runner gør en enorm forskel. Søndag fordelte rookien effektivt boldene rundt, og mindst seks spillere greb minimum to bolde, samtidig med at Watson ikke overraskende har vist formidable lederevner. Meldingerne fra Houston er, at de meget imponerende over hans modenhed og evne til at bære holdet på sine skuldre – præcis som Watson også gjorde det hos Clemson.

Hvis Watson fortsætter på det niveau, har Texans et hold, der kan gå hele vejen forudsat, at forsvaret spiller op til sit potentiale.

Han står i hvert fald foran to store tests. I to af de næste tre kampe – sandwichet ind mellem en kamp mod Browns – venter Chiefs (hjemme) og Seahawks (ude). De kampe vil afsløre endnu mere om den imponerende rookies nuværende niveau.

Kareem Jackson og Texans har fået vendt sæsonen op og ned. FOTO: AJ Guel, Wikimiedia Commons

2. Patriots’ forsvar har store problemer

Efter fire kampe har Patriots’ forsvar – højst overraskende – vist sig at være meget, meget svagt, og søndag betød store kommunikationsfejl, langsomme linebackers og mentale brølere, at Carolina Panthers kunne score 33 point i den overraskende 33-30-sejr over Patriots på Gillette Stadium. Det var den tredje hjemmekamp i træk, at Patriots tillod flere end 30 point. Og det var vel at mærke et Carolina-angreb, der inden kampen havde været meget ustabilt.

Men mod Matt Patricias defensiv var der masser af plads at boltre sig på, og Carolina nettede 444 total yards og seks spil af mindst 20 yards. I denne sæson har Patriots nu tilladt hele 456 total yards pr. kamp – intet andet hold har tilladt over 400 yards – og de i alt 1827 tilladte total yards efter fire kampe i en sæson er næstflest af et hold siden 1940. Og enheden tillader 7,1 yards pr. spil – også næstflest efter fire kampe i 77 år.

Quarterback Tom Brady spiller bedre end nogensinde i en alder af 40 år, men som Peter King påpeger, spiller modstandernes quarterbacks lige nu lige så godt som ”TB12”. Brady har efter fire kampe ramt plet på 66,5 procent af alle kast, han har kastet 10 touchdowns, skaffet 9,0 yards pr. kast og nettet en passer rating af 116,6 point. De fire quarterbacks, som Patriots har mødt, Alex Smith, Drew Brees, Deshaun Watson og Cam Newton, har i kampene mod New England tilsammen ramt plet på hele 69,7 procent af alle kast, de har kastet 11 touchdowns, skaffet 9,4 yards pr. kast og nettet en rating af hele 116,5 point.

Det er med andre ord næppe holdbart og i hvert fald meget risikabelt, at der uge efter uge ligger et så tungt pres på Brady – og uden hans magi i sidste uge mod Texans ville holdet havde tabt tre af de fire første kampe.

Så forsvaret er nødt til at steppe op. 65 millioner dollars-cornerbacken Stephon Gilmore, der lige nu ligner et kæmpe free agency-flop, skal mindske antallet af mentale fejl, der også plagede ham i Buffalo – den ”illegal use of hands”-kendelse, han søndag fik imod sig, holdt Panthers’ afgørende serie i gang, efter at Cam Newton var blevet nedlagt af et sack på tredje down. Og Matt Patricia er nødt til at finde et stærkere pass-rush blandt den – på papiret – middelmådige gruppe af ”front seven”-folk, som Patriots måske lidt for optimistisk troede kunne gøre en forskel i 2017.

LÆS: Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

De smarte penge skal dog sættes på, at Patriots finder en løsning. Den første måned er sjældent et retvisende billede af holdets niveau – den er reelt en forlænget preseason, fordi NFL-hold ikke må træne så meget om sommeren som tidligere. Måske bliver det ikke en løsning, der gør forsvaret til et top 25-forsvar, men mindre kan også gøre det, når Brady er så fantastisk. Det eneste hold, der statistisk set har været værre i NFL-historien efter fire kampe end Patriots anno 2017, var faktisk 2011-udgaven af Patriots-forsvaret. Og det hold nåede stadig i Super Bowl, fordi forsvaret havde sine gode momenter, som sæsonen skred frem, og fordi Brady var Brady. Så Bill Belichick og Co. har været i denne situation før.

Allerede på torsdag venter Tampa Bay, og selvom flere NFL-eksperter nu er ude og konstatere, at det er skidt med kun fire dages forberedelse for et forsvar, der er så elendigt, kan man også vende den rundt og sige, at den korte forberedelse kan være en fordel. Torsdagskampe kan være tilfældige, fordi ingen af holdene rigtigt er oppe på dupperne – slet ikke i et opgør mellem to mandskaber, der kun mødes hvert fjerde år – og jeg vil ikke blive overrasket, hvis Patriots-forsvaret leverer sæsonens bedste præstation.

Lige nu kan det i hvert fald kun gå fremad for et forsvar, der har leveret én af de værste præstationer i den første måned af en sæson i NFL-historien.

3. Jo, Adam Gase: det er tid til at gå i panik…

Det er ikke tid til at gå i panik endnu, sagde Miami Dolphins’ head coach, Adam Gase, efter søndagens ydmygende 20-0-nederlag i London til New Orleans Saints.

Spørgsmålet er: hvornår skal Miami så gå i panik?

Virkeligheden er, at efter tre kampe i sæsonen (den første kamp mod Bucs blev udskudt på grund af “Irma”-orkanen) burde Dolphins have været sejrsløse. Kun et brændt 44 yard-field goal fra Chargers’ sydkoreanske rookie-kicker, Younghoe Koo, betød, at Miami slap fra San Diego i premieren med en sejr, og siden har Miami fået en lussing på 20-6 af undertippede New York Jets – og altså også lidt et ydmygende nederlag i London.

I de seneste to kampe har det ufarlige Miami-angreb kun nettet seks point. Mod Saints kastede Jay Cutler masser af bolde til receivere på krydsruter, comeback-ruter og screens og ramte i den forbindelse en modtager på 20 af 28 kast. Men alt for mange af de kast førte intet eksplosivt med sig – kun to catches nettede flere end 15 yards, og Cutler sluttede med beskedne 164 passing yards.

Den tilbagevendte veteran har kastet flere interceptions (tre) end touchdowns (to), men det hjælper heller ikke, at angrebets forventet største styrke, angrebslinjen, ikke beskytter ham. Ifølge Pro Football Focus pressede Saints’ ellers ikke stærke pass-rush Cutler på over halvdelen af alle kast, og i de situationer nettede han en rating af kun 43,1 point. Og løbeoffensiven snitter kun 3,2 yards pr. carry.

Det frustrerende for Miami er, at forsvaret faktisk spillede solidt i England. Det er flot at holde Drew Brees til 20 point. Men angrebet er måske NFLs dårligste netop nu – hvilket ikke siger så lidt med tanke på, hvordan Ravens’, 49ers’ og Browns’ angreb præsterer.

Efter sæsonens første kampe er Miamis angreb, der samlet har scoret 23 point, en overraskende stor akilleshæl, og det er svært at se, hvordan det skal blive meget bedre, når det har været så skidt i de seneste to kampe.

Og derfor er det i høj grad tid til at gå panik. For et par svage præstationer og medfølgende nederlag mere, og så er Dolphins’ sæson reelt forbi. Angrebet skal i gang – nu.

7 KORTERE KOMMENTARER:

4. Det føles som lang tid siden, at vi konkluderede, at Raiders-angrebet var meget mere komplet og brutalt med en bulldozende Marshawn Lynch på løb. Men det er kun tre uger siden. For i de seneste to kampe er Raiders’ ellers på papiret stærke angrebslinje blevet domineret, og søndag i nederlaget til Denver skaffede Raiders kun 24 yards langs jorden på 15 carries. I de seneste to kampe har Oakland dermed kun skaffet 2,0 yards pr. carry, og søndag var der ifølge ESPN ingen plads at løbe på for Lynch og Co. På syv af de 15 carries blev running backen ramt af en defensiv spiller enten eller bag line of scrimmage. Med Derek Carr skadet i ryggen (dog næppe alvorligt ifølge head coach Jack Del Rio) ser Raiders pludselig meget sårbare ud – den gode nyhed er dog, at den kommende modstander i The Coliseum, Ravens og Chargers, har endnu større problemer at slås med.

5. Hvornår begynder de amerikanske medier for alvor at spørge, om Cleveland Browns bør skille sig af med deres head coach? Hue Jackson har nu kun vundet én af 20 kampe som head coach hos Browns, og én uge efter at holdet blev ydmyget i Indianapolis, der i går blev banket i Seattle, fik Browns så søndag tæsk på hjemmebane mod sejrsløse Cincinnati. Browns tabte med 31-7, er nu ”0-4” for sæsonen, og hvis holdet også taber til Jets næste weekend, er det virkelig svært at se, hvorfor holdet bør holde fast i Jackson som en fremtidens mand. 2016 var et år, hvor truppen blev rippet for talent i genopbygningens navn, men en så elendig sæsonstart som denne kan Browns-ledelsen ikke sidde overhørig. For så svag er truppen ikke længere. Sædet bør brænde under Hue Jackson.

Hue Jackson har ingen grund til at være tilfreds. Holdet har kun vundet én kamp under hans ledelse. FOTO: Eric Drost, Wikimedia Commons

6. Forud for sæsonen fyrede New England Patriots den spiller, som holdet havde handlet sig til i foråret, defensive end Kony Ealy. Men nu kunne det historisk svage Patriots-forsvar sagtens have bruge Ealy, der – for at gøre ondt værre – har været virkelig god hos Jets. Søndag i Jets’ 23-20-overtidssejr over Jacksonville – den anden sejr på stribe – lavede Ealy en interception, men han forsvarede også helt imponerende fire kast, hvor han fik hænderne på bolden. Det var lige så mange forsvarede kast, som hele Jaguars-forsvaret nettede tilsammen, og Ealy blev samtidig ifølge Pro Football Focus noteret for tre quarterback hurries. Efter første kvartal af sæsonen rangerer Pro Football Focus den nye Jets-spiller som den 10. bedste edge rusher (på pass-rushes) i hele NFL. En sjælden Jets-sejr i rivaliseringen med mægtige Patriots. Men samtidig var det også en personlig sejr for Ealy. I den forgangne uge døde hans søster, og han trænede derfor først fredag. Efter søndagens kamp fik han derfor Jets’ ”game ball” fra head coach Todd Bowles.

LÆS: Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

7. Hvilket stort tab for Minnesota vikings. Running back Dalvin Cook har revet sit ene korsbånd helt over, og dermed er sæsonen slut, og en lang genoptræning venter. Rookien var før skaden allerede én af NFLs mest dynamiske running backs, og han gav Vikings-angrebet en ekstra dimension og gjorde enheden meget komplet. Sam Bradford er fortsat ikke tilbage efter sin knæskade, og det er spørgsmålet, hvor fit han er, når han igen står bag center. Vikings-angrebet har været virkelig stærkt i denne sæson, men tabet af Cook kan meget vel være en “game changer” og sende dem agterud i en i forvejen stærk NFC North-division.

8. Los Angeles Rams er nu ét af de mest sjove hold at følge i NFL. Angrebet er spækket med interessante, unge navne – quarterback Jared Goff, der er som forvandlet, running back Todd Gurley, der spiller bedre end nogensinde, og rookie-receiver Cooper Kuup, som er mere end solid, og søndagens 35-30-sejr i Dallas er et bevis på, at det ”gamle” Rams under Jeff Fisher er fortid. Dengang var der alt for mange opgør, hvor forsvaret serverede angrebet gyldne chancer for at sætte point på tavlen, blot for at se offensiven kikse, da det gjaldt. Nu er det angrebet, der er NFLs mest scorende, som bærer forsvaret, og det gør vædderne til god underholdning. Og Goffs forvandling har en effekt, som ESPN Stats & Information noterede. Mod Cowboys mødte Todd Gurley på hele 16 af 23 carries kun seks eller færre forsvarsspillere i boksen, fordi Cowboys respekterede Goff. Resultatet var, at begge imponerede. Goff med to touchdowns og en rating af 98,7 point, Gurley med 215 total yards.

9. Pittsburgh Steelers er stadig en slumrende kæmpe, der har et endnu større potentiale, end holdet beviser, men søndag var en alt i alt rigtig god dag for Steelers. Holdet slog let rivalerne fra Baltimore med 26-9, og det var samtidig running back Le’Veon Bells sæsongennembrud. Bag en stærk angrebslinje løb han for 144 yards på hele 35 carries, og forsvaret har stadig ikke tilladt flere end 18 point i den regulære sæson (de tillod 23 point i overtidskampen mod Chicago). Hvis angrebet kan blive endnu skarpere – det gælder ikke mindst quarterback Ben Roethlisberger – bliver Pittsburgh meget, meget svære at slå.

Martavis Bryant og Steelers spillede søndag sæsonens hidtil mest komplette kamp. FOTO: Jeffrey Beall, Wikimiedia Commons

10. Mange bemærkede det natten til mandag på de sociale medier, og jeg er helt enig: Buffalo Bills’ head coach, Sean McDermott, er efter første kvartal af sæsonen en kraftig kandidat til titlen som årets cheftræner i NFL. Der var bestemt ikke mange, der regnede Bills for meget, efter at McDermott og general manager Brandon Beane, før sæsonen ryddede op i truppen og skilte sig af med blandt andre Sammy Watkins, Ronald Darby og Reggie Ragland. Og jeg havde heller ikke forventet, at et hold med en ny træner ville gøre det så godt i den første måned. Men Bills er nu ”3-1” og alene i toppen af AFC East, og selvom 23-17-sejren søndag i Atlanta ikke ligefrem var køn, kæmpede spillerne hårdt for sagen og slog på udebane de ubesejrede NFC-mestre. Og forsvaret – NFLs bedste, statistisk set, før kampen – har fortsat ikke tilladt flere end 17 point i et opgør. Imponerende taget i betragtning at forsvaret bygger på et helt nyt system og med et stort helt nyt secondary.

Optakt til ugens kampe i NFL – week 4

Tre divionsrivaler banker sammen i ugens topkampe, Patriots’ angreb og forsvar er som nat og dag, Falcons kan med en sejr gøre noget sjældent – og Seahawks’ løbedefensiv har vagt opsigt. Læs her optakter til alle ugens kampe i NFL – i week 4.

UGENS TRE TOPKAMPE

LIONS at VIKINGS (Søndag, kl. 19.00)

Det er førerpositionen i en stærk NFC North, der er på spil, når Vikings og Lions mødes i Minneapolis. Begge hold har vundet to og tabt én kamp – præcist som Packers også har gjort det. Sidste år vandt løverne begge indbyrdes opgør – og begge i allersidste øjeblik i henholdsvis overtid på et touchdown og et field goal i de døende sekunder af den regulære spilletid. Vikings’ spillere har da også gjort en dyd ud af at sige, at de forventer en hård kamp søndag, fordi holdene er spillemæssigt tæt på hinanden og samtidig divisionsrivaler. Det er stadig udvist, om Vikings må undvære knæskadede Sam Bradford, men hans afløser, Case Keenum, imponerede i søndags mod Buccaneers i en sprudlende Vikings-offensiv. Værternes løbedefensiv tillod kun 26 yards i søndags mod Bucs – den laveste total i Mike Zimmer-æraen – og har i gennemsnit kun tilladt 62,7 yards pr. kamp langs jorden i denne sæson. Derfor får Lions’ quarterback Matthew Stafford formentlig et enormt ansvar for at sikre udeholdet sejren gennem luften – han har kastet syv touchdowns og kun én interception i denne sæson. Lions skal samtidig forsøge at rejse sig mentalt efter den dybt skuffende afslutning i søndags mod Falcons, hvor holdet fik et Golden Tate-touchdown omstødt til sidst i en kontroversiel afslutning.

LÆS OGSÅ: Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

Duellen i duellen
Vikings’ defensive end Everson Griffen har i denne uge kaldt draft-floppet Greg Robinson for ”doven”. Lions hentede det tidligere andetvalg i draften hos Rams, da Taylor Decker blev alvorligt skadet, og Robinson starter nu som venstre tackle og møder søndag Griffen. Vikings-stjernen, der selv har lavet fire sacks i denne sæson, siger, at resten af Lions’ angrebslinje gør det ”ret godt”, men Robinson ”kæmper ikke nok” for sagen. I tre kampe i denne sæson har Robinson tilladt tre sacks.

Statistikken, du skal kende
For første gang siden 2000 er to spillere begge i top 3 i flest receiving yards efter tre kampe i sæsonen. Vikings’ topduo Adam Thielen (299 yards) og Stefon Diggs (293 yards) matcher den præstation, som Isaac Bruce og Torry Holt leverede for 17 år siden. Imponerende.

Harrison Smith og Vikings kommer på en svær opgave mod Lions. FOTO: Jeffrey Beall, Wikimedia Commons

STEELERS at RAVENS (Søndag, kl. 19.00)

Det er én af de moderne klassikere, vi får serveret søndag aften, når to hold, der hader hinanden, igen banker sammen i NFL. Ravens og Steelers er indædte rivaler, og Steelers’ quarterback Ben Roethlisberger kaldte i denne uge kampen for ”crazy” og ”særlig”. Alle de fire foregående opgør er blevet afgjort af en margin på maksimalt syv point, og én er endt i overtid, og begge hold tørner sammen efter en 3. spillerunde, hvor de begge floppede. Ravens blev kørt over med 44-7 af Jacksonville Jaguars i London, og Steelers tabte højst overraskende i Chicago. Ravens brugte flyveturen fra England til Baltimore på at gennemse opgøret mod Jaguars, og det var det: head coach John Harbaugh har erklæret, at London-fiaskoen er fortid, og allerede mandag begyndte holdet at se frem mod Steelers. Værterne er dog sårede før mødet og sendte i denne uge den – NFL-høje – 17. spiller på injured reserve-listen, da defensive end-starter Brent Urban gik ned med en Lisfranc-fodskade. For hvad, det er værd, mener bookmakerne, at Steelers er tre point-favoritter.

Duellen i duellen
Steelers’ venstre tackle Alejandro Villanueva vakte opsigt over hele verden – også hos danske nyhedsmedier – da han i denne uge erklærede, at han fortrød sin handling søndag under NFL-protesterne, da Steelers-holdet, som aftalt, blev i omklædningsrummet, men hvor Villanueva alligevel endte i spillertunnellen tæt ved banen, hvor han med hånden på hjertet lyttede til nationalmelodien. Han siger selv, at han stod der ved en fejl, men at han svigtede holdkammeraterne. Søndag skal han stå over for den seksdobbelte Pro Bowler, Terrell Suggs, der stadig er en stærk pass-rusher, og som er noteret for tre sacks i 2017, men som faktisk kun har lavet ét sack i de seneste 10 kampe mod Steelers.

Statistikken, du skal kende
Steelers’ All-Pro-running back Le’Veon Bell er ikke kommet i gang i denne sæson endnu og har efter tre kampe oven på en kontraktrelateret ”holdout” i sommer kun nettet 180 yards i tre kampe. Med det tempo vil han end ikke nå 1000 yards for sæsonen, og han snitter samtidig kun 3,5 yards pr. carry. Bell har dog ikke fået nok hjælp bag en angrebslinje, der ikke har leveret som i de foregående år. Men hvis Bell og angrebslinjen ikke bliver markant bedre, er det svært at se Steelers nå langt. For han er maskinen i angrebet, der skal holdes i gang.

RAIDERS at BRONCOS (Søndag, kl. 22.25)

Man må ikke undervurdere betydningen af denne kamp mellem to hold, der i søndags begge led sæsonens første nederlag, men som har brug for en sejr for at følge med Chiefs (3-0) i toppen af AFC West, og i sidste ende kan nederlag i divisionsopgør få alvorlige følger. I Denver kalder nogle af tilhængerne ugen for ”Raider Hater Week”, og gennem årene har kampene mellem de to hold budt på mange minder og store øjeblikke. Broncos er svage favoritter, og selvom quarterback Trevor Siemian skuffede i søndags mod Bills, er det værd at bemærke, at han ofte har været god nok til at præstere stærkt mod svagere forsvar. Sådan et svagt forsvar må Raiders’ defensiv p.t. regnes for at være – Football Outsiders rangerer det som det tredjedårligste i NFL. Det er dog også værd at notere sig, at gæsternes angreb kun skaffede 125 total yards i søndags mod Redskins, så generelt skal hele holdet steppe op, hvis Broncos skal besejres på udebane i Colorado.

Duellen i duellen
Da de to mødtes i den sidste grundspilskamp i 2016, havde Raiders’ wide receiver Michael Crabtree og Broncos’ cornerback Aqib Talib mange hårde dueller, og opgøret bød på masser af ”trash talk” mellem de kamphaner. Undervejs i kampen flåede Talib den halskæde, som Crabtree bar, af – hvilket senere fik Raiders-receiveren til at kalde Talib for ”barnlig”. I denne sæson har Talib igen været én af NFLs bedste cornerbacks, men Crabtree har også scoret tre touchdowns. Så det er et møde mellem to stærke spillere.

