Blog: AFC North – noter og kommentarer

Cleveland Browns’ “Moneyball”-strategi kører i topgear, Steelers savner en defensiv game-changer, Bengals får masser ud af deres draft-klasser, og Ravens’ kicker drømmer om en 70-yarder. Læs her en stor omgang noter og subjektive kommentarer til de fire hold i AFC North.

PITTSBURGH STEELERS

Steelers’ forsvar har gennem de senere år været akilleshælen, og 2017 er ingen undtagelse. Mens angrebet er spækket med profiler som Ben Roethlisberger, Antonio Brown og Le’Veon Bell, savner  defensiven stadig den “game changer”, som Troy Polamalu var det, eller som Kevin Greene og Rod Woodson var det på Super Bowl-holdet i 1995-sæsonen. I forsøget på at forynge forsvaret har general manager Kevin Colbert de seneste fem år valgt 25 forsvarsspillere i draften, men ikke én af dem er siden blevet hædret med en Pro Bowl-plads. Det fortæller lidt om et forsvar, der er solidt, men ikke virkelig godt. “Solidt” er bare ikke nok, når slutspillet ankommer, og modstanderens quarterback hedder Tom Brady. Siden Ben Roethlisberger blev valgt i draften i 2004 har Steelers i 11 kampe mod Patriots tilladt et gennemsnit af hele 30,0 point pr. Kamp …Når det er skrevet, er der store forventninger til førsterundevalget T.J. Watt, der har haft en god første offseason i NFL. J.J. Watts bror kan blive den playmaker, som Steelers har manglet i årevis … Ingen wide receiver-gruppe er efter min stærkere – på papiret i hvert fald – end Steelers’. Antonio Brown er en top 5-receiver i NFL, Martavis Bryant er vendt tilbage efter karantæne og er et elite-mål på dybe kast, Eli Rogers er en stærk slot receiver, og rookie JuJu Smith-Schuster har evnerne til at blive en meget dygtig anden-receiver i NFL. Men p.t. er han begravet på en stærk depth chart, der også tæller Darrius Heyward-Bey og Justin Hunter, der alle er ustabile, men som har fortrinlige fysiske evner … Steelers møder Patriots på hjemmebane i 15. spillerunde, efter at holdet i de foregående to runder har tørnet sammen med AFC North-rivalerne fra Bengals og Ravens. De tre kampe kan afgøre ikke bare AFC, men i bedste fald for Steelers også hvem, der skal have hjemmebanefordel i AFC gennem slutspillet. Steelers har kun vundet én af de sidste syv kampe mod Patriots, og den sejr kom for seks år siden, hvor running backen hed Rashard Mendenhall, og top-receiveren hed Mike Wallace … Terell Watson er ifølge Jim Wexell fra Steelers-sitet Steel City Insider den spiller på holdet, der har overrasket mest positivt i de senere måneder. Det fortæller han til Draftday.dk. Der var ikke mange forventninger til running backen fra den lille skole Azusa Pacific, mens han ligefremme, direkte løbestil har imponeret head coach Mike Tomlin, og Watson fik lørdag en endelig plads i 53 mand-truppen som reserve for Le’Veon Bell.

LÆS: Blog: AFC South – noter og kommentarer

BALTIMORE RAVENS

Siden 2000, hvor Ravens vandt Super Bowl anført af Ray Lewis, har holdet kun fire gange oplevet en “losing record”. Sidste år vandt holdet otte kampe og tabte også otte … Kicker Justin Tucker, der uden tvivl er NFLs bedste netop nu, drømmer om at sparke et field goal fra 70 yards ude. Til The Ringer fortæller han, at han har ramt plet på en 79-yarder til træning, og at han har benet til at sparke en 84-yarder mellem stængerne, hvis han får chancen ude mod Denver i den tynde Colorado-luft … Defensive lineman Brent Urban har erklæret, at han nu føler sig “100 procent stærkere”, efter at han indledte NFL-karrieren i 2014 med at først at rive korsbåndet over og siden rive en biceps over i 2015. Han vendte tilbage i 2016, og nu er han helt fit og klart til et stort gennembrud, fortæller Gerry Sandusky, der kommenterer Ravens’ kampe i radioen, til Draftday.dk. Han tror, at Urban bryder igennem i 2017. Urban starter som den ene defensive end i Ravens’ 3-4-forsvar … Terrell Suggs fylder 35 år i den kommende sæson, og Ravens har hårdt brug for yngre pass-rushers. Derfor valgte holdet både Alabamas Tim Williams og Tyus Bowser i draften. Især Williams har set lovende ud indtil nu … Det tidligere førsterundevalg, wide receiver Breshard Perriman, har kun startet én kamp i to sæsoner på grund af skader og underpræstationer. Han skal op i gear nu, hvis han skal undgå at tendere et “draft bust”. En baglårsskade har dog generet optakten til sæsonen … Ravens mistede fullback Kyle Juszczyk til San Francisco 49ers, og man skal ikke undervurdere betydningen af det tab. Når holdet i 2016 havde to running backs på banen på én gang (oftest med Juszczyk som den ene) snittede holdet 4,9 yards pr. carry. Med kun én back på banen blev det kun 3,7 yards pr. carry. Juszczyk  er en meget effektiv fullback, og derfor kan tabet af ham være markant… Joe Flacco er kendt for sin stærke arm, men ifølge Pro Football Focus’ analyser var han i 2016 én af de mest upræcise passers på dybe kast. Ravens når lige så langt, som Flacco trækker dem. Hvis han ikke spiller bedre, end han gjorde i 2016, er slutspillet måske endda ikke engang inden for rækkevidde. En rygskade har generet Flacco gennem offseason og kostet værdifuld træningstid.

LÆS: Blog: NFC East – noter og kommentarer

CINCINNATI BENGALS

Jeg glæder mig sindssygt meget til at se Bengals’ kasteangreb, når alle er fit og i topform. Et angreb bestående af Andy Dalton, der kaster til superstjernen A.J. Green, mens NFLs hurtigste mand, John Ross, skræmmer forsvaret i modsatte side, er i sig selv svær at stoppe. Men dertil skal man ligge tight end Tyler Eifert, der, når han er bedst, hører i NFLs top 5 på positionen, og rookie-running back Joe Mixon, der kan blive en fremragende altmuligmand i angrebet og et farligt mål, når han flekser ud som receiver. Og så er der slot receiver Tyler Boyd, der blev en bedre ruteløber, som rookie-sæsonen i 2016 skred frem, og receiver-veteranen Brandon LaFell, der er ret komplet uden at være speciel på noget område. Samlet giver det en stærk receiving-gruppe, hvis alle er fit og skadesfrie … Om kasteangrebet får succes, afhænger dog af, om angrebslinjen kan spille bedre, og det tyder meget på, at den ikke kan. Sidste år havde enheden det svært, og nu har veteranen Andrew Whitworth endda forladt venstre flanke til fordel for Los Angeles Rams, og guard Kevin Zeitler takkede ja til en stor aftale med Cleveland Browns. Det betyder blandt andet, at de to tidligere topvalg, Cedric Ogbuehi og Jake Fisher, skal starte som venstre og højre tackle. Ingen af de har set skarpe ud indtil nu – Ogbuehi har især haft store problemer mod “bull rushes” … Bengals har i de senere år brugt førsterundevalg på tre cornerbacks i form af Dre Kirkpatrick (2012), Darqueze Dennard (2014) og William Jackson (2016). Men det er fortsat veteranen Adam Jones (34 år), der formelt starter – han er dog suspenderet i den første kamp for brud på NFLss adfærdpolitik. Det er fair at spørge, om Bengals’ jagt på top-cornerbacks har slået fejl, når kun én af tre førsterundevalg starter. Med til historien hører dog, at William Jackson missede hele sidste sæson med en skade, og Dennard har også været ramt af skader, men det kan meget vel være Josh Shaw, der er holdets slot cornerback (og dermed formelt set tredjevalget) … 59 procent af alle de spillere, som Bengals valgte i draften i årene 2011 til og med 2016, er stadig på holdet, viser en gennemgang fra SB Nation. Den største andel i NFL i den periode.

CLEVELAND BROWNS

Man behøver bare at se på draften, for at blive klar over, hvordan “Moneyball”-tilgangen har ændret holdet. I mange år har “analytics”-nørder – bakket op af flere undersøgelser fra draft-interesserede universitetsforskere – skreget op, at dét at vælge i draften historisk set er mere held end forstand. Uanset hvor velforberedt, man er, misser man på valg – selv topvalg – og derfor gælder det om at skaffe så mange draft picks som muligt for derved at øge sandsynligheden for, at man får en vis mængde successer, man kan bygge holdet med. Den tilgang har Browns-bossen og “Moneyball”-legenden Paul DePodesta og general manager Sashi Brown tydeligvis. Fra 2016 og til og med næste års draft har Browns samlet (foreløbigt)  36 draft picks. De 24 er brugt, og næste år har holdet allerede 12 styk – herunder ét ekstra førsterundevalg og to ekstra andenrundevalg … Det var fornuftigt, at Browns lod DeShone Kizer starte bag center fra dag 1. Ikke bare er andenrundevalget den fysisk set bedste quarterback i truppen – med flere længder faktisk – men for et hold, der ikke kæmper med om en slutspilsplads i 2017, giver det ingen mening at lade Cody Kessler starte. Ham kender de. Men Kizer, der er talentfuld, men upoleret (og lidt umoden ifølge flere draft-kilder), er ret ubeskrevet trods en flot offseason. De kan lige så godt se ham an i en 2017-sæson, der i bedste fald næppe byder på flere end fem, seks, syv eller måske otte sejre … Efter at Browns i årevis har haft NFLs svageste trup, har holdet nu mistet den lidet flatterende status. Jets og 49ers – og Rams og Lions (afhængig af temperament) – har nu en svagere gruppe spillere efter min mening … Med valgene af defensive end Myles Garrett i toppen af draften og tight end David Njoku senere i runden fik Browns to “freaks” af atleter, der kan blive “big time” NFL-spillere. Sådan nogle spillere har Browns ikke haft i flere år. Dertil kommer den enormt talentfulde wide receiver Corey Coleman og linebacker Jamie Collins, der også er to forrygende atleter, og samlet set giver det noget så usædvanligt som en Browns-trup med flere stjerner i svøb.

Skriv et svar

Din e-mailadresse vil ikke blive publiceret. Krævede felter er markeret med *