Blog: AFC South – noter og kommentarer

En pass-rush-duo ser skræmmende stærk ud, ét hold har NFLs allerletteste turneringsprogram, og så tror en NFL-journalist ikke voldsomt meget på det hold, han dækker, selvom det ellers er blevet markant forstærket. Læs her en bunke subjektive kommentarer og talrige noter om de fire hold i AFC South.

TENNESSEE TITANS

Defensiv koordinator Dick LeBeau fylder 80 år på dagen før Tennessee Titans’ første kamp i 2017-sæsonen. Han har trænet i NFL siden 1973, hvor han var special teams coach hos Eagles. Det var det år, at den nu pensionerede Hall of Famer, Marshall Faulk, blev født – og NFLs MVP var O.J. Simpson. Når Titans juleaften møder Rams, skal LeBeaus forsvar forsøge at stoppe det angreb, som Rams’ nye head coach Sean McVay har skabt. Sean McVay er 31 år, så i den kamp er der altså en alderforskel på 49 år mellem cheftræneren og den konkurrerende koordinator … I 2016 blev Titans hjulpet af 161 gule flag, der blev kastet imod modstanderen. Det var flest favorable kendelser i NFL i sæsonen … Ifølge Football Outsiders var Titans det eneste hold i NFL, der løb mere på anden down, end det kastede. De løb nemlig på 53 procent af alle anden downs. Det fortæller lidt om, hvor fokuseret holdet er på at løbe bolden via de to running backs DeMarco Murray og Derrick Henry … Førsterundevalget Adoree’ Jackson vil returnere punts for Titans i 2017. Topatleten, der var en farlig return-specialist i college, returnerede et punt for touchdown i preseason-kampen mod Carolina, men det blev kaldt tilbage for en ulovlig blokering i ryggen. Uanset hvad har Titans brug for hans eksplosive antrit på returneringerne. Holdet har ikke returneret et spark for touchdown siden 2012 … Tennessee Titans har det næstletteste turneringsprogram i NFL i 2017 – kun overgået af AFC South-rivalerne fra Indianapolis Colts … Rivers McCown, der er AFC South-ekspert hos Football Outsiders, fortæller til Draftday.dk, at han tror, at Titans vinder divisionen. Han mener, at head coach Mike Mularkey vil koste holde flere sejre på grund af dårlige beslutninger, og han mener heller ikke, at forsvaret har nået et stærkt nok niveau endnu. Men fordi de tre andre hold i AFC South har flere issues, har han størst fidus til Titans.

HOUSTON TEXANS

Jeg har sjældent glædet mig så meget til at se en pass-rush-duo på banen på samme tid, som jeg gør det med Texans’ defensive end-megastjerne J.J. Watt og outside linebacker Jadeveon Clowney. Watt, der er NFLs bedste forsvarsspiller, når han er skadesfri, og Clowney – det tidligere topvalg i NFL-draften, som fik et stort gennembrud sidste år – har aldrig været helt fit og i topform på samme tid, men det er de i hvert fald fra dag 1 i den kommende sæson. Head coach Bill O’Brien fortalte for nylig Peter King fra The MMQB, at han tror, at Watt, der er opereret i ryggen, bliver “endnu bedre” i 2017, end han nogensinde har været. Og Clowney, der står listet som outside linebacker, men som kan være defensive end, kan blive ekstremt svær at stoppe, hvis modstanderne fokuserer på en vild Watt. Og – nå ja – så er der også Whitney Mercilus, der er en tredje pass-rusher af frygtindgydende karakter … Head coach Bill O’Brien sagde i august, at førsterundevalget, quarterback Deshaun Watson, på daværende tidspunkt var “langt foran” alle andre rookies, som O’Brien har trænet. Måske får konkurrenten Tom Savage flere kampe som starter i 2017 – han indleder sæsonen med førstekæden – men det er svært at se et scenario, hvor Watson ikke hurtigt – og for bestandigt – overtager roret hos texanerne. Scott Kacsmar, der skriver for Football Outsiders, fortæller til Draftday.dk, at Texans kan vinde op mod 11 kampe, hvis Watson får en stor indvirkning, og han mener ikke, at Texans får nok positiv opmærksomhed i medieverdenen … Man skal ikke undervurdere wide receiver Bruce Ellington, der er hos sit tredje hold den seneste måned. I begyndelsen af august blev han fyret hos San Francisco, der droppede ham, fordi de ikke stoler på, at hans baglår kan holde stand (han missede hele sidste sæson med en baglårsskade). Siden blev han samlet op af Jets, men han klarede ikke lægetjekket og røg videre til Texans, der tog ham ind i varmen. Og nu er Ellington en del af truppen. Han er en meget eksplosiv, smidig spiller, der imponerede i offseason sidste år hos 49ers, før han blev skadet. Kan han genvinde den form hos Texans, kan han blive en artig overraskelse som slot receiver … Texans’ offensive linje ser ikke for godt ud, og venstre tackle Duane Brown sidder udenfor i protest over sin kontrakt. Kort og godt: angrebslinjen kan være årsagen til, at Texans ikke når langt i januar.