Statistikken, du skal kende
Broncos’ forsvar har kun tilladt 59,7 rushing yards pr. kamp i denne sæson – færrest yards i NFL – og enheden har holdt d’herrer Melvin Gordon, Ezekiel Elliott og LeSean McCoy til sølle 83 kampe samlet set. Nu venter ”Beast Mode” i form af Raiders’ Marshawn Lynch, der så skarp ud i sæsonens første to kampe, men som blev lukket ned mod Redskins, hvor han kun skaffede 18 yards.

OG ALLE DE ANDRE KAMPE…

BEARS at PACKERS (Natten til fredag, kl. 02.25)

Det gælder ikke kun tabellen for 2017, når Packers (2-1) og Bears (1-2) natten til fredag mødes på Lambeau Field. Det gælder også historien. De to hold, der har mødt hinanden 194 gange i NFLs mest spillede rivalopgør nogensinde, står nemlig helt lige i det indbyrdes regnskab. Begge hold har forud for kampen vundet 94 af rivalopgørene, mens seks er endt uafgjort. Og faktisk kan Green Bay med en sejr for første gang siden 1932 bringe sig i front i det interne regnskab, og Packers’ head coach Mike McCarthy kalder derfor kampen “vigtig” for holdet og dets fans – og har endda bragt historien på banen på holdmøder før kampen. Bears kommer til Wisconsin med en overraskende overtidssejr over Pittsburgh i bagagen, og holdet snitter hele 5,0 yards pr. carry – forud for kampen tillader Packers’ lette defensiv (ofte med seks defensive backs på banen) 4,5 yards pr. carry. Værterne er formentligt uden begge, startende offensive tackles – David Bakhtiari og Bryan Bulaga – der er “doubtful” på grund af skader, og det vil betyde, at upåagtede Adam Pankey og Justin McCray skal starte. Packers’ quarterback Aaron Rodgers har sammen med flere holdkammerater opfordret tilskuerne på Lambeau Field til at stå arm i arm under nationalmelodien. Et symbol på sammenhold oven på sidste weekends kontroversielle udtalelser fra præsident Donald Trump om NFL og de spillere, der bruger ceremonien til at protestere mod ulighed og politivold begået mod sorte. Tilskuerne og spillernes reaktion kan sætte tonen for, hvordan andre hold agerer under nationalmelodien i resten af spillerunden.

SAINTS at DOLPHINS (Søndag, kl. 15.30)

NFL tager endnu en kamp i London, når Dolphins og Saints tørner sammen i den engelske hovedstad. Holdene kommer til Europa med to, vidt forskellige resultater på bagen. Dolphins tabte i søndags højst overraskende med 20-6 i New York mod undertippede Jets i en kamp, hvor head coach Adam Gase efterfølgende erkendte, at hans hold havde fået en røvfuld. Og Saints vandt i Carolina, efter at holdet havde fået tæsk i sæsonens første to kampe. Saints tog direkte til London efter søndagens kamp – quarterback Drew Brees brugte friaftenen mandag på at se en kamp med Arsenal – og holder dermed fast i den formel, der virkede, da holdet sidste gang var i London. Det var i 2008, hvor holdet slog Chargers med 37-32. Head coach Sean Payton mener, at en hel uge på den anden side af Atlanterhavet hjælper holdet til at undgå jetlag søndag. Dolphins flyver torsdag aften og lander i London fredag, som Ravens og Jaguars også gjorde det i sidste uge. Holdet har haft et brutalt program de sidste tre uger. For to uger siden boede holdet i flere dage i Californien, fordi orkanen ”Irma” betød, at premieren mod Buccaneers måtte aflyses, og i stedet fløj store dele af holdet vestpå, hvor delfinerne skulle møde Chargers. Herefter gik turen til New York, og nu skal Dolphins til London for at spille en ”hjemmekamp”. Running back Jay Ajayi ventes at spille, selvom han er knæskadet. Han boede de første syv år af sit liv i netop London.

TITANS at TEXANS (Søndag, kl. 19.00)

På mange måder er det allerede en ”must win”-kamp for Texans, der har indledt sæsonen med to nederlag i tre kampe. Taber Texans hjemme til Titans (2-1), vil holdet være to en halv sejr efter AFC South-rivalerne i divisionen, og selv et så lille hul kan være svært at lukke. Texans kæmpede, men tabte alligevel i til allersidst ude i New England, mens Titans slog Seahawks. Titans har dog tabt de seneste fem kampe i Houston, men spiller for spiller kan gæsterne hamle op med hjemmeholdet. Især Titans’ løbeangreb – NFLs næstbedste ifølge Football Outsiders’ analyse – kan blive en stor faktor mod et Texans-forsvar, der ikke har været helt så stærkt som forventet. Titans’ angrebslinje er én af NFLs bedste, og duellen med den J.J. Watt- og Jadeveon Clowney-ledede ”front seven” hos værterne bliver meget interessant. Watt har lavet 15,5 sacks mod Titans gennem 10 kampe i karrieren – flest sacks af ham mod et hold i NFL. Omvendt får rookie Deshaun Watson muligheden for at vise, at den flotte præstation i New England ikke var en engangsforestilling.

LÆS OGSÅ: Sådan kommer Andreas Knappe tilbage i NFL

JAGUARS at JETS (Søndag, kl. 19.00)

Ingen hold overraskede så meget i 3. spillerunde som Jaguars og Jets. Førstnævnte hold bankede Baltimore med 44-7 i London, mens Jets slog Dolphins med 20-6 i New York. Derfor har begge hold tanket selvtilid forud for opgøret, hvor Jaguars oven i købet med en sejr og et Titans-nederlag mod Texans kan lægge sig i toppen ad AFC South. Holdet har for første gang siden 2007 en ”winning record” efter tre opgør. Det var den første uge efter fem opgør på fem år i London, at Jaguars ikke efterfølgende fik en friuge.  Holdet landede først natten til mandag i Florida, og det fik head coach Doug Marrone til at sove på træningsanlægget, der var ikke tid til at køre hjem og sove. Jets har ikke været den prygelknabe, som mange forventede, at de ville være, da sæsonen begyndte. Og holdet har på ingen måde givet op forhånd, som der var spekulationer om, at holdet ville. Quarterback Josh McCown har været solid – generelt set – og forsvaret lignede sit gamle ”jeg” mod Dolphins. Jaguars’ kasteforsvar er p.t. NFLs bedste målt i antal tilladte passing yards pr. kamp (124,3 yards), men samtidig har forsvaret lavet 13 sacks – flest i NFL.

PANTHERS at PATRIOTS (Søndag, kl. 19.00)

Patriots’ angreb og forsvar er som nat og dag. Anført af evigt unge og uhyggeligt formstærke Tom Brady har Patriots netop nu en skræmmende stærk kasteoffensiv, der snitter 340 passing yards pr. kamp, og Bradys passer rating er på 121.5 point. Brady var i søndags mod Houston for anden uge i træk uhyggelig og førte Patriots frem til – endnu – en dramatisk comeback-sejr med sit 25 yard-kast for touchdown til Brandin Cooks. Men samtidig er forvsvaret – statistisk set – på vej til at være intet mindre end NFL-historiens svageste forsvar. Patriots har tilladt så mange total yards efter de første tre kampe, at enheden er på vej til at tillade 7376 total yards for sæsonen. Faktisk har kun ét hold siden 1940 (Saints i 2012) tilladt flere end 6800 total yards i en sæson, så Patriots-defensiven er på vej til at slå alle rekorder. Oven i købet tillader defensiven hele 7,09 yards pr. spil – tredjeflest efter tre kampe i NFL siden 1968. Den gode nyhed for Patriots er dog, at Panthers-angrebet og især quarterback Cam Newton ikke klikker (kasteangrebet er nummer 27 i NFL pr. Football Outsiders), og i søndags mod Saints blev forsvaret, der normalt er stærkt, såret af Saints. Selvom Patriots-forsvaret på papiret er svagt, ligner det et opgør, hvor gæsterne kan få svært ved at komme igen, hvis først Brady og Co. trækker fra. Der har været gnidninger internt hos Panthers, hvor flere spillere angiveligt ikke var tilfredse med holdejer Jerry Richardsons udtalelse om Trumps ordkrig med NFL. Richardson udtalte mandag, at det var “skadeligt at politisere” NFL – underforstået at protestere under nationalmelodien. Det betød tirsdag, at seks Panthers-spillere mødtes til en snak med Richardsons i hans hjem, fordi nogle spillere var skuffede over hans ord. Det er uvist, om luften er renset, men Cam Newton siger, at han overvejer en protest søndag (defensive end Julius Peppers var den eneste, der protesterede søndag).

Tom Brady er måske bedre end nogensinde – i en alder af 40 år. FOTO: Keith Allison, Wikimedia Commons

BILLS at FALCONS (Søndag, kl. 19.00)

Falcons har fået en god indledning på sæsonen, og med en sejr søndag vil holdet være den den blot tredje Super Bowl-taber de seneste 35 år, der indleder sæsonen med fire sejre. Selvom Falcons-angrebet ikke er helt så effektivt som sidste år, er det stadig stærkt, men Matt Ryans tre interceptions i søndags mod Lions var ukarakteristisk – så mange har han kun kastet én gang siden 2014, og wide receiver Julio Jones har endnu ikke scoret et touchdown. Samtidig har søndagens modstander fra Bills et forsvar, der kan dæmme op for Falcons-angrebet. P.t. tillader bøflerne kun 12,3 point pr. kamp. Det er i øvrigt Falcons’ første kamp i en usædvanlig stime af fire opgør mod AFC East-hold. Buffalo (2-1) er helt lige med Patriots i AFC East, men har brug for en sejr at kunne hænge på rivalerne, der sjældent taber kampe, de bør vinde. Bills-angrebets formodede stærkeste kort – running back LeSean McCoy – har indtil nu kun snittet 2,9 yards pr. carry, men omvendt har Falcons tilladt 4,8 yards pr. løb – tredjeværst i NFL.

BENGALS at BROWNS (Søndag, kl. 19.00)

Begge hold har fået skuffende indledninger på sæsonen og er endnu uden en sejr. Så når søndagens opgør på FirstEnergy Stadium er slut, vil der stadig være mindst ét sejrsløst hold i NFL. Bengals kommer til Cleveland oven på et nederlag mod Green Bay, der på mange måder var mere skuffende end den ydmygende “shutout” i premieren mod Baltimore og det efterfølgende nederlag til Houston. For Bengals førte 21-7 ved pausen, men tabte i overtid. Og Browns var for første gang siden 2015 ifølge bookmakerne favoritter i en kamp, da holdet drog til Indianapolis, men tabte alligevel. Det er stadig uvist, om Browns giver debut til topvalget i draften fra april, Myles Garrett. Han har siddet ude med en ankelskade, og han trænede ikke onsdag, hvor han i stedet rullede på en stationær motionscykel. Men han er tæt på en debut, fortæller head coach Hue Jackson. I Cincinnati er det kamp nummer to med Bill Lazor som offensiv koordinator, efter at han erstattede fyrede Ken Zampese. Mod Packers lod han rookie-running back Joe Mixon få en større rolle. Mixon var på banen i 56 procent af den samlede angrebstid og nettede over 100 all-purpose yards. Den udskældte quarterback Andy Dalton har brug for al den hjælp, han kan få fra Mixon – der er spekulationer om, at Bengals med tiden vil give reserven A.J. McCarron chancen, hvis ikke snart Dalton bliver skarpere.

RAMS at COWBOYS (Søndag, kl.19.00)

Rams (2-1) fører højst overraskende NFC West – som det eneste hold med to sejre – mens Dallas (2-1) er lige med Eagles og Redskins i NFC East. Cowboys har domineret Rams siden 2011, hvor holdet har vundet alle tre indbyrdes kampe – og med cifrene 99-45. Men Rams-holdet er anderledes og bedre nu med Sean McVay som head coach, og andenårs-quarterbacken Jared Goff har været som forvandlet efter tre kampe sammenlignet med sidste år. Samtidig har running back Todd Gurley (seks touchdowns) lignet det tiendevalg i draften, som Rams brugte på ham for to år siden. Cowboys brugte sidste år et top 5-valg på Ezekiel Elliott, der har haft en ustabil sæsonindledning, og selvom Cowboys har vundet to af tre kampe, kommer holdet ikke langt, hvis sidste års “Offensive Rookie of the Year” i NFL ikke stepper op. Pudsigt nok er to tidligere head coaches for holdene nu koordinatorer – og duellanter i kampen. Cowboys’ offensive koordinator, Scott Linehan, var fra 2006 til og med 2008 en ikke specielt succesrig head coach for Rams, mens Los Angeles’ defensive koordinator, legendariske Wade Phillips, fra 2007 til 2010 var en generelt vindende cheftræner hos Dallas Cowboys. En interessant kamp i kampen bliver opgøret mellem Cowboys’ pass-rusher DeMarcus Lawrence og Rams’ højre tackle Rob Havenstein. Lawrence har med 6,5 sacks lavet flere sacks end nogen anden Dallas Cowboys-spiller i historien har lavet i de første tre kampe i en sæson. Men Havenstein har endnu ikke tilladt ét eneste sack.

EAGLES at CHARGERS (Søndag, kl. 22.05)

Eagles (2-1) er på en delt førsteplads i NFC East, mens Chargers (0-3) reelt har udspillet sin rolle i denne sæson. Siden 1980 har kun fem ud af 168 hold (2,9 procent), der indledte sæsonen 0-3, været i slutspillet. Ørnene slog Giants i søndags på et 61 yard-rekordlangt field goal af rookie Jake Elliott, og holdet løb for hele 193 yards mod Giants. Altmuligmanden Darren Sproles er dog ude for sæsonen med en korsbåndsskade, men de andre spillere på holdet anført af LeGarrette Blount og Wendall Smallwood nettede stadig 182 yards i søndags, og Chargers’  løbeforsvar er NFLs værste p.t. og tillader 4,7 yards pr. carry og næsten fem yards i gennemsnit på første down. Chargers’ quarterback Philip Rivers havde en miserabel kamp mod Kansas City og nettede en passer rating af 37,2 point, hans værste i 10 år. Gæsternes offensiv ledes af Carson Wentz, der har haft en god sæson, og især på tredje down har han været skarp. Han er dog blevet nedlagt af 11 sacks og står nu over for Chargers’ formidable pass-rush-duo Melvin Ingram og Joey Bosa. Eagles må formentligt undvære den knæskadede defensive tackle-profil Fletcher Cox.

GIANTS at BUCCANEERS (Søndag, kl. 22.05)

Giants har stadig sæsonens første sejr til gode, og ”The G-Men” har ifølge analytics-sitet FiveThirtyEight kun otte procent chance for at nå slutspillet (baseret på restprogrammet). Fra nu af er alle kampe potentielt “must win”-kampe for kæmpen, der har skuffet så fælt i denne sæson. Head coach Ben McAdoo, der stædig holder fast i at kalde spil for et svagt angreb, siger, at spillerne er “irriterede” efter det knebne overtidsnederlag til Eagles i søndags, men før kampen lød meldingen fra Giants-truppen, at spillerne var meget fokuserede og tændte. Alligevel kom Giants elendigt fra start og var bagud med 14-0 i begyndelsen af 4. quarter. Lige nu ligner ustabile Eli Manning dét, han er: En snart 37-årig quarterback, der har fået alt for mange tæsk på football-banen. Han var dog skarpere i 4. quarter mod Eagles, det samme var den selviscenesættende receiver-stjerne Odell Beckham Jr. (to touchdowns), og Giants har brug for, at de to fortsætter de takter mod et Buccaneers-hold, der formentligt vil være uden to linebackers, de skadede Kwon Alexander og Lavonte David. Hjemmeholdets quarterback, Jameis Winston, laver for mange fejl (tre interceptions i søndags og to fumbles). Men søndag kan han få hjælp af løbeangrebet (NFLs 22. bedste pr. Football Outsiders), for Giants har tilladt 153 rushing yards pr. kamp – værst i NFL – og over en hel sæson vil det være flest yards tilladt af holdet siden 1980.

49ERS at CARDINALS (Søndag, kl. 22.05)

Det er mødet mellem to rivaler, der for tre år siden begge var blandt NFLs bedste, men mens 49ers (0-3) længe har været svage, er Cardinals først i år faldet ned fra tinderne. Holdet har kun vundet én af tre kampe, men den gode nyhed er, at NFC West ser meget åben ud. Det formodet stærkeste hold, Seahawks, har også kun vundet én kamp. Arizona er klare favoritter (med syv point ifølge bookmakerne) mod et 49ers-hold, der ganske vist scorede 39 point i torsdags mod Rams, men som også tillod 41 point i en usædvanlig “shootout”. I den kamp kastede quarterback Brian Hoyer for 332 yards. Hjemmeholdets forsvar er dog meget stærkt – det tredjebedste i NFL ifølge Football Outsiders’ analyser – og har spillerne, der kan gøre livet surt for den Kyle Shanahan-ledede offensiv. Arizona Cardinals har samtidig historien med sig – de har vundet alle hjemmekampe mod 49ers siden 2013. En sidenote til søndagens kamp er 49ers-spillernes reaktion på konflikten med Donald Trump. Det var den tidligere 49ers-quarterback, Colin Kaepernick, der indledte nationalsang-protesterne, men 49ers-spillerne kunne ikke demonstrere søndag, hvor resten af NFL gjorde det, fordi holdet havde spillet ugens kamp om torsdagen. Holdejer Jed York (der har kaldt Trumps ord “ubarmhjertige”) og head coach Kyle Shanahan har i denne uge mødtes med at spillerne for at tale om en reaktion, og Shanahan siger, at han forventer en form for protest.

COLTS at SEAHAWKS (Natten til mandag, kl. 02.30)

Endnu en kamp, hvor Colts (1-2) går på banen uden Andrew Luck, som stadig er på vej tilbage fra sin skulderskade, og det betyder endnu start bag center for Jacoby Brissett, der i søndags førte Colts frem til sæsonens første sejr hjemme mod Browns. Ét er dog at slå NFLs dårligste hold i 2016 – og måske også i 2017. Noget andet er at besejre Seahawks (1-2) i Seattle, hvor værterne har vundet 11 af de sidste 12 kampe daterende tilbage til 2015. Men Seattle er sårbare i denne sæson. Forsvaret har gennem Pete Carroll traditionelt set været meget svært at nette store spil imod, men i denne sæson har Richard Sherman og Co. allerede tilladt tre touchdowns af flere end 30 yards, og løbeforsvaret har meget bemærkelsesværdigt tilladt 5,3 yards pr. løb – flest yards tilladt i hele NFL. Colts’ running back Frank Gore har et stort kendskab til Seahawks fra sin æra i San Francisco, men han har generelt ikke nyere, gode minder fra kampe mod NFC West-holdet. I fem af de sidste seks kampe, han har spillet mod Seahawks, har han end ikke løbet for 30 yards, og han har ikke løbet for over 100 yards i Seattle siden 2006, selvom han siden har spillet otte kampe i byen. Seahawks’ quarterback Russell Wilson kastede for 373 yards og fire touchdowns i søndags mod Titans. Colts’ forsvar er middelmådigt, men klart forbedret sammenlignet med sidste år.

REDSKINS at CHIEFS (Natten til tirsdag, kl. 02.30)

Historisk set er dette en kamp, som Chiefs skal vinde. Holdet har gennem tiderne vundet otte af ni kampe mod Redskins, og det er den største sejrsandel mod et andet hold i ligaen, som Chiefs har mødt. Men Redskins (2-1) kommer til Kansas City med to sejre på stribe, og holdet imponerede i søndags mod Oakland. Gæsternes løbeforsvar har været rigtigt godt i denne sæson, og det holdt Marshawn Lynch til bare 18 yards på seks carries, men møder nu ligaens mest hotte back, Chiefs’ rookie Kareem Hunt, der har løbet for 401 yards i tre kampe. Det er tredjeflest af en rookie siden 1940 – gennem tre kampe. Mod Raiders tillod Redskins alt i alt kun 125 total yards – så få yards har holdet ikke tilladt i en kamp i 25 år. Men Chiefs-angrebet – NFLs bedste ifølge Football Outsiders – er altså stærkt p.t anført af skarpe Alex Smith. Udeholdets quarterback Kirk Cousins var god mod Raiders, og en sejr på mandag kræver endnu en stærk præstation i Kansas City, hvor Chiefs nemlig har vundet 13 af de seneste 15 kampe, som holdet har spillet. Hjemmeholdet har i øvrigt skiftet kicker. Brasilianske Cairo Santos er røget på injured reserve-listen med en skade, og ind er kommet Harrison Butker, der er signet fra Carolina Panthers’ practice squad.