LÆS: Blog: NFC North – noter og kommentarer

JACKSONVILLE JAGUARS

Jaguars har kun vundet samlet 15 kampe i årene 2013 og 2016, og selvom de har signet flere stærke free agents (Calais Campbell, A.J. Bouye, Barry Church), er det ikke noget særligt. Gennem flere år har Jaguars nemlig hentet dyre drenge til Florida – uden resultat. Derfor fortæller ESPNs Michael DiRocco, der dækker Jaguars, da også til Draftday.dk, at der ikke er noget “konkret”, der indikerer, at Jaguars skal blive meget bedre i 2017. Faktisk er hans formodning, indtil andet er bevist, at holdet stadig vil være blandt ligaens svageste … Sidste sæsons førsterundevalg, cornerback Jalen Ramsey, kan stå over for et stort gennembrud. Han var den cornerback i NFL, der fik kastet bolden flest gange i sin retning (94 gange ifølge Football Outsiders), men formåede at holde skansen flot og viste meget lovende takter … Med Branden Alberts afgang er rookie Cam Robinson nu venstre tackle. Robinson er talentfuld, men draftniks så ham mere som en højre tackle eller guard. Det er en stor mundfuld for en rookie at starte som venstre tackle – især hvis det ikke er hans bedste position … Siden Doug Marrone offentliggjorde, at Blake Bortles vil starte for Jaguars, har Bortles – ifølge Marrone – spillet det bedste football, som den nye head coach har set ham spille. Måske fordi Bortles nu er mere selvsikker, efter at han har slået konkurrenten Chad Henne af pinden. Det er dog stadig bare svært at se Bortles – der har haft en svag offseason og preseason – blive markant bedre i sæsonen, end han var i sommer eller sidste år. For hvorfor skal der pludselig ske en stor forandring? Han havde problemer med kasteteknikken i 2016 og har været helt skæv på mange kast i training camp, og han starter formentlig kun, fordi Henne ikke er bedre.

INDIANAPOLIS COLTS

Colts er i en voldsom grad ramt af skader. Quarterback Andrew Luck døjer stadig med en skulderskade, der kan holde ham ude i sæsonpremieren mod Los Angeles Rams, og cornerback-profilen Vontae Davis er med sikkerhed ude med en skade i sin ene lyske. Center Ryan Kelly er uden for med en fodskade i omkring en halv sæson eller mere. Og så er der alle de andre mere eller mindre skadede spillere som højre guard Jack Mewhort (knæskade), safety/cornerback T.J. Green (skulderskade), tight end Ryan Swope (knæskade) og safety Clayton Gaethers (nakkeskade). Samlet set giver det et Colts-hold, der har flere, markante problemer, og som risikerer at komme skidt fra start mod Rams og siden Arizona Cardinals i 2. spillerunde – ét år efter, at holdet indledte sæsonen 0-2 og siden missede slutspillet … General manager Chris Ballard har fået ros for sit foreløbige arbejde med at bygge videre på Colts-fundamentet, og alene forsvaret står til at have otte nye starters i den kommende sæson. Og den nye Colts-boss, der afløser fyrede Ryan Grigson, var da også et stort GM-navn, før han fik jobbet. Ballard var før det Kansas City Chiefs’ director of football operations, og det er alment kendt i NFL-verdenen, at Ballard i flere år har været, hvis ikke den allerstørste general manager-kandidat derude, så i hvert fald én af de allerstørste. Flere hold har været efter ham, men i sidste valgte han Indianapolis … Intet andet hold i AFC brugte så mange “two tight end”-formationer som Colts i 2016. Kombinationen Jack Doyle og Ryan Swope (når han igen er fit) ventes også at være meget på banen sammen i 2017, hvor tight end-elskende Ryan Chudzinski fortsat er offensiv koordinator … Jeg vil ikke blive overrasket, hvis førsterundevalget Malik Hooker bliver den bedste forsvarsspiller – overhovedet på alle positioner – fra denne draft-årgang. Hans talent er gigantisk, og han har et Ed Reed-lignende instinkt, som draften ikke har set i mange, mange år. Han er en All-Pro-spiller i svøb. Men hans skulderproblemer bekymrer, og kostede træningstid i optakten til sæsonen … Colts har på papiret det letteste turneringsprogram i NFL i 2017. Modstanderne vandt samlet set kun 42,4 procent af deres kampe i 2016, og i den kommende sæson møder Colts kun to hold, der sidste år vandt 10 kampe eller flere.

KILDER: The MMQB, Pro Football Focus, Football Outsiders, NFL.com, ESPN

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